NASA-sonde Cassini is gecrasht op Saturnus

Een 'artist conception' van de sonde Cassini bij de planeet Saturnus. ©EPA

Na een reis van 20 jaar komt vrijdag een einde aan de Amerikaanse ruimtesonde Cassini. Het ruimtevaartagentschap NASA heeft de sonde bewust laten crashen op de planeet Saturnus, waar Cassini jarenlang onderzoek rond verrichtte.

Rond 13.55 uur Belgische tijd ontving NASA het laatste signaal van Cassini vanuit de atmosfeer van Saturnus. Het ruimtevaartagentschap schat dat tussen het zenden van dat afscheid en het finaal opbranden van het ruimtetuig nog 45 seconden verstreken. In zijn laatste minuten verrichtte de sonde metingen in die atmosfeer, wat nog nooit eerder is gebeurd. Toen de antenne het begaf tijdens de crash, kwam een einde aan een avontuur dat in 1997 werd aangevat.

De 'Grand Finale'-video van NASA over het einde van Cassini.

Cassini deed er zeven jaar over om tot bij Saturnus en zijn minstens 62 manen te geraken. De planeet ligt, wanneer de banen van beide planeten het dichtst bij elkaar komen, op 1,2 miljard kilometer verwijderd van de Aarde. De sonde maakte een aantal lussen rond de Aarde, Venus en Jupiter om genoeg snelheid te winnen.

Titan

Eenmaal aangekomen ontdekte Cassini onder meer oceanen op de maan Enceladus en vloeibaar methaan op de maan Titan. Die laatste wekt veel interesse bij wetenschappers, omdat ze qua geologische en atmosferische samenstelling een groot potentieel heeft om leven te kunnen ondersteunen. Er zijn echter nog geen aanwijzingen gevonden dat er ook echt leven, zoals wij dat op Aarde kennen, op Titan is. Cassini dropte wel de Europese sonde Huygens op de maan, maar die had geen instrumenten aan boord om naar leven te speuren.

Cassini in cijfers

  • Kostprijs: 3,26 miljard dollar
  • Lancering: 15 oktober 1997
  • Afgelegde afstand: 7,9 miljard kilometer, waarvan 3,4 miljard kilometer tijdens de reis Aarde - Saturnus
  • Verzamelde wetenschappelijke data: 635 GB
  • Voornaamste ontdekkingen: 6 nieuwe manen, oceanen op Titan en Enceladus

Omdat de tocht naar Saturnus te ver was, was Cassini niet uitgerust met de klassieke zonnepanelen. Die zouden immers te zwaar en te groot moeten zijn. De sonde draait op drie generatoren die energie opwekken met plutonium. De keuze voor die krachtbron zorgde voor controverse bij de lancering. Activisten probeerden zelfs via gerechtelijke weg de lancering tegen te houden, omdat ze vreesden voor een ramp indien de sonde bij een van zijn passages langs de Aarde door een verkeerd manoeuvre de atmosfeer weer zou induiken en opbranden.

Alles verliep echter volgens plan, maar nu is het plutonium in de drie generatoren van Cassini bijna uitgeput. De NASA wil nu vermijden dat de sonde onbestuurbaar wordt en met zijn radioactieve krachtbron op een van de potentieel levensvatbare manen zou neerstorten.

Lees verder

Advertentie
Advertentie
Advertentie
Advertentie

Gesponsorde inhoud

Partner content