Starters krijgen onderdak in New York

Bieke Claes en Chris Burggraeve van Belcham - Foto Rene Clement ©Rene Clement

Belgische ondernemingen die hun eerste stappen willen zetten in de VS kunnen dat binnenkort doen in een compleet Belgische incubator in hartje Manhattan. KBC en Telenet horen bij de sponsors.

Van onze correspondent in New York

Voorlopig is het nog een doordeweekse kantoorvloer met cubicles zoals er in Midtown Manhattan duizenden zijn, maar binnenkort verandert de zevende verdieping van de toren op het adres 1177 Avenue of the Americas in New York in een trendy stukje Belgisch territorium. ‘Verwacht geen Googleplex of zo’, zeggen Chris Burggraeve en Bieke Claes, respectievelijk voorzitter en directeur van de Belgian American Chamber of Commerce (Belcham), de initiatiefnemers van het project. ‘Maar wel een volledig met Belgische meubels en design ingerichte ruimte. Een serieuze variant op de hippe start-uploft. Geen flipflops en pizzadozen, maar professioneler. Het is hier midtown, hé. Niet downtown.’

De incubator (letterlijk: de broedmachine) krijgt de naam Atelier en opent de deuren begin 2014. Vanaf dan kunnen Belgische ondernemingen in de gemeenschappelijke ruimte een of meerdere van de in totaal 81 werkplaatsen huren en gebruikmaken van de diensten die Belcham aanbiedt, zoals juridische en praktische ondersteuning en een mentorprogramma. ‘Ze kunnen zich vooral enten op het Belgisch-Amerikaanse netwerk dat we hier de voorbije decennia hebben opgebouwd’, zegt Burggraeve, die tot vorig jaar marketingdirecteur was van de bierreus AB InBev en nu zijn eigen agentschap heeft. ‘En dat op een prestigieuze locatie.’

Daarvoor trok Belcham enkele klinkende sponsors aan. Zeven stichtende partners dragen elk 150.000 dollar bij voor de komende drie jaar. Het gaat om KBC, Telenet, KU Leuven Research & Development (het departement van hoogleraar Koenraad Debackere, ook voorzitter van Vlaanderen In Actie), Fortino (het fonds van de ex-Telenetters Duco Sickinghe en Renaat Berckmoes), Frederic de Mevius (Verlinvest), Capco en iMinds (het Vlaamse onderzoeksinstituut voor de ICT-sector).

De voormalige Telenet-CEO Duco Sickinghe ziet Atelier als een ideale manier om beginnende Belgische bedrijven vaste grond te geven in de VS. ‘Als je een jong bedrijf bent, komt de echte test pas als je de stap naar de VS wil zetten. Zo gaat dat. Met een Belgisch clubje als dit kan je dat faciliteren. Je creëert intellectuele kruisbestuiving, en dan is het zien wat eruit komt.’

De ruimte huurt Belcham van KBC, dat in de kantoortoren op wandelafstand van Times Square de zevende en achtste verdieping betrekt. Maar daarvan was een groot stuk leeg komen te staan. Belcham houdt er al langer kantoor met drie vaste personeelsleden, onder wie Claes. ‘We kregen steeds meer vraag van Belgische ondernemers of we geen beschikbare ruimte hadden, of een dienst om een Amerikaans adres op te richten. En dat bracht ons op het idee om deze vleugel hier te benutten.’

Belcham mikt op kleine maar al gevestigde ondernemingen. Start-ups die al sporen hebben verdiend in België en/of Europa en nu internationaal willen groeien. Niet noodzakelijk in de technologiesector, maar Claes en Burggraeve verwachten dat de nadruk wel op technologie zal liggen. ‘Hen bieden we een veilige plek om hier te landen en door te groeien, midden in het ecosysteem Manhattan. Zonder te veel te pamperen natuurlijk’, zegt Claes. ‘Als ze eenmaal voet aan de grond krijgen, zullen ze hier weer vertrekken. Wie de juiste ondernemersziel heeft, wil toch snel op eigen benen staan.’

Hub

Er zijn wel voorwaarden. Zo eist Belcham dat de bedrijfjes een gezonde financiële situatie kunnen voorleggen. De kamer verwacht ook van de leden dat hun Amerikaanse activiteiten een gunstige economische weerslag hebben in België. Zo kan de aanstelling van een vertegenwoordiger in de VS opdrachten binnenhalen die op hun beurt werk kunnen verschaffen aan enkele softwareontwikkelaars in België. Met die factor wil Belcham de kritiek pareren dat Atelier een zoveelste initiatief wordt om jong ondernemend talent weg te lokken. ‘Er leeft in België een debat over de moeilijke werkgelegenheid voor jongeren. Hier in de VS zien we de initiatieven voor starters exploderen. In New York alleen zijn meer dan 200 incubatoren. Die ‘can do’-mentaliteit proberen we te vertalen naar België. Atelier wordt een experiment in het creëren van jobs hier met een multiplicator effect in België’, zegt Burggraeve.

Atelier moet een soort Belgische hub voor ondernemerschap worden in New York. ‘We willen een band van loyaliteit opbouwen met onze leden, naar analogie met de alumnigeest in de VS. We nodigen gastsprekers uit, verzamelen experts om over een strategisch vraagstuk te brainstormen, dat soort dingen. En we kunnen Amerikaanse investeerders binnenkort wijzen op deze exotische poel van Belgische bedrijven.’

Lees verder

Advertentie
Advertentie
Advertentie

Gesponsorde inhoud

Gesponsorde inhoud