Advertentie
Advertentie

Volkswagen versnelt om Chinese e-autokoper te verleiden

De Volkswagen China Technology Company (VCTC) in Hefei ©Bloomberg

Kan de Duitse autobouwer Volkswagen met een innovatieplan van 1 miljard euro zijn achterstand op de Chinese stekkerauto goedmaken? De ingenieurs van het nieuwe VW-onderzoekscentrum in de oostelijke provincie Anhui denken van wel. ‘Dit is China speed.’

Een werknemer met een virtualrealityhelm staat met zijn handen te zwaaien, waardoor op het grote scherm voor hem een oranje oplichtend voorwerp onder de motorkap van een virtuele auto verdwijnt. ‘Zo checken we in de beginfase van een nieuw auto-ontwerp of bepaalde onderdelen in de auto passen zonder dat we het fysiek moeten uitvoeren’, legt ingenieur Wang Wei uit.

We staan bij een testopstelling in de Volkswagen China Technology Company (VCTC) in Hefei, de grootste stad van de oostelijke provincie Anhui. Het bezoek aan het amper een jaar oude onderzoeks- en ontwikkelingscentrum van de Duitse autobouwer maakt deel uit van een door de staat georganiseerde perstrip langs bedrijven die allemaal iets doen rond het thema duurzaamheid en energiezuinigheid.

Advertentie

'O, ik kan de auto zien’, roept iemand die wat verderop met een VR-helm achterovergeleund in een autostoel achter een stuur zit. ‘Met deze simulatie kan de ontwerper alvast het model ervaren en de kleur veranderen’, legt Wang uit. ‘Ook de klant die een auto wil kopen, kan dat straks doen.'

De andere innovaties voor de perfectionering van elektrische voertuigen zijn visueel minder spannend. Er zijn ruimtes waar machines slimme taken verrichten, zoals voltages meten, maar daar mag de pers met zijn afgeplakte mobieltjes en camera’s niet in. In een van de labs staat een auto op vier hydraulische metalen veren te schudden om de houdbaarheid van de batterij te testen op verschillende soorten wegdek en bij temperaturen van onder nul tot zo’n 40 graden Celsius. ‘Dat zal in mijn land niet volstaan. Daar is het in de zomer al 50 graden’, zegt een Spaanse journalist.

Snel genoeg?

Dat Volkswagen maar wat graag de deuren opent van het onderzoekscentrum dat het pas vorig jaar april op de autoshow in Sjanghai aankondigde, verrast niet. Op de eerste editie sinds de pandemie draaide alles om de opmars van de hippe Chinese e-auto. Bestuurs- en directieleden van gevestigde merken als Audi, BMW, VW en Porsche liepen enigszins geschokt rond: hun degelijke benzineauto’s staken gedateerd af bij de concurrentie.

36
maanden
Volkswagen verkortte de productietijd van tekentafel naar marktintroductie met 30 procent naar 36 maanden.

Bij Volkswagen was het besef toen al doorgedrongen dat er snel iets moest gebeuren om het contact met de Chinese klant niet te verliezen. Een dag voor de publieksopening van de autoshow maakte het bekend 1 miljard euro in innovatie te steken.

Tijdens de rondleiding door het innovatiecentrum wordt onvermoeibaar benadrukt met welke snelheid het bedrijf aan de nieuwe generatie elektrische en zelfrijdende auto’s werkt. De productietijd van tekentafel naar marktintroductie is met 30 procent verkort naar 36 maanden. Ook de testfase en de kwaliteitscontrole zijn ingekort, van drie maanden naar een maand. Op dit moment rollen dagelijks zo’n 300 elektrische voertuigen van de band. Vanaf 2026 moeten dat er zo’n 1.240 zijn.

Of dat snel genoeg is, moet blijken. De prijzenslag die Tesla vorig jaar in China ontketende, is nog altijd in volle gang. Het bedrijf van de Amerikaanse miljardair Elon Musk kondigde begin deze maand nog een driejarige rentevrije lening aan voor zijn jongste model. En het Chinese e-automerk Nio geeft sinds vorige week benzinerijders 1.275 euro korting als ze naar een elektrische auto switchen.

Zwiepen en zoemen

In de fabriek looft de ene na de andere ingenieur de ‘China speed’ waarmee VW hier elektrische voertuigen ontwikkelt. Het mantra van China-CEO Ralf Brandstätter wordt tijdens ons bezoek zo vaak herhaald dat het lijkt alsof ze zichzelf moeten overtuigen. Twaalf maanden korter is niet niks, maar drie jaar productietijd is nog altijd aan de lange kant in een snel ontwikkelende sector. Ter vergelijking: de Zeekr's en Tesla’s rijden in respectievelijk 24 en 18 maanden van de band.

Hoe snel de ontwikkelingen gaan, blijkt als we in een soort golfkarretjes door de 'bodyshop' van 140.000 vierkante meter rijden. Het deel van de fabriek waar het geraamte van de auto in elkaar wordt gezet, is haast volledig geautomatiseerd. Minutenlang valt er geen mens te bespeuren en zien we alleen de zwiepende, zoemende en sissende oranje robotarmen. In totaal zijn het er meer dan duizend.

Ook vanwege de snel wisselende smaak van de Chinese klanten is snelheid geboden, aldus Erwin Gabardi, de CEO van Volkswagen in Anhui. ‘We zien de voorkeur van de Chinese consument snel veranderen. Ze staan erg open voor nieuwe auto’s met extra toeters en bellen.’ De lancering van Xiaomi’s eerste EV, de SU7, illustreerde dat vorige week. De eerste 40.000 stuks vlogen weg, de wachttijd voor de nabestellers bedraagt nu al acht maanden.

Politieke vragen gaan de VW-managers uit de weg. Hun CEO liet vorige maand weten dat het bedrijf kritisch is over Europese plannen om strafheffingen door te voeren op elektrische voertuigen uit China. Als we er toch naar vragen, zijn het ongemak en de aarzeling zichtbaar bij Gabardi. ‘Dat is een mondiale vraag’, schiet zijn voorlichter hem te hulp. ‘Wij weten alleen iets over de locatie in Anhui.’

Onterechte paniek

De ingekorte productietijd is ook mogelijk dankzij samenwerking met lokale partners zoals Horizon Robotics, de batterijmaker Gotion High-tech en de start-up XPeng, waarmee Volkswagen straks twee auto’s gaat ontwikkelen. De Duitse autobouwer telt nu al 1.100 lokale leveranciers. Het streven is dat de hele productie straks ‘in China, voor China’ is, zoals de CEO van VW Passenger Cars Thomas Schäfer het vorig jaar omschreef.

Volkswagen werkt met Gotion, waarin het bijna 25 procent van de aandelen heeft, aan de ontwikkeling van een eenvormige batterij die straks in alle nieuwe elektrische voertuigen van het merk zal passen. Een batterij voor een elektrisch voertuig kan honderd tot wel duizend batterijcellen bevatten.

In de sector vinden we niet dat er sprake is van overproductie. Er is net een tekort aan hoogstaande producten voor elektrische voertuigen.

Wang Qisui
Vicepresident Gotion High-tech

'Dat is een state-of-the-artbatterij', zegt senior manager Konstantin Castan de volgende dag bij ons bezoek aan de batterijfabriek, op zo’n twintig minuten rijden van de VW-fabriek. De bezichtiging voert onder meer langs de coatingroom en de ‘pizzaoven’ die vocht uit de batterijcellen verwijdert ‘De productie moet nog flink omhoog. De capaciteit ligt nu op zo’n 20.000 batterijcellen per dag. In 2025 moet dat 80.000 zijn.’ 

De ambitie roept vragen op in een markt die door de jarenlange Chinese staatssubsidies voor stekkerauto’s onder overproductie gebukt gaat. De Amerikaanse minister van Financiën Janet Yellen uitte bij haar bezoek aan China vorige week nog kritiek op de overcapaciteit en het volgens haar desastreuze effect op de mondiale markt.

Snapt China's vierde batterijmaker, die ook aan het bussenbedrijf Ebusco in het Nederlandse Deurne levert, iets van de Amerikaanse en Europese zorgen? ‘In de sector vinden we niet dat er sprake is van overproductie’, zegt Wang Qisui, vicepresident van Gotion High-tech  tijdens een vragenhalfuurtje na de tour. ‘Er is net een tekort aan hoogstaande producten voor elektrische voertuigen. De vraag naar deze auto’s is bovendien een globaal onomkeerbare trend, het is een groeimarkt. De paniek is onterecht.’

Advertentie
Advertentie
Advertentie
Advertentie
Advertentie
Advertentie
Gesponsorde inhoud
Tijd Connect
Tijd Connect biedt organisaties toegang tot het netwerk van De Tijd. De partners zijn verantwoordelijk voor de inhoud.
Partnercontent
Partner Content biedt organisaties toegang tot het netwerk van De Tijd. De partners zijn verantwoordelijk voor de inhoud.