Advertentie
reportage

Ford test zelfrijdende auto's in Lommel

©BELGA

De kater van de sluiting van Ford Genk lijkt verwerkt: de autoproducent investeert inmiddels fors in zijn immense testcircuit in Lommel.

‘Het is hier zo groot, dat verplaats je minder makkelijk dan een fabriek.’ Het is een gevleugelde uitspraak geworden in Lommel.

En helemaal onterecht is dat niet, want de ‘Proving Ground’ van Ford in Lommel is in oppervlakte vijf keer zo groot als het terrein waarop de Genkse Ford-fabriek staat. En waar de fabriek in Genk ondertussen dicht is, investeerde Ford de afgelopen vijf jaar 26,5 miljoen euro in zijn site in Lommel. Op termijn gaan er ook zelfrijdende auto's worden getest.

Risicoloos botsen bij Ford in Lommel

Vakbonden

Vier jaar na de traumatische aankondiging van de sluiting van de Ford-fabriek in Genk waarmee in totaal meer dan 6.000 banen verloren gingen, durft Ford het opnieuw aan om openlijk trots te zijn op zijn netwerk van testcircuits in Lommel.

105
Het testcircuit is goed voor 105 kilometer asfalt

‘We hebben het ook nog even bij de vakbonden gevraagd en voor hun was het nu ook OK’, klinkt het. Dat was in de eerste jaren na 2012 wel anders. Enthousiast investeringen aankondigen in Lommel terwijl 45 kilometer verderop er nog een gapende wond van de sanering was, gold als ongepast.

Caterpillar

Maar de tijd heeft wat dat betreft veel wonden geheeld, zo bleek gisteren. Federaal minister van Economie, Kris Peeters (CD&V) sprak alweer warme woorden voor Ford dat volgens hem ‘het spel in Genk correct en volgens de wet-Renault gespeeld heeft en zo een voorbeeld is voor multinationals die vandaag aan bedrijfssluitingen werken’.

Een duidelijkere sneer naar de directie van Caterpillar was nauwelijks denkbaar. Ondertussen zoeven er nog steeds Mondeo’s over het circuit in Lommel: een model dat tot twee jaar geleden in Genk gemaakt wordt, maar sindsdien in Spanje geproduceerd wordt.

Kris Peeters had alweer lovende woorden voor Ford. ©BELGA


Asfalt

Dat nam niet weg dat er in de tussentijd wel stevig is geïnvesteerd. De 26 miljoen euro ging vooral naar asfalt, asfalt en nog eens asfalt. En nieuwe garages. maar er kwam ook personeel bij. Van de gesloten fabriek in Genk nam Lommel er een honderdtal over.

Het totaal aantal werknemers steeg daardoor de afgelopen jaren met een kwart tot 410. Dat zijn bijna stuk voor stuk hooggeschoolde krachten: voor meer dan de helft gaat het om mecaniciens en ingenieurs. Een derde van het personeelsbestand bestaat uit testpiloten. Die moeten vaak de hoogste graad van rally-bevoegdheid hebben om de proeven met de testwagens te mogen uitvoeren.

Col

Het circuit is een droom voor de fervente auto-rijder. Elke mogelijke weg is op het terrein van 320 hectare (een slordige 415 voetbalvelden) Limburgse hei te vinden.

Elk mogelijk Europees en West-Aziatisch wegdek is in Lommel te vinden

Een ovaal circuit voor tests van de maximumsnelheid, scherpe bochten om de wegligging van nieuwe modellen in extreme omstandigheden uit te proberen en ook een echte klassieke Belgische kasseiweg ontbreekt niet. Wielerliefhebbers zullen watertanden bij het colletje met een stijgingspercentage van meer dan 20 procent op het proefterrein.

Elk mogelijk Europees en West-Aziatisch wegdek is in Lommel te vinden. In totaal ligt er asfalt over een lengte van 105 kilometer. En in Lommel worden duurzaamheidstests gedaan waardoor in enkele maanden tijd de complete levensduur van een nieuw model wordt gesimuleerd. Het is ook daarom dat het circuit dag en nacht operationeel is, zeven dagen per week en 355 dagen per jaar.

Geheim

©BELGA

Het is niet alleen door de sanering in Genk dat de site in Lommel doorgaans de schaduw prefereert. ‘Lommel is Fords best kept secret’, zegt Graham Hoare, die bij Ford wereldwijd verantwoordelijk is voor het testen van nieuwe modellen.

Op het terrein worden ook de nieuwste en prilste proefmodellen van Ford voor heel Europa en het grootste deel van Azië getest en daar zijn doorgaans geen pottenkijkers bij welkom. Onder werknemers doet het verhaal de ronde dat er jaren geleden eens een fotograaf betrapt werd die via een zelfgegraven tunnel stiekem om het terrein had weten te komen om nieuwe Ford-modellen vast te leggen. Andere automerken zijn alleen bij hoge uitzondering welkom.

Infotainment

Maar auto’s testen is tegenwoordig meer dan alleen het testen van het acceleratievermogen, de duurzaamheid of het windgeruis. Lommel is inmiddels ook het centrale testcentrum van Ford voor infotainmentsystemen. Als uw smartphone naad-, draad- en moeiteloos verbonden kan worden met uw nieuwe Mondeo of Focus, dan is dat vooral te danken aan de in Limburg uitgevoerde tests en proeven.

RIJHULP ALS VOORPORTAAL

Voor proeven met technologie die de chauffeur bij het rijden assisteert is vorig jaar zelfs een nieuw stuk circuit van ongeveer 15 kilometer gebouwd. Jo Mannaerts, die in Lommel verantwoordelijk is voor het testen van het infotainment en rijhulpsystemen laat een lange lijst zien van alle soorten rijhulpen die nu al beschikbaar zijn op Ford-modellen of dat binnenkort worden.

Het gaat om systemen die ervoor zorgen dat auto’s netjes binnen de wegmarkeringen blijven rijden, de snelheid automatisch aanpassen als er een bord met een nieuwe snelheidsbeperking verschijnt of alvast preventief remmen als een botsing onvermijdelijk lijkt.

Die systemen worden in Lommel uit den treuren getest. En daarbij gaat het ook regelmatig mis. ‘Je kunt de grenzen van een systeem immers pas echt leren kennen als je eroverheen gaat’, grijnst Mannaerts.

De rijhulpsystemen zijn het voorportaal voor volledig autonome auto's waarvan Ford tegen 2021 de eerste op de weg belooft. Het lijkt een kwestie van tijd voor de eerste zelfrijdende auto's ook in Lommel verschijnen.

Gevaarloos botsen

Om slachtoffers te voorkomen wordt er in Lommel met zogenaamde ‘guided soft targets’ gewerkt. Dat is een klein frame op wieltjes dat vanaf afstand bestuurbaar is. Daarop wordt vervolgens een kunststoffen kaartenhuis geplaatst dat de contouren van een reguliere auto heeft en dus ook door rijhulpsystemen als zodanig wordt herkend. Bij een botsing tussen een testvoertuig en zo’n soft target, valt die laatste moeiteloos uit elkaar in slappe plastic panelen zonder schade aan de test-Ford aan te brengen.

©BELGA

Juist de proeven met rijhulp-technieken en uiteindelijk zelfrijdende auto’s garanderen nog jaren intensief werk in Lommel. Concurrentie is er nauwelijks: Het dichtstbijzijnde andere testcircuit van Ford ligt bij het hoofdkwartier in Dearborn, vlakbij Detroit.

Lees verder

Advertentie
Advertentie
Advertentie
Advertentie

Gesponsorde inhoud

Gesponsorde inhoud