'We hebben het onmogelijke gedaan'

Jean Vanhoebost, oprichter en CEO Emulco: 'Dit is waar Vlaanderen het moet van hebben.' ©Tom Verbruggen

Het Belgische chemiebedrijf Emulco start in de Gentse haven een nieuwe fabriek op. Het ontdekte een procédé dat chemiemultinationals na jaren van onderzoek al hadden opgegeven. ‘We hebben het onmogelijke gedaan.’

Twee jaar geleden ontving Emulco de Innovation Award van de chemiefederatie Essenscia. Sindsdien gaat het snel voor de Gentse kmo, dat een antwoord heeft gevonden op een probleem waar grote chemiebedrijven al jaren mee worstelden. Het slaagde er namelijk in van polyisobuteen (PIB) - sinds de ontdekking ervan 75 jaar geleden een vrij dikke substantie - een emulsie of een ‘melkje’ te maken.

Die emulsie maakt dat PIB, dat geen gassen, lucht of water doorlaat, plots tal van nieuwe toepassingen biedt. Onder andere in de bouwsector. Je kan het bijvoorbeeld mengen in verven die zelf scheurtjes herstellen. En in principe kan je zelfs de overkapping van een kerncentrale ermee instrijken, want PIB laat ook geen straling door.

Voor welke toepassingen het goedje op de markt zal komen, is evenwel nog niet duidelijk. Die beslissing ligt bij BASF, dat een contract met Emulco heeft afgesloten. BASF is het marktpotentieel in kaart aan het brengen.

‘Het was BASF dat ons destijds heeft gecontacteerd: als u dit product in een emulsie kunt maken, dan gaan we zaken doen. Maar steek er uw tijd niet in, het lukt toch niet’, blikt Vanhoebost terug. ‘Ik dacht: als

Succesverhaal Emulco begint in Maleisië na familietwist

'Het is jammer. Maar wat gebeurd is, is gebeurd', kijkt Jean Vanhoebost, oprichter van Emulco, terug op de periode waarin het familiebedrijf werd opgesplitst. 'Een typisch familieverhaal met verschillende meningen over de toekomst van het bedrijf.'

Vanhoebost was in het vroegere familiebedrijf jarenlang verantwoordelijk voor de expansie in Oost-Europa en Azië. In 2004 kocht hij de Maleisische activiteiten over. 'Het heeft bloed, zweet en tranen gekost. Maar dat maakt deel uit van het verhaal dat we met Emulco geschreven hebben', aldus Vanhoebost.

In Maleisië, waar het marktleider is, produceert Emulco emulsies op basis van parafinewas (kaarsvet). Die worden wegens hun vochtafstotende eigenschappen verwerkt in laminaatvloeren, glaswol en latex-handschoenen. 'De Aziatische markt is snel aan het groeien. We zijn klaar voor een volgende expansie', klinkt het. Emulco gaat er dit jaar 10 miljoen euro investeren in extra capaciteit in Port Klang, de grootste haven van Maleisië. Een bom geld voor een kmo. 'Ja. Alleen de grond al kost ontzettend veel. Die is er duurder dan in Antwerpen.'

De Belgische poot van Emulco bestaat pas sinds 2005. Vanhoebost vestigde er de onderzoeksactiviteiten en sinds dit jaar komt daar ook de productie bij op de site van Sea Tank Terminal waarmee het een logistieke samenwerking heeft.

De omzet van de groep steeg vorig jaar met 12 procent tot net geen 25 miljoen euro. De bedrijfskasstroom bedroeg 2,2 miljoen euro. '2013 is ons beste jaar ooit geweest.' Emulco won in 2012 de eerste Innovation Award van Essenscia. De chemiefederatie lanceert een oproep om nog dit jaar projecten in te dienen in het kader van de tweede award later dit jaar.

 

één bedrijf het kan, dan is het wel Emulco. We doen namelijk al jaren niets anders dan producten die niet oplosbaar zijn in water omzetten in emulsies. En als het niet lukte? So what? Dan hadden we toch niets verloren? Zes maanden later zijn we naar BASF gestapt met een potje PIB-emulsie.’

Intussen is de proefinstallatie klaar voor productie. ‘We zullen er in eerste instantie op kleine schaal batches produceren voor BASF-klanten die het nieuwe product willen testen. Tegen begin volgend jaar rekenen we op de eerste redelijke volumes en inkomsten. Maar het marktpotentieel is enorm’, aldus Vanhoebost.

Hoe groot zijn ambities zijn, wil hij niet zeggen. Twee jaar geleden sprak hij over een langetermijnpotentieel van tienduizenden ton en enkele honderden miljoenen euro’s omzet. ‘Het moge alleszins duidelijk zijn dat een bedrijf als BASF niet met ons gaat samenwerken om gewoon maar 2.000 ton te verkopen.’

Door de investering verschuift de focus van Emulco, dat in 2004 na onenigheid over de toekomst van het familiebedrijf werd afgesplitst, van Maleisië naar België. In Maleisië produceert Emulco al sinds de opstart kaarsvet- emulsies voor onder andere de hout- en latexindustrie. Op de Gentse site telt het bedrijf al negen werknemers, een verdubbeling in een jaar tijd. Maar al bij al zal de fabriek, zelfs als ze op volle toeren draait, ‘slechts’ enkele tientallen mensen extra tewerkstellen. ‘Het is een kapitaalintensief proces. Weinig arbeidsintensief’, verklaart Vanhoebost. ‘Maar daar moet Vlaanderen het van hebben. Technologische innovatie in een heel specifieke niche.’

Voor de bouw van de nieuwe fabriek trekt Emulco ‘enkele miljoenen’ uit. Vanhoebost injecteerde daarom samen met twee partners - ‘twee ex-Pfizer guys’ Carl Mourisse en Alain De Mol - 1 miljoen euro extra kapitaal in de nieuwe vennootschap Emulco Ghent Seaport, dat de Gentse productieactiviteiten omvat. De rest van de miljoenen komt van de banken. ‘Die zijn de voorbije jaren voorzichtiger geworden met kredietverstrekking aan kleine bedrijven, maar met zo’n innovatieprijs en een samenwerking met BASF achter de hand, is het toch allemaal vlot verlopen.’

En what’s next? ‘We hebben nu een nieuw product. Dat geeft ons toch wat ademruimte. Maar vroeg of laat komen er concurrenten. Dus moeten we constant verbeteren. We blijven investeren in onderzoek om aan de top te blijven’, zegt Vanhoebost. ‘En daarom werken we bijvoorbeeld samen met de Leuvense universiteit in het kader van een IWT-project waarbij we kijken of het productieproces sneller en energie-efficiënter kan.’

Volgens Vanhoebost zitten er na de PIB-emulsie nog nieuwigheden in de pijplijn. ‘Het heeft deuren geopend. BASF is nu overtuigd van onze knowhow. Het heeft al gevraagd om ook van andere kunststoffen emulsies proberen te maken. BASF beschouwt Emulco als een extended laboratorium. We zijn flexibeler om dat soort zaken te doen. Nee, we hebben het einde nog niet gezien.’

Lees verder

Advertentie
Advertentie

Gesponsorde inhoud