Burgerruimtevaart begint met reclamestunt

De Falcon 9 van SpaceX. ©EPA

Het ruimtevaartbedrijf SpaceX wil eind dit jaar voor het eerst een bemande missie uitvoeren zonder professionele astronauten. De ruimtevlucht is vooral een reclamecampagne voor een techbedrijf en een liefdadigheidsdoel.

Amper enkele maanden na de eerste bemande ruimtemissie door een privébedrijf verbaast Tesla-oprichter Elon Musk de wereld opnieuw. Zijn ruimtevaartbedrijf SpaceX is van plan nog dit jaar een Dragon-capsule met vier burgers de ruimte in te schieten met zijn Falcon 9-raket.

Een van de vier burgers is al bekend. Jared Isaacman (37), de oprichter en CEO van het e-commercebedrijf Shift4Payments, wordt de commandant van de Inspiration4- missie. Hij heeft geen opleiding of ervaring als astronaut, maar hij is wel een ervaren commerciële en militaire vliegtuigpiloot.

Isaacman betaalt de missie om geschiedenis te kunnen schrijven, maar ook om reclame te maken voor zijn bedrijf en voor enkele liefdadigheidsdoelen. Een van de drie andere plaatsen is gereserveerd voor een ‘ambassadeur’ van het kinderziekenhuis St. Jude in Memphis (Tennessee), waarvan Isaacman een belangrijke donor is.

Verloting

De andere twee plaatsen worden verloot. Een gaat naar een donor van datzelfde kinderziekenhuis, de andere naar een ondernemer die een webshop heeft gebouwd op het cloudplatform van Shift4Payments. De drie medepassagiers krijgen voorlopig de codenamen Hope, Generosity en Prosperity (hoop, vrijgevigheid en welvaart).

De timing is opmerkelijk, want nog maar een week geleden liet het Texaanse bedrijf Axiom Space weten dat het een crew van drie burgerpassagiers naar de ruimte wil schieten.

Om voldoende kandidaten te vinden stelt het bedrijf de stunt komend weekend voor in een dertigsecondenspot tijdens de Super Bowl, het meest bekeken sportevenement van de VS.

De precieze lanceerdatum is nog niet bekend, maar SpaceX mikt op het vierde kwartaal van dit jaar. Die timing is opmerkelijk, want nog maar een week geleden liet het Texaanse bedrijf Axiom Space weten dat het een crew van drie burgerpassagiers naar de ruimte wilde schieten (zie kader). Het lijkt er sterk op dat Isaacman hen voor wil zijn om de primeur van 'eerste burgermissie' weg te kapen.

De missie zal 'meerdere dagen' duren en zal bestaan uit rondjes rond de aarde die telkens anderhalf uur in beslag nemen. Na de terugkeer in de atmosfeer zal de Dragon-capsule landen in de Atlantische Oceaan, voor de kust van Florida.

Dennis Tito

Dennis Tito, de allereerste ruimtetoerist. ©EPA

Ruimtetoerisme is op zich niet nieuw. Bijna 20 jaar geleden ging de Amerikaan Dennis Tito de geschiedenis in als eerste niet-professionele ruimtevaarder. Hij mocht met een Russische capsule meeliften naar het ruimtestation ISS, nadat de Amerikaanse ruimtevaartorganisatie NASA hem als passagier had geweigerd.

Een handvol mensen volgden in de voetsporen van Tito en betaalden tot meer dan 20 miljoen dollar voor een ruimtetrip, tot de Russen er in 2010 een punt achter zetten. Sindsdien bleef de ruimte gevrijwaard van toeristen, met uitzondering van één Amerikaan die in 2004 een vlucht maakte tot meer dan 100 kilometer hoogte, de algemeen aanvaarde ‘grens’ van atmosfeer en ruimte.

Sinds enkele jaren neemt de interesse voor ruimtetoerisme weer toe, gestimuleerd door de komst van commerciële ruimtebedrijven die er een haalbaar businessmodel in zien, en door de beslissing van de NASA in 2019 om het ISS weer open te stellen voor toeristen.

Dankzij de ontwikkeling van nieuwe technologie door commerciële bedrijven is de prijs van ruimtevluchten het voorbije decennium fors gedaald. Vandaag kost het nog maar enkele duizenden euro's om een kilo cargo in een baan rond de aarde te brengen, tegen tienduizenden euro's tien jaar geleden.

Cursus

Elon Musk. ©REUTERS

Er lopen intussen verschillende projecten voor commerciële ruimtevluchten, onder meer van de luchtvaartreus Boeing. Maar zoals we van Musk gewoon zijn, krijgt zijn SpaceX nu alle aandacht met de primeur van de eerste volledig door ‘burgers’ bemande vlucht.

Uiteraard worden de vier passagiers niet onvoorbereid op de punt van een raket gezet. Ze moeten de komende maanden tijd vrijmaken voor een ‘commerciële astronautentraining’. De opleiding omvat een cursus astrodynamica (zeg maar fysica voor ruimtevaarders) en simulaties om te leren leven in een wereld zonder zwaartekracht. Ook zullen ze leren hun ruimtepak correct aan en uit te doen en worden ze voorbereid op noodsituaties.

Ruimte mag nog meer toeristen verwachten

Verschillende commerciële bedrijven hebben plannen om burgers tegen betaling naar de ruimte te schieten, onder toezicht van de ruimtevaartorganisatie NASA.

Vorige week kondigde Axiom Space, een ruimtevaartbedrijf uit Houston, plannen aan om in januari 2022 vier toeristen naar het internationale ruimtestation te brengen. Ook zij gaan gebruik maken van een raket en een capsule van SpaceX. De missie zal geleid worden door de voormalige NASA-astronaut Michael Lopez-Alagria. De andere passagiers zijn de Amerikaanse ondernemer Larry Connor, de Israëlische zakenman en ex-gevechtspiloot Eytan Stibbe en de Canadese financier Mark Pathy.

Space Adventures, het bedrijf dat destijds samenwerkte met Rusland om de eerste toeristen naar de ruimte te brengen, sloot al samenwerkingsakkoorden voor ruimtetoerisme af met SpaceX en met Russische bedrijven. Het blijft nog wachten op nieuws over concrete missies.

De vliegtuigbouwer Boeing wil SpaceX beconcurreren met zijn Starliner, een herbruikbare ruimtecapsule die eveneens toeristen zal kunnen vervoeren. Het Starliner-programma heeft al jaren vertraging opgelopen. Boeing is er nog niet in geslaagd een bemande ruimtevlucht uit te voeren.

Zowel Virgin Galactic van Richard Branson als Blue Origin van Jeff Bezos heeft al lang plannen om relatief korte toeristische vluchten uit te voeren tot aan of net over de grens van de ruimte. Het worden in zekere zin de 'pakketreizen' van het ontluikende ruimtetoerisme: gestandaardiseerd, zonder veel franjes en tegen een prijs van 'slechts' enkele honderdduizenden dollars.

Lees verder

Advertentie
Advertentie
Advertentie

Gesponsorde inhoud

Gesponsorde inhoud