reportage

Een rit in de toekomst

©RV DOC

Na drie jaar ontwerpen en ontwikkelen heeft Mercedes-Benz een zelfrijdende lounge op wielen. Wij mochten een ritje maken op een verlaten marinebasis in San Francisco. ‘Zelf rijden wordt hopeloos ouderwets en nodeloos omslachtig.’

Mercedes-ingenieur Thomas Jäger pakt zijn iPhone, opent de Mercedes-app en veegt wat over het scherm. Een eindje verderop komt een fel glanzende chromen auto in beweging om vlak voor Jägers neus tot stilstand te komen. De deuren openen volautomatisch. Binnen staan vier loungezetels op een houten vloer klaar voor passagiers. Jäger is overduidelijk trots op de Mercedes-Benz F015 Luxury in Motion waaraan drie jaar lang werd ontworpen, ontwikkeld en gebouwd. Het resultaat is een volledig zelfrijdende auto waarin wij ons als passagiers met alles mogen en kunnen bezighouden. Als we willen zelfs met autorijden.

‘Welcome in my baby’, zegt Jäger in solide Engels met een robuust Duits accent. Als hij de F015 start, staat de bestuurderszetel nog naar voren gedraaid. Snel na het vertrek maakt die een zwierige draai van 180 graden, waardoor ik Jäger plots recht aankijk. Ondertussen werkt de F015 een rondje over de verlaten marine-basis Alameda in San Francisco af. Op een gigantisch scherm in de deur kan ik het weggedrag van de auto beïnvloeden: relaxed of dynamisch. Dynamisch is duidelijk het leukst. Het enige nadeel is dat onze rondjes over de marinebasis sneller afgelopen zijn dan gepland.

Promotievideo

Jägers ‘baby’ is de auto die Mercedes-Benz over 15 jaar, in 2030, op de wegen van ’s werelds megasteden ziet rijden. Om de techniek van het autonoom rijden is het Mercedes met deze auto niet te doen. ‘Die mogelijkheden zijn er al. Daar is niet veel nieuws meer aan. Bij de F015 gaat het er vooral om wat voor auto je als consument wil zodra hij inderdaad zelfrijdend is’, zegt Herbert Kohler, de nummer twee in onderzoek en ontwikkeling bij Mercedes-Benz.

Privacy en ruimte

Twee jaar geleden stuurde Mercedes al een volledig zelfrijdende S-klasse van Mannheim naar Pforzheim: een trip van meer dan 100 kilometer, dwars door dorpen, steden en het verkeer van alledag. Audi heeft de afgelopen week samen met de toeleverancier Delphi een auto van de Amerikaanse Oostkust naar de Westkust gestuurd. En nu al worden productiemodellen volgestopt met sensoren, radars en stereocamera’s om de autorijder te assisteren bij zijn reis.

Proefrit

Het nieuwe prototype van Mercedes moest dus een stuk verder gaan. Een honderdtal mensen hebben er de afgelopen drie jaar voltijds aan gewerkt. Het begon met een brainstormsessie in Tokio in 2011 en eindigde begin dit jaar - na eindeloze sessies op het hoofdkantoor van Mercedes-Benz in Stuttgart en het eigen onderzoekscentrum in Sunnyvale in Californië - met de presentatie van de F015 op de hippe elektronicabeurs CES in Las Vegas. Meer dan 10 miljoen euro pompte Mercedes-Benz in het prototype, waarvan er maar één gebouwd is. Op de aandrijfas na - die kwam uit een Mercedes-Benz E-klasse - zijn alle onderdelen op maat en met de hand gemaakt.

In tegenstelling tot wat doorgaans voor prototypes geldt, doet de buitenkant er bij de F015 nauwelijks toe. Het interieur is cruciaal. ‘Hoe moeten auto’s eruitzien als ze eenmaal volledig zelfrijdend zijn?’, vroegen de onderzoekers van Mercedes zich af toen ze aan hun eerste brainstorm begonnen. De conclusie was dat privacy en ruimte de luxegoederen zullen zijn voor de grote delen van de wereldbevolking die tegen 2030 in miljoenensteden woont. Die luxe zoeken mensen niet alleen thuis en op het werk, maar ook onderweg.

De voordelen van zelfrijdende auto’s zijn enorm. Ze kunnen het aantal ongelukken drastisch doen dalen. Nu wordt nog altijd 90 procent van de ongelukken veroorzaakt door een fout van een bestuurder. Volvo belooft dat door de toepassingen van autonome technieken tegen 2020 rond een Volvo geen enkel dodelijk verkeersslachtoffer meer zal vallen. Voorts kunnen zelfrijdende auto’s de mobiliteit van bejaarden op peil houden omdat ze niet meer zelf hoeven te rijden. Het aantal files zou gevoelig kunnen dalen omdat efficiënter gebruik wordt gemaakt van de bestaande infrastructuur. En door die betere doorstroming zou ook het milieu profiteren.

©Daimler AG

Champagnekoeler

‘Het is een prototype, een studiemodel, dus misschien verloopt niet alles vlekkeloos’, benadrukt iedereen bij Mercedes-Benz, Jäger voorop. Zo kan de F015 niet tegen regen. En eigenlijk ook niet tegen de stralende Californische lentezon: daar warmt hij te veel van op. Dus staat er een industriële airconditioning te ronken in de garage waar de batterij van de F015 na een testrondje wordt opgeladen. O, en de deuren gaan niet altijd vanzelf open als ze daarvoor het commando krijgen. De stoelen draaien ook niet altijd even soepel als gewenst. En de auto heeft wel een koffer, maar autojournalisten mogen er niet in kijken: hij is volgepropt met computers.

Niemand die op de route let, of op de bord kartonnen kinderen en fietsers die lukraak op het terrein zijn geplaatst en die de F015 moet zien te vermijden.

Maar al die onvolkomenheden verdwijnen naar de achtergrond als de deuren zich eenmaal hebben gesloten en de F015 zich in beweging zet met het typische gezoem van een elektromotor. Op het gemak zoekt de F015 zijn weg over het grote, verlaten marineterrein. Maar niemand die op de route let, of op de bordkartonnen kinderen en fietsers die lukraak op het terrein zijn geplaatst en die de F015 moet zien te vermijden.

Alle aandacht gaat naar de vier gigantische beeldschermen in deuren. Op die touchscreens kunnen we de muziek bedienen en zien welke vrienden zich in onze buurt bevinden. De schermen kunnen ook worden gebruikt om levensgrote foto’s van je laatste vakantie of bezienswaardigheden op de plek van aankomst te laten zien. Rijdt de auto snel, dan suizen de beelden in hoog tempo voorbij. In rustig verkeer meanderen de foto’s door het beeld waardoor je zonder naar buiten te kijken toch een idee houdt van hoe de auto rijdt.

©Daimler AG

Maar heel interessant is dat niet. De fraaie loungezetels met aluminium bekleding nodigen veeleer uit tot een ouderwets gesprek onder vier, zes of acht ogen. En niemand hoeft Bob te zijn. De ruimte binnenin is reusachtig, waardoor zelfs lange mensen als Jäger en ikzelf er zonder moeite in passen en elkaar niet in de weg zitten, zelfs niet als we tegenover elkaar zitten. Er is zelfs ruimte voor een klein langwerpig tafeltje, dat uit de bodem van de houten vloer kan worden opgeroepen. De champagnekoeler is optioneel.

Please, go ahead

Terwijl wij binnen in de lounge zitten, neemt de F015 ook alle communicatie met de buitenwereld over. Hij spoort aarzelende voetgangers met een laser-zebrapad en een vriendelijk ‘please, go ahead’ aan om toch vooral over te steken. De lasers komen uit de grille, die afgezien van de onmiskenbare Mercedes-Benz-ster volledig uit ledlampen bestaat. Zijn de lampen blauw, dan wordt de buitenwereld geacht te weten dat de F015 in autonome modus rijdt. Is de grille wit verlicht, dan zit er wel degelijk een mens achter het stuur.

©RV DOC

Een oversteekplaats creëren is niet het enige dat de F015 kan. Vanuit de grille worden afbeeldingen geprojecteerd over de voorziene remafstand. Tot nog toe werd de F015 vooral blootgesteld aan scenario’s met welwillende en misschien zelfs wat schuchtere medeweggebruikers, maar de auto is ook klaar voor assertievere wegsituaties. ‘Please wait’, klinkt het even vriendelijk als dwingend wanneer de F015 niet de voorrang krijgt waar hij recht op heeft, of zich door een mensenmassa moet manoeuvreren.

Autonoom rijden gaat ons beeld van de auto totaal veranderen, weten ze bij Mercedes-Benz. ‘De status van je auto wordt nu nog grotendeels bepaald door de lengte van de neus of de maximumsnelheid. In de nabije toekomst zal het vooral gaan om wat je in je zelfrijdende auto kan doen’, zegt Kohler. De Amerikaanse universiteit Carnegie Mellon stelde de vraag aan duizend mensen. Spelen met hun tablet of smartphone is het topantwoord, iets wat veel mensen in hun niet-autonome auto ook al doen. Eten, lezen en de boekhouding doen, zijn ook populair.

‘Een van de dingen waarover we het langst en het hevigst hebben gediscussieerd, is of de F015 al dan niet een stuur moest krijgen’, zegt Jäger. Het stuurwiel is er gekomen. Maar veel plezier valt er voor de coureur niet aan de F015 beleven: de grote, logge auto beweegt zich liever gemoedelijk en soepel voort. Het rechthoekige stuurtje links voorin heeft veel weg van een schaamlap: het is alles behalve dominant en als de F015 in zelfrijdende modus is, trekt het stuur zich zelfs in het dashboard terug.

Dashboard

Dat dashboard is uitgerust met sensoren die de oogbewegingen van de passagiers volgen. Het volstaat naar het dashboard te kijken en in de lucht een duwende of trekkende beweging te maken om op de gps-kaart in of uit te zoomen. Een futuristische techniek, maar hoe hard heb je nog een dashboard met een snelheidsmeter en alle andere technische informatie nodig als je toch niet zelf rijdt? In de F015 lijkt zelf rijden hopeloos ouderwets en nodeloos omslachtig. Het is de eerste auto die ik niet eens zelf zou willen besturen.

Volvo

  • Start in 2017 een experiment met 100 zelfrijdende XC90’s.
  • De SUV’s zullen op zo’n 50 snelwegkilometers rond Göteborg volledig zelfstandig kunnen rijden.
  • De testchauffeurs moeten een betrouwbare afspiegeling vormen van de Zweedse samenleving.

Audi

  • Rijdt op dit moment in samenwerking met de onderdelenproducent Delphi met een autonome SQ5 van de Amerikaanse Oostkust naar de Westkust (5.500 km).
  • Stal begin dit jaar op de elektronicabeurs CES in Las Vegas de show door een volledig zelfrijdende A7 vanuit Silicon Valley naar de beurs (900 km) te sturen.
  • Sjeesde met een autonome RS7 meer dan 200 kilometer per uur over het Duitse circuit van Hockenheim.

Tesla

  • Belooft dat het populaire elektrische Model S de eerste volledig autonome auto in Noord-Amerika zal zijn.
  • Eigenaar Elon Musk kondigde vorige week nog een software-update aan waardoor eigenaren van een niet al te oude Model S hun bolide zelfstandig naar hun parkeerplek kunnen sturen.

Google

  • Demonstreerde vorig jaar - in de vorm van een nogal cartoonesk rijdend ei - een eerste werkend exemplaar van wat de volledig autonome Google Car zou kunnen worden.
  • Kiest radicaal voor auto’s zonder stuur, en daarmee voor een voertuig zonder chauffeur.

Apple

  • Zit op 137 miljard dollar (129 miljard euro) cash, waarmee het moeiteloos een entreeticket tot de auto-industrie zou kunnen bekostigen. Maar CEO Tim Cook zwijgt in alle talen over de ontwikkeling van een zelfrijdende auto.
  • Baarde opzien door hét Duitse onderzoeks- en ontwikkelingstalent Johann Jungwirth weg te kapen bij Mercedes-Benz-moeder Daimler.

Lees verder

Advertentie
Advertentie
Advertentie

Gesponsorde inhoud

Gesponsorde inhoud