M/V van de dag

Hein Schumacher, de slimme cijferaar die het tot CEO van Unilever schopt

Hein Schumacher volgt Alan Jope op 1 juli op als CEO van de levensmiddelenreus Unilever. De Nederlandse cijferaar bouwde een carrière uit in de voedingsindustrie en was tot nu topman van de zuivelproducent FrieslandCampina.

'Door het thuiswerken zie ik mijn kinderen veel meer. Ik ben dichter bij mijn gezin komen te staan', zei Hein Schumacher (51) aan het begin van de coronacrisis, in een interview met de Nederlandse krant Trouw. 'Hoe zou het voelen, denk ik weleens, als de crisis voorbij is en ik daar weer afstand van moet nemen?'

Wellicht heeft Schumacher nog teruggedacht aan het zinnetje, nu hij afscheid neemt van FrieslandCampina, de maker van Fristi en Cécémel, om CEO te worden van de levensmiddelenreus Unilever . Hij verruilt een zuivelcoöperatie met bijna 23.000 medewerkers uit het Nederlandse Amersfoort voor een multinational met zowat 149.000 personeelsleden die zijn hoofdkwartier in hartje Londen heeft.

Advertentie

Aan het hoofd van Unilever, de producent van Dove-zeep en Ben & Jerry's-ijs, vervangt Schumacher de Schot Alan Jope. Die trekt midden dit jaar de deur achter zich dicht bij de levensmiddelen- en lichaamsverzorgingsgroep, na een moeilijke periode tijdens de coronacrisis. Jope mispakte zich volledig aan plannen om de consumententak van het farmabedrijf GSK over te nemen, waardoor hij bij analisten en beleggers alle krediet verloor. Sinds vorig jaar loert de activist Nelson Peltz als schoonmoeder mee over de schouder van Jope, die met pensioen gaat.

De Amerikaanse miljardair, de op drie na grootste aandeelhouder van Unilever, reageert opgetogen op de aanstelling van Schumacher. 'Ik ontmoette Hein voor het eerst toen ik van 2006 tot 2013 directeur was bij Heinz en was onder de indruk van zijn leiderschapsvaardigheden en zakelijk inzicht', zegt Peltz. Ook analisten vinden het een positieve zaak dat Schumacher als buitenstaander 'ervaring uit de frontlinie' meebrengt naar het wat slabakkende concern.

Schumacher is geen vreemde voor Unilever. Hij begon zijn carrière in 1997 bij een Dove-zeepfabriek van Unilever om na een tussenstap bij de supermarktgroep Ahold, financieel directeur te worden bij Heinz Nederland. De vader van drie bekleedde er tien jaar verschillende topfuncties. Sinds 2014 is hij aan de slag bij FrieslandCampina. In 2018 werd hij er CEO.

Tijdens zijn eerste jaar als topman van FrieslandCampina, dat enkele fabrieken in België heeft, voerde hij een omstreden herstructurering door. 150 medewerkers uit het middenkader verloren hun job. 'De blik was te veel naar binnen gericht', vond Schumacher, die in 2021 verschillende bestuurders zag vertrekken door onrust in de Nederlandse melkveehouderij. Door de stikstofcrisis daar begon FrieslandCampina Vlaamse boeren te werven, terwijl die de voorgaande jaren net verdreven werden.

Schumacher wordt als een slimme cijfervreter omschreven, maar extreme winstmaximalisatie staat bij de politicoloog niet voorop. Zijn exit bij Heinz kwam er kort na de overname door superbelegger Warren Buffett en de investeringsgroep 3G. 'Ik vond het fascinerend om in zo'n omgeving te werken, maar op een bepaald moment plaatste ik wel vraagtekens. De extra winst ging naar Buffett en 3G. Daar werd Heinz niet heel veel beter van', zei hij daarover in NRC.

Toch kijken beleggers - niet het minst Peltz - naar Schumacher om de aandeelhouderswaarde van Unilever wat op te krikken. Een cruciale vraag is of het tot een afstoting van de voedingstak komt, zoals regelmatig rondzingt in de sector. Experts van het beurshuis Bernstein vermoeden van niet. 'Waarom zou je een voedingsdirecteur aannemen als je van plan bent die activiteiten te verkopen?'

Advertentie
Advertentie
Advertentie
Advertentie
Gesponsorde inhoud
Tijd Connect
Tijd Connect biedt organisaties toegang tot het netwerk van De Tijd. De partners zijn verantwoordelijk voor de inhoud.
Partnercontent
Partner Content biedt organisaties toegang tot het netwerk van De Tijd. De partners zijn verantwoordelijk voor de inhoud.