Advertentie
reportage

Dirk De Cuyper (Resilux): "We hebben de grenzen van kunststof verlegd"

©Emy Elleboog

De revolutionaire verpakking Airopack luidt mogelijk het einde in van de aluminium spuitbussen voor deodorants of scheercrèmes zoals we ze kennen. Dirk De Cuyper, CEO van Resilux, legde vijf jaar geleden de basis, samen met een telg van de Nederlandse familie die ooit de Pritt-correctieroller uitvond. ‘We hebben de grenzen van kunststof verlegd.’

Mocht ik een concurrent zijn, ik zou beginnen te zweten.’ Aan het woord is Dirk De Cuyper, oprichter en CEO van Resilux. Het is 20 januari 2015. De Amerikaanse consumentengoederenreus Procter & Gamble heeft zopas zijn Gillette-scheergel in een nieuw kleedje gestoken en op de markt gelanceerd. De nieuwe verpakking heet Airopack. Resilux heeft er jaren aan gesleuteld. In samenwerking met de Nederlandse ondernemersfamilie Kelders, die eerder al scoorde met de uitvinding van de Pritt-correctieroller.

‘Een gamechanger in de verpakkingswereld’, noemt De Cuyper het. Airopack betekent mogelijk het einde van de aluminiumspuitbussen voor deodorants of scheercrèmes zoals we ze kennen. Die bevatten schadelijke en ontvlambare drijfgassen zoals butaan of propaan, gassen waarmee je ook op de camping kookt. Airopack, dat al enkele innovatieprijzen in de wacht sleepte, werkt gewoon op perslucht en is vervaardigd uit de kunststof pet. Airopack is niet alleen veiliger, maar vergt ook minder energie om het te produceren.

Vernuftig ventieltje

Het avontuur begon voor Dirk De Cuyper in november 2009. ‘Op een dag stond Quint Kelders in mijn kantoor. Met een prototype van Airopack in de hand. Kan je dit maken in grote volumes, vroeg hij. Ik hapte meteen toe. Niet twijfelen. Dat is ondernemen, risico nemen’, zegt De Cuyper. De joint venture Airolux was geboren.

Kelders bracht zijn technologie in om de druk in de verpakking te regelen. Een vernuftig ventieltje. Een klein maar cruciaal onderdeel van het geheel. Resilux bracht zijn jarenlange ervaring met de productie van kunststofverpakkingen in. Een combinatie van twee familiebedrijven die niet vies zijn van experimenteren. ‘Je jut elkaar op en voor je het weet, staat Procter & Gamble voor je deur’, zegt De Cuyper. Sinds het duidelijk geworden is dat Airopack geen experiment meer is maar een grote toekomst te wachten staat, is de beurswaarde van Resilux bijna verdrievoudigd tot 320 miljoen euro.

Airolux betekende voor De Cuyper een terugkeer naar zijn grote liefde: Zwitserland. ‘Het is de bakermat van de plasticmachines. Omdat Airopack zo vernieuwend was, moest het daar gebeuren. We moesten alle machines vanaf nul ontwikkelen.’

In Bilten - een onooglijk dorpje aan de voet van de Alpen - werkte De Cuyper tussen zijn twintigste en dertigste als technicus en monteur bij het machinebedrijf Netstal. Op amper een paar honderd meter van waar nu de fabriek van Airolux staat. ‘Ze moesten me van de machines weghalen, of er ik bleef de hele nacht sleutelen’, zegt De Cuyper over die periode. ‘Ik heb er altijd graag gewoond. Ik voel me eigenlijk een halve Zwitser. Het is een boerenvolk. Harde werkers, correcte mensen. Een goede mentaliteit. Dat ligt me wel.’

Hij kocht uiteindelijk twee Netstal-machines en pimpte die in zijn garage in het Gentse tot machines om voorvormen voor petflessen te produceren. De business waarmee Resilux groot is geworden. Langwerpige, harde plastic proefbuisjes die opgeblazen worden tot flessen voor water en frisdrank. Maar in toenemende mate ook voor fruitsap, melk en zelfs voor bier en wijn. Het resultaat van constant onderzoek om de kunststof zo aan te passen dat ze minder of geen licht, zuurstof en CO2 doorlaat. Een onderzoeker in het Wetterse Resilux-team slaagde er zelfs in om in de kunststof micro-organismes te steken die binnenkomende zuurstof opnemen en omzetten in CO2.

©Emy Elleboog

Intussen is De Cuyper al 20 jaar fanatiek met pet bezig. ‘Ik droom er soms van’, zei hij enkele jaren geleden. ‘De ideeën over wat we met pet nog allemaal kunnen doen, blijven maar opborrelen. Zet me samen met mijn onderzoeksdirecteur en binnen het uur hebben we de wereld veranderd.’

De Cuyper, dit jaar 50 geworden, komt uit een familie van plasticspuiters. Zijn vader verkocht zijn bedrijf lang geleden al. Dirk nam de ondernemersrol over, richtte Resilux op en bouwde het samen met zijn broer uit tot een bedrijf met negen fabrieken en 600 personeelsleden verspreid van België tot in Rusland en de VS.

‘Mijn vader maakte destijds plastic bloempotjes terwijl iedereen nog stenen potten gebruikte’, vertelt hij. ‘Ook met Resilux hebben we een shift in gang gezet. Van glazen flessen naar plastic flessen. Nu gaan we met Airopack de aluminiumverpakkingen aanpakken.’

‘Maar ik heb me nog nooit zo vergist’, geeft Dirk De Cuyper toe als hij over de begindagen van Airolux praat. ‘Het was veel moeilijker dan gedacht. Het moeilijkste project uit mijn leven, maar we hebben zoveel geleerd.’

Innovatief? Resilux en de Nederlandse familie Kelders sloegen in 2010 de handen in elkaar. Ze ontwikkelden de milieuvriendelijke spuitbus Airopack voor bijvoorbeeld deodorant en scheergel.

Revolutionair? Airopack betekent potentieel het einde van de aluminiumspuitbussen. Airopack is vervaardigd uit de kunststof pet en recycleerbaar. Het werkt op basis van perslucht, in tegenstelling tot de ontvlambare drijfgassen die momenteel gebruikt worden.

Strategisch? Airolux verwacht dat de omzet tegen 2017 zal stijgen naar 100 à 130 miljoen euro. Het heeft al een fabriek in Zwitserland en er komt een bij in de VS. Airolux, dat voor 50 procent in handen is van Resilux, wordt de komende jaren de groeimotor van het Wetterse bedrijf.

Volwassen? Airolux heeft al grote klanten binnengehaald. Method (Ecover) gebruikt Airopack voor luchtverfrissers. Airolux heeft ook deals voor producten als douchegel, zelfbruinsprays en deodorants. En met Gillette, het scheergelmerk van Procter & Gamble, schoot het dit jaar de hoofdvogel af.

Miljoenen investeerden de Belgische en Nederlandse partner in onderzoek en ontwikkeling. ‘Je weet hoe dat gaat in de ontwikkelings- en opstartfase. 100.000 euro hier, 200.000 daar, nog eens 300.000 om alles te re-engineeren. En dat allemaal in volle economische crisis.’

En op een dag kreeg De Cuyper van Kelders een telefoontje met de boodschap dat het experiment een commerciële toekomst had. De productietesten waren geslaagd. ‘Ik zat toen in mijn auto en ben in alle enthousiasme tegen een paaltje gebotst’, vertelt De Cuyper. ‘We hebben de grenzen van kunststof verlegd. We zijn erin geslaagd pet onder hoge druk te steken zonder dat het barst. De instapdrempel voor eventuele concurrenten is enorm. Er zitten tientallen patenten in Airopack. Sommige patenten heb ik ’s nachts nog zitten schrijven.’

Beste reclame

De contracten voor Airopack stromen binnen. Voor toiletverfrissers, gezichtscrèmes, zelfbruinsprays en zelfs een wondhelingsspray in de medische branche. En de joint venture werkt ook aan een thuistapsysteem voor bier op perslucht. ‘We moeten onze technologie eigenlijk niet meer promoten. Procter & Gamble heeft die twee jaar lang uitvoerig getest. Dat dat bedrijf met ons in zee is gegaan, is de beste reclame die er bestaat.’

Je jut elkaar op en voor je het weet staat Procter & Gamble voor je deur.

De ambities zijn groot. Airolux gaat dit en volgend jaar 25 miljoen euro investeren om zijn productiecapaciteit te verveelvoudigen tot 160 miljoen stuks. Ter vergelijking: vorig jaar gingen er nog maar 18 miljoen de fabriek uit. Die fabriek ligt in Zwitserland, maar volgend jaar komt er ook een in de Verenigde Staten bij. Tegen 2017 mikt het bedrijf op 100 à 130 miljoen euro omzet.

Kortom, de opeenstapeling van de 21 miljoen euro verliezen sinds de opstart in 2010, zal snel vergeten zijn als het bedrijf zijn ambities weet te realiseren. ‘Ik weet dat niet elk bedrijf zich zulke projectverliezen kan permitteren’, erkent De Cuyper. Maar het is volgens hem een noodzaak om écht te innoveren. Technische problemen, opstartproblemen, een afwachtende houding bij klanten, het hoort er allemaal bij. Daardoor laat de payback van een investering vaak langer op zich wachten dan in het oorspronkelijke businessplan staat. ‘Bij ons wordt een onderzoeker niet afgeschoten omdat een project faalt en geld verloren gaat. Innovatie en durf moet je aanmoedigen. En ik denk dat zoiets gemakkelijker is een familiebedrijf.’

Lees verder

Advertentie
Advertentie
Advertentie
Advertentie

Gesponsorde inhoud

Gesponsorde inhoud