Luikse technologische parel verovert sportwereld en tv-kijker

(tijd) - EVS beleeft een topzomer. Zowel bij het EK voetbal als de Olympische Spelen is het Luikse technologiebedrijf aanwezig. Vandaag wint het twee awards. En straks stort de onderneming zich op de studiomarkt.

EVS bezette vorig jaar een tweede plaats bij de Best Performer Award, maar dit jaar werd het de hoogste trede van het podium. Het Luikse bedrijf, dat gespecialiseerd is in digitale videotoepassingen voor televisie, neemt de eerste plaats in voor de beursprestaties, de tweede voor de omzetgroei en de derde voor de rendabiliteit. ‘Een medaille winnen in een olympisch jaar, dat raakt ons’, reageert Jacques Galloy, de financieel directeur. ‘Wij bedanken op de eerste plaats onze klanten voor het vertrouwen dat ze stellen in onze teams en in onze innoverende producten. De beursreturn is voor alles een weerspiegeling van de evolutie van de fundamentals, de enige elementen waarop het management een duurzame invloed kan uitoefenen.’ Jaar na jaar toont EVS een groei met twee cijfers met indrukwekkende marges. Vorig jaar steeg zijn omzet nog met meer dan 11 procent naar 94,7 miljoen, ook al was dat een jaar zonder sportevenementen van formaat. De ebitda bedroeg 64,5 miljoen (+9,4%) en het nettoresultaat 39,5 miljoen euro. Zijn beurskapitalisatie is indrukwekkend: in vijf jaar tijd is die gestegen van 100 naar 850 miljoen euro, dus meer dan bij enkele (ex-)tenoren van de Bel20. Jacques Galloy en algemeen directeur Pierre L’Hoest blikken terug op dit succesverhaal.

Hoe is het verhaal van EVS begonnen? Jacques Galloy: ‘Het huidige EVS is zijn activiteiten begonnen in 1994. Pierre L’Hoest en Laurent Minguet werkten in een bedrijf dat actief was in de grafische sector en al EVS heette, maar dat er niet in slaagde zich vrij snel te ontwikkelen. Het bedrijf werd met volle kracht getroffen door de Golfcrisis in 1991. Het management besloot een nieuw avontuur te beginnen en ontwikkelde de eerste slowmotionbeelden met als eerste grote klant in 1992 Canal+ France, dat op zoek was naar ‘iets meer’ voor zijn heruitzendingen van sportwedstrijden. Tegelijkertijd had Michel Counson zijn eigen elektronicabedrijf VSE opgericht, met EVS als belangrijkste klant.’ Pierre L’Hoest: ‘In die tijd maakte onze technologie geen gebruik van harddisks maar van de RAM-techniek. We konden slechts 2 of 3 minuten opnemen en enkel slowmotions maken, maar toen waren we het snelste ter wereld en maakten we simultane opnames, wat niet mogelijk was met de traditionele videorecorders. Heel wat wedstrijdhoogtepunten en sterke beelden werden zo gemist. De beroemde kopstoot van Zidane had in die tijd nooit kunnen worden opgenomen.’

Waarom heeft het bedrijf zich ontwikkeld in het sportsegment? Was dat een bewuste keuze? L’Hoest: ‘We hadden een passie voor elektronica en informatica. De slowmotion is in de eerste plaats het resultaat van de combinatie van die twee technologieën. Vaak zijn de meest succesvolle bedrijven diegene die slagen in een convergentie tussen twee technologieën. Canal+ vroeg ons vervolgens ons materiaal aan te passen aan snelle camera’s. Daardoor werden we opgemerkt door de productieverantwoordelijke van de Olympische Spelen van Atlanta in 1996. Hij slaagde erin Panasonic te verplichten om onze opnametechniek te gebruiken voor zijn nieuwe camera’s.’

De meeste mensen die u kennen, beschouwen u nog altijd als de specialist in ‘vertraagde sportbeelden’. Terwijl dat niet langer het grootste deel van uw activiteiten vormt. Galloy: ‘Dat klopt. Twee derde van onze omzet wordt nog in de activiteit van de televisiebusjes behaald, maar de slowmotions zijn slechts goed voor ruim 30 procent van die activiteit. Het andere derde van onze omzet is afkomstig van de televisiestudio’s. L’Hoest: ‘Behalve de slowmotions hebben we andere producten en een productiemethode voor in de televisiebusjes ontwikkeld. Momenteel trachten we ze ingang te doen vinden op de studiomarkt. Het is daar dat ons ontwikkelingspotentieel zich situeert. We schatten dat het aantal te verwerken signalen er tien keer groter is dan in de televisiebusjes.’ ‘Onze expansie is nu afhankelijk van de opleiding van de operatoren en de mate waarin de producers onze technologieën beheersen. Want de overschakeling van een videorecorder op een server is vergelijkbaar met de overschakeling van een schrijfmachine op een tekstverwerker en op een pc. Bovendien is er de ontwikkeling van de hoge definitie die ons ertoe noodzaakt om onze methodes en technologieën aan te passen.’

Met welk doel bent u bijna tien jaar geleden naar de beurs gestapt? L’Hoest: ‘Het plan was een overname en fusie met VSE, dat elektronische kaarten ontwierp en dat werd gewaardeerd op 5 miljoen euro. De inschrijving van de nieuwe aandelen bij de beursintroductie gebeurde aan 7,20 euro (37 euro voor de verdeling van het aandeel in vijf in 2005), zodat EVS werd gewaardeerd op 100 miljoen euro. Maar de waarde van het aandeel steeg meteen naar 10 euro als gevolg van de grote vraag.’ U kreeg een openbaar overnamebod in 2003.

In welke omstandigheden was dat? Galloy: ‘Het kwam van Britten die bijna het monopolie hadden in de markt van camerasteun en in EVS een mogelijke groeipool zagen. Ze deden een bod op EVS van 7 euro per aandeel. Dat was echter in het begin van de hoge definitie (HD). Naarmate de gesprekken vorderden, brak de HD door en uiteindelijk bereikte de beurskoers die van hun voorstel. Ze brachten toch hun openbaar overnamebod uit, maar de transactie ging niet door omwille van de HD, die een potentieel vertegenwoordigde dat niet was gewaardeerd in het bod. En ook omdat ze er niet in waren geslaagd hun bankiers te overtuigen hun bod naar boven toe te herzien.’

U heeft een brutomarge van 87 procent, een ebit-marge van 65 procent en een nettowinst van 46 procent. Wat is uw geheim? Galloy: ‘Daar zijn drie redenen voor. Ten eerste hebben we een uniek en evolutief kwaliteitsproduct, dat goed in de markt ligt omdat het een meerwaarde schept. Vervolgens hebben we een goede verticale integratie. Alles wordt ontwikkeld, geassembleerd en getest in Luik, terwijl onze concurrenten ofwel multinationals met veel R&D-centra en hoge kosten zijn, ofwel bedrijven in Silicon Valley, waar de kosten van het levensonderhoud en voor personeel veel hoger liggen. Ten slotte betreden we de studiomarkt met bestaande tools, vooral software. Daar zijn dus weinig investeringen vereist. Met andere woorden: EVS geniet van een hefboomeffect.’

Wie zijn uw concurrenten? L’Hoest: ‘Voor zover ons bekend is er in de niche van de televisiebusjes nergens ter wereld een ander EVS, want het is zeer moeilijk een gelijkwaardig product te maken. Wij zijn een bedrijf dat ontstaan is uit de convergentie van twee technologieën. Om ons na te bootsen is uitmuntendheid vereist inzake software én elektronica, met een kwalitatief evenwaardige service. In de markt van de studio’s daarentegen, waar de oplossingen minder specifiek zijn, is er veel meer concurrentie, onder andere van Amerikaanse bedrijven die nu profiteren van de zwakte van de dollar.’

Krijgt u nog overnameaanbiedingen? Galloy: ‘De markt vraagt EVS vandaag niet meer ten huwelijk, ook al sturen veel bedrijven ons hun dossier. Maar wie weet, binnen enkele jaren, wanneer de behoefte aan interoperabiliteit tussen technologieën groter wordt...’

Hoe ziet u EVS over tien jaar? L’Hoest: ‘Ik hoop dat we onze positie in het domein van de servers zullen versterken en dat het succes in de televisiebusjes zich mag vertalen naar de studio’s, wat onze huidige activiteiten zou verdrievoudigen.’ U bent zowat een oase in het Waalse economische landschap. Waarom zijn er geen andere EVS’en? Galloy: ‘Er zijn veel bedrijven in Wallonië die niet noodzakelijk beursgenoteerd zijn maar uitstekend presteren. EVS is het resultaat van een uitmuntendheid die zich door de jaren heeft ontwikkeld. Een dergelijke expertise kan niet ontstaan in een handomdraai. En ten slotte moeten we toegeven dat EVS ook geluk heeft gehad: het goede idee hebben om het juiste product op het juiste moment te brengen.’

Advertentie
Advertentie

Gesponsorde inhoud