‘Kunt u me gerust stellen dat het goed komt met Umicore?'

©Wouter Van Vooren

Umicore-aandeelhouders bestookten CEO Marc Grynberg gisteravond op de algemene vergadering met vragen over de plotse vertraging in de expansieplannen. ‘Dit is tijdelijk. Ik zou dit geen ramp noemen.’

‘Wow. Wow. Wow.’ Een aandeelhouder trok zijn ogen wijd open toen hij gisteravond de algemene vergadering van Umicore  binnenstapte. Hij was drie minuten te laat en zag een bomvolle zaal met wel zeventig aandeelhouders. ‘Wow’, zei hij nog eens enkel hoorbaar voor de omstaanders waarna hij de laatste stoel inpalmde, op de eerste rij.

De enorme expansieplannen van Umicore in de markt voor elektrischeautobatterijen lokten nog nooit zo veel aandeelhouders naar het hoofdkwartier. Al was de sfeer bedrukter dan de voorbije jaren.

Ik was een tevreden aandeelhouder. Tot dinsdag.
Een aandeelhouder

‘Ik was een tevreden aandeelhouder. Tot dinsdag’, zei een van de aanwezigen voor de aanvang met een stuk cake in de hand. ‘Maar ik heb eigenlijk niet te klagen. Ik heb al lang aandelen en sinds 2009 is het fantastisch geweest.’

Tot dinsdag dus. Toen bleek dat 2019 misschien geen nieuw recordjaar wordt. De recurrente bedrijfswinst (rebit) zal uitkomen tussen 475 en 525 miljoen euro. In het midden van die vork is dat een daling van 3 procent, terwijl analisten mikten op 9 procent groei.

Ook stelde het management de winstprognose voor 2020 neerwaarts bij. Het aandeel kelderde deze week 20 procent. Zowat 2,5 miljard euro beurswaarde ging in rook op. ‘Ik berust daarin. Het leven is niet lineair. Dat geldt ook voor de beurs’, zei een aandeelhouder.

Calamiteiten

Umicore surft volop mee op de elektrificatie van het wagenpark wereldwijd. Het is de wereldleider in kathodematerialen - legeringen van kobalt, mangaan en nikkel - die het hart vormen van een batterij. CEO Marc Grynberg kondigde vorig jaar het grootste investeringsprogramma in de geschiedenis van het bedrijf aan: 660 miljoen euro voor nieuwe kathodematerialenfabrieken in China en Polen.

Dat ging gepaard met een kapitaalverhoging van 900 miljoen euro. En winstprognoses die pas voor 2020 waren, werden al in 2018 overschreden. Dat ging ook bij de Amerikaanse zakenkrant The Wall Street Journal niet onopgemerkt voorbij. ‘Vergeet Tesla, hier is Umicore’, luidde het. ‘Tesla gaat met alle glamour lopen, maar er zijn betere manieren om in te spelen op de doorbraak van elektrische auto’s.’

De sky leek the limit. Die nieuwe fabrieken zullen er nog steeds staan in respectievelijk 2019 en 2020, maar de productielijnen worden in een trager tempo geïnstalleerd.

Twee maanden geleden was u nog enthousiast, en nu lees ik allemaal die calamiteiten. Dat moet u me toch eens uitleggen?
Een aandeelhouder

‘We rekenen op een vertraging van 12 tot 18 maanden’, zegt Grynberg. De aankondiging kwam er amper twee maanden nadat hij het woord ‘enthousiasme’ in de mond had genomen. ‘En deze week lees ik al die calamiteiten. Dat moet u toch eens uitleggen’, uitte een aandeelhouder zijn bezorgdheid.

Ik zou wat gebeurd is geen calamiteit of ramp noemen. We blijven een gezond en rendabel bedrijf. We zijn gewapend.
Marc Grynberg
CEO Umicore

Grynberg ging in het verweer. ‘Ik zou wat gebeurd is geen calamiteit of ramp noemen. We blijven een gezond en rendabel bedrijf. We zijn gewapend.’

Hij verwijst voor de mindere gang van zaken vooral naar een vertraging in China, de grootste e-automarkt, door de onverwacht snelle afbouw van de subsidies daar. ‘En we merken dat sommige concurrenten tegen lage prijzen kobalt kopen uit artisanale mijnen waar sprake is van kinderarbeid en mensonwaardige omstandigheden. Het is teleurstellend te zien dat sommigen hun ogen daarvoor sluiten. Wij doen dat niet. Dat is een rode lijn voor ons, ook al is dat in ons nadeel.’

Irreversibel

Hoewel Grynberg tijdens zijn presentatie meermaals benadrukte dat de negatieve impact ‘tijdelijk’ is, bleven aandeelhouders met vragen zitten. ‘Kunt u me geruststellen dat het weer goed komt en dat de doorbraak van elektrische voertuigen zich zal doorzetten?’, klonk het uit de zaal tijdens de vragensessie.

‘Die opgang is irreversibel’, zei Grynberg. Vorig jaar werden wereldwijd 2 miljoen elektrische auto’s (+60%) verkocht, amper 2 procent van het totaal. Tegen 2025 zal dat volgens Umicore 10 tot 12 procent zijn. ‘Er komen gigantische volumes op ons af. China is de grootste markt en zal dat blijven. In Europa verwachten we de grote sprong vanaf 2021. We hebben er alle vertrouwen in dat het de beste manier is om de uitstoot te verminderen.’ De aandeelhouder bedankte Grynberg voor zijn antwoord. ‘Ik hoop dat u dat ook aan analisten en investeerders kunt uitleggen.’

De marktevolutie is één zaak, de concurrentiepositie van Umicore een andere. Het beurshuis Credit Suisse zette daar de voorbije week grote vraagtekens bij. ‘Er is een toevloed aan nieuwe productiecapaciteit. Tegen 2020 zal de sector op minder dan 50 procent van de capaciteit draaien. We denken dat dit het begin is van structureel lagere returns’, luidde het. Grynberg was niet uit zijn lood te slaan. ‘Concurrentie is nodig. En wij staan ook niet stil op vlak van onderzoek, schaalvoordelen en efficiëntie.’

Lees verder

Advertentie
Advertentie

Tijd Connect