Jonge 'groentenboer' gaat rivaal Exki achterna naar buitenland

©ID / photo agency

Drie jaar nadat hij het zieltogende The Foodmaker heeft overgenomen, opent Lieven Vanlommel acht extra restaurants, ook in het buitenland. Wat doet hij beter dan het slabakkende Exki?

‘Dit is Lieven Vanlommel, de Foodmaker. Hij kweekt zelf de groenten en maakt zelf de salades die u in de shops kan kopen.’ Zo start de geschiedenis van The Foodmaker. Tenminste die van The Foodmaker 2.0. Want in 2014 nam Vanlommel de keten van tien gezondefastfoodrestaurants over, sloot enkele vestigingen en hertekende het concept.

Natuurlijk kweekt Vanlommel zijn groenten niet eigenhandig, maar hij beschikt wel over 9 hectaren biovelden in de diepe Kempen. En natuurlijk maakt hij niet zelf de salades voor zijn Foodmaker-restaurants. Hij laat ze leveren door Starmeal, zijn andere bedrijf dat op semiambachtelijke wijze slaatjes, sappen en soepen maakt.

The foodmaker starmeal
The foodmaker

Ontstaan in 1997, maar in 2013 overgenomen door Lieven Vanlommel.

Acht restaurants en binnenkort nog twee extra in België, twee in Nederland, twee in Duitsland en een in Denemarken.

Omzet: 6 miljoen euro (2017, 20 procent groei).

Ultravers staat daarbij centraal. De ‘korte keten’ tussen de tuinbouwer en de consument eveneens. Hij werkt met recycleerbare materialen en met recepten zonder bewaarmiddelen en met 60 procent biogroenten. ‘Mensen voelen en proeven dat. We maken alles in huis, van de dressing tot de salade en de pesto. Alle handenarbeid gebeurt in ons productieatelier in Westerlo. Net zoals Jeroen Meus dat zou doen, maar dan in het groot.’ Tot zover het marketingpraatje, dat Vanlommel uitstekend beheerst.

De 39-jarige ondernemer heeft intussen bewezen dat zijn concept ook aanslaat. Vorig jaar draaiden de zeven winkels van Foodmaker een omzet van 6 miljoen euro, 20 procent meer dan het jaar ervoor. Dit jaar moet dat 7 à 8 miljoen worden. De zeven restaurants zijn - op een na - rendabel.

Omdat wij alles zelf doen, zijn onze slaatjes tot 20 procent goedkoper dan die van Exki.
Lieven Vanlommel
The Foodmaker

En dus denkt Vanlommel aan groei. Deze week opende een nieuwe zaak aan het Berlaymontgebouw volgens een franciseformule. ‘Een eenmalig experiment’, zegt hij daarover. ‘Omdat we alle schakels in de keten willen controleren, willen we de restaurants zelf uitbaten.’

Er staat ook een vestiging in Hasselt en een in Antwerpen op stapel. En dan volgt, aldus het businessplan, het buitenland: twee shops in Nederland, twee in Duitsland en een in Denemarken. In 2020 zal The Foodmaker dus bijna verdubbeld zijn tot 15 vestigingen.

2 miljoen
expansie
De totale expansie tot 2020 zal 2 miljoen euro kosten.

‘Om de nabijheid van de productie te garanderen gaan we in Denemarken ook een nieuw atelier bouwen.’ De totale expansie tot 2020 zal 2 miljoen euro kosten. ‘Maar we gaan niet lopen voor we kunnen stappen’, voegt Vanlommel er met Kempische nuchterheid aan toe. ‘Elke zaak in elk land moet rendabel zijn voor we een nieuwe openen.’

Hij wil duidelijk niet in dezelfde val trappen als de grote rivaal Exki. De eveneens Belgische keten van gezonde fastfood is met 92 restaurants in de Benelux, Frankrijk, Duitsland en Italië en een omzet van 130 miljoen euro (de zelfstandige franchisenemers meegerekend) een reus geworden. Exki moest evenwel zijn twee vestigingen in de VS sluiten en in 2016 een nettoverlies van 608.000 euro slikken. Ook de Franse vestigingen zijn nog niet rendabel.

‘Ik zie Exki niet echt als een concurrent’, reageert Vanlommel. ‘Het heeft een totaal ander businessmodel. Het koopt alles in. Wij niet. Dat komt onze kwaliteit en de kostenstructuur ten goede. Wij hoeven onze winst maar helemaal op het einde te nemen, bij de klanten van Foodmaker. Alle tussenschakels werken tegen kostprijs. Daardoor liggen onze slaatjes tot 20 procent goedkoper in de rekken.’

Vanlommel kent zijn klanten naar eigen zeggen ook beter door zijn roots in een ‘groentefamilie’. Hij werkte in de groentewinkel van zijn moeder, die verse salades voor lokale verenigingen en bedrijven maakte. Zijn vader had een groothandel in verse groenten, een familiebedrijf dat al stamt uit 1925. ‘Van die kennis en ervaring zijn onze restaurants doordrongen. Copycats die denken dat ze het met wat bamboeplanken tegen de frigo redden, mogen het vergeten.’

Vanlommel richtte in 2003 zijn eigen zaak op. Vandaag telt Starmeal, dat privatelabelslaatjes- en sapjes aan supermarkten levert, zo’n 200 werknemers. Door de gezondheidshype barst de productie uit haar voegen en mogen er binnenkort een 50-tal bijkomen. In maart verhuist Starmeal naar een splinternieuw, vijf keer groter atelier. De investering van enkele tientallen miljoenen wordt ondersteund door een Duitse aandeelhouder die anoniem wil blijven. ‘Het is een nieuwe grote stap voor ons bedrijf. Maar weet je waar ik het fierst op ben? Dat alle mensen van het eerste uur nog altijd voor Starmeal werken.’

Lees verder

Advertentie
Advertentie
Advertentie

Gesponsorde inhoud

Gesponsorde inhoud