Advertentie
Advertentie
interview

Marc Coucke: 'Meer dan jobs creëren kan ik niet doen'

Pieter Bourgeois (rechts) leidt sinds twee jaar Alychlo, het familiale investeringsvehikel van Marc Coucke. Hij lijkt weinig op zijn baas: 'Ik ben een Cercle-supporter.' ©Diego Franssens

Voor de ene is hij het schoolvoorbeeld van de geslaagde ondernemer, voor de andere het symbool van losgeslagen kapitalisme. ‘Meer dan het goede voorbeeld geven en jobs creëren kan ik niet doen’, zegt Marc Coucke. Een duo-gesprek met Pieter Bourgeois, die sinds twee jaar Couckes investeringsvehikel Alychlo leidt.

Gepland was het niet, maar we hadden geen beter moment kunnen kiezen om Marc Coucke in een goed humeur aan te treffen. Twee dagen nadat zijn voetbalclub Anderlecht dankzij de winst tegen stadsgenoot Union nog eens de leiding heeft genomen in de Belgische voetbalcompetitie, verschijnt Vlaanderens bekendste zakenman op de afspraak in een paars-wit gestreept hemd, voorzien van gouden manchetknopen met het logo van zijn voetbalclub. Aan zijn voeten prijken geen gouden schoenen, wel twee exclusieve Air Jordan 1-sneakers.

Wereldprimeur

We zijn hier natuurlijk niet om over voetbal te praten, maar wel over Alychlo, de familiale investeringsholding die Coucke in 2015 oprichtte. Het ‘family office’ belegt de honderden miljoenen die hij dat jaar verdiende met de verkoop van zijn bedrijf Omega Pharma aan de Amerikaanse groep Perrigo. Sinds een kleine twee jaar wordt het vehikel geleid door CEO Pieter Bourgeois, die zich voor het eerst samen met zijn baas laat interviewen. ‘Jullie hebben de wereldprimeur’, grapt Coucke.

Advertentie

Wij gaan niet per se op zoek naar deals. De deals en de ondernemers komen naar ons.

Pieter Bourgeois
CEO Alychlo

Bourgeois, die voordien financiële functies bekleedde bij onder meer DHL en Worldline, lijkt in weinig op zijn baas. Hij zit strak in het pak, is eerder zuinig in zijn antwoorden en ook met sneakers of met Anderlecht heeft hij niks. ‘Ik supporter voor Cercle Brugge. Mijn grootvader aan moederskant heeft daar nog gespeeld’, bekent hij na het interview.

Alychlo, genoemd naar Couckes dochters Alysée en Chloé, beheert een portefeuille van ongeveer 1 miljard euro met belangen in ruim 40 private bedrijven, vooral uit Vlaanderen. De website van Alychlo deelt ze netjes op in vijf groepen, maar het is zoeken naar de rode draad tussen de waterbehandelaar Ekopak, het autoleasingbedrijf Lizy, de skipistes van SnowWorld of het exclusieve Knokse hotel La Réserve.

‘Eigenlijk kennen we die rode draad zelf ook niet’, bekent Coucke. ‘Oké, we hebben enkele voorkeursectoren waar we de ervaring en de synergie hebben om toegevoegde waarde te bieden. Maar er zijn ook onze waarden: zitten er jonge ondernemers en een goed management achter? Is het duurzaam? Dat speelt allemaal mee. We hebben geen checklist, het moet gewoon passen.’

Gaat het dan om een klik met de ondernemers zelf eerder dan om het cijferplaatje?

Pieter Bourgeois: ‘Wij gaan niet per se op zoek naar deals. De deals en ondernemers komen naar ons, met een droom, een plan, een visie. En onze vraag is dan of we ons daarin kunnen vinden.’

En waarom moeten ze naar Merelbeke komen, en niet bij Filip Balcaen of Jos Sluys aankloppen?

Coucke: 'Dat mag ook. Maar we merken dat de meesten die ons contacteren zelf al contact hadden met een van onze participaties en daar gehoord hebben dat wij een heel constructieve aandeelhouder zijn. We steunen bedrijven in goede en slechte tijden, zonder ooit toe te geven op de waarden.’

Wij steunen bedrijven ook als het slecht gaat. En we hebben ook al redelijk wat turnarounds gerealiseerd, net omdat we geen ruziemakers zijn.

Marc Coucke

‘Kijk, het enige dat je zeker weet als je een jaarbudget opmaakt, is dat je dat niet gaat halen. Soms is het wat meer, soms wat minder. Maar dat verandert ons niet. Is het beter, dan kijken we hoe we daarop verder kunnen bouwen. Is het slechter, dan kijken we samen wat het probleem is. Ik denk dat we op dat gebied een beetje een andere stijl hebben.’

Jullie investeren veel in duurzaamheid, vastgoed, ontspanning. Wat met groeisectoren als biotech of crypto?

Bourgeois: ‘Globaal genomen zijn zowat driekwart van onze activa directe investeringen - private of publieke bedrijven waar we een belangrijke participatie hebben en waar we in het bestuur zitten. Dan heb je 15 procent beursgenoteerde aandelen en 10 procent fondsen. Zeker in die laatste categorie proberen we met innovatie en nieuwe technologieën bezig te zijn en breder te kijken dan ons eigen domein. Zo zijn we recent ook in Entourage van (Showpad-oprichter, red.) Pieterjan Bouten gestapt. We willen die jonge software- en AI-entrepreneurs lokaal mee ondersteunen, ook om er zelf van te leren.’

Coucke: ‘De wereld staat niet stil, we moeten volgen. We zitten ook in (het blockchainfonds) Tioga Capital. Of kijk naar het Zwitserse Sophia Genetics, een fenomenaal verhaal waarvan nog maar het eerste hoofdstuk geschreven is. Dat is eigenlijk pure artificiële intelligentie, maar dan om de juiste diagnose en behandeling van kanker te vinden. We waren de eerste niet-Zwitserse aandeelhouder van wat intussen een op de Nasdaq genoteerd bedrijf is, dat samenwerkt met alle groten ter wereld.’

Is dat het dossier waar u het fierst over bent?

Coucke: (kijkt naar Bourgeois) ‘Neen. Deze week reiken we onze Alychlo Awards uit (zie inzet). Elk van die bedrijven heeft wel iets waarop we even fier zijn. Dat kan evengoed een hotel zijn dat uniek vernieuwd is, waardoor die regio weer opleeft. Met een hotel ga je natuurlijk geen levens redden, maar het heeft andere verdiensten op zijn manier.’

Coucke beloont Pairi Daiza met toptrofee

Marc Coucke verzamelde donderdagmiddag vertegenwoordigers van al zijn participaties in Pairi Daiza – een dierenpark waar hij sinds 2016 via Alychlo zo’n 30 procent van bezit.

Het was de 160 aanwezigen onder meer om de ‘Alychlo Awards’ te doen. Met die prijzen willen Coucke en zijn team een community uitbouwen en de verwezenlijkingen van de portefeuillebedrijven in de kijker zetten, of het nu op financieel vlak is of qua duurzaamheid. Of voor een opmerkelijke overname.

Coucke deelde in totaal tien trofeeën uit. De belangrijkste – ‘Company of the year’ – ging naar Pairi Daiza zelf. Het dierenpark kreeg vorig jaar bijna 2,3 miljoen bezoekers over de vloer. Daarmee zet het Waalse dierenpark een record neer.

Advertentie

Jullie hebben al enkele jaren geen nieuwe investeringen gedaan. Is dat bewust?

Bourgeois: ‘We zijn nog niet volledig geïnvesteerd – ik denk dat we nog 5 à 10 procent ruimte over hebben - en we blijven naar nieuwe opportuniteiten kijken. Er zit nu een tweetal concrete, grotere deals in de pijplijn. Het klopt wel dat we het jongste anderhalf jaar vooral met de bestaande portefeuille bezig zijn geweest, maar ik heb daar niet meteen een aanwijsbare reden voor.’

Misschien moeten we de omgekeerde vraag stellen. Is jullie aandacht niet té verspreid, waardoor er minder aandacht is voor nieuwe dossiers?

Coucke: ‘Dat is een terechte vraag. We hebben een sterke structuur met een CEO en een team van 15 mensen die 43 bedrijven opvolgen. Daarmee hebben we een goed evenwicht. Ik probeer bij te springen als het cruciaal of strategisch is en samen met Pieter blijf ik voor alle bedrijven de grote lijnen opvolgen. Van onze bedrijven in de ontspanningssector weten we bijvoorbeeld aan het begin van elke week hoe het voorbije weekend geweest is en waar ze staan tegenover het budget of het vorige jaar. Als ze ons nodig hebben, kunnen we vrij snel reageren.’

Alle bedrijven waarin we participeren, zijn samen goed voor 25.000 voltijdse jobs. Sinds 2021 zijn er ongeveer 5 à 6.000 jobs bijgekomen.

Pieter Bourgeois
CEO Alychlo

‘Op het moment dat de rente begon te klimmen, hebben we al onze bedrijven bijeengeroepen om hen te waarschuwen dat dat een gamechanger zou worden. Veel van die jonge ondernemers hadden in hun hele leven nog geen inflatie meegemaakt. Dat is een voorbeeld van een ingreep waarvan ze achteraf zeiden: ‘We zijn goed door die periode gekomen omdat onze aandeelhouder ons goed heeft voorbereid.’

En hoe kijkt u naar de gevallen waar het slecht gegaan is? Denk aan Enfinity, of recenter miDiagnostics.

Coucke: (speelt verbazing) 'Wat? Is dat zo? Enfinity dateert van lang voor de oprichting van Alychlo, toen we deze structuur en ons team nog niet hadden. Maar je moet wel realistisch zijn. Er zullen altijd een paar probleembedrijven zijn, maar we knokken altijd mee om hun problemen aan te pakken. En we hebben ook al redelijk wat turnarounds gerealiseerd, net omdat we geen ruziemakers zijn.

‘Ik zie daar naast uw koffie dat suikerzakje liggen van Fountain. Een paar jaar geleden was dat bedrijf ten dode opgeschreven, maar ze zijn er ook doorgekomen. Wij steunen bedrijven ook als het slecht gaat.’

Wanneer trekt u de stekker er toch uit?

Coucke: ‘Als de normen en waarden niet meer goed zitten, als we ons niet meer terugvinden in het bestuur van een bedrijf (de governance, in het vakjargon, red.).’

Bourgeois: ‘Onze waarden zijn integriteit, loyauteit en toewijding – dat laatste betekent voornamelijk hard werken. Dat zijn kernwaarden. We verwachten dat van het team, van medevennoten, van managers in de portfoliobedrijven.’

Marc Coucke

°1965
Licentiaat Farmacie (UGent)
Postgraduaat Bedrijfsbeheer (Vlerick)
1987: oprichting Omega Pharma met Yvan Vindevogel
1998: brengt Omega Pharma naar de Brusselse beurs
2012: haalt samen met Waterland Omega Pharma van de beurs
2014: verkoopt Omega Pharma aan Perrigo
2015: slaat met Alychlo aan het investeren

Is het daarom dat Alychlo bijna volledig weg is uit Mithra?

Coucke: (afgemeten) 'We hebben op een bepaald moment beslist dat dat niet meer voldeed aan onze criteria.’

Er waren niet enkel weinig nieuwe investeringen, maar ook weinig exits. Waarom?

Bourgeois: ‘Om terug te keren naar de vraag waarom ondernemers voor ons kiezen: wij investeren alleen voor de lange termijn. We zijn nu bijna 9,5 jaar bezig. Soms waren er gedeeltelijke exits of investeringen die we hebben doorgerold naar een nieuwe structuur. Maar er was in die 9,5 jaar maar één bedrijf (Ceres Pharma, een ‘mini Omega Pharma’, red) waar we voor 100 procent zijn uitgestapt.’

Maar wat is lange termijn? Op een gegeven moment moet je toch…

Coucke: ‘Neen. Wij zijn geen exitters. Waarom zou dat moeten?’

Om cash vrij te maken voor iets anders?

Coucke: ‘Goh, ik sluit niet uit dat er hier en daar eens een exit gaat zijn. Maar bij ons hoeft dat niet en dat geeft ook heel veel rust. Wij vinden het boeiend om te zien wat in elk van de bedrijven gebeurt. En we zijn even gemotiveerd wanneer Ekopak GWE overneemt dan als GWE onze 44ste participatie zou zijn geweest.’

Pieter Bourgeois

° 1977
Industrieel ingenieur
MBA Solvay Business School
Structuring & Financing M&A Deals (Vlerick)
2002-2007 Manager bij Banksys & Atos Worldline
2008-2013 Financiële planning en financieel directeur DHL Express Luxemburg
2013-2015 Financieel directeur YouBuild-MPro
2015-2022 Investeringsmanager bij Alychlo
2022-… CEO Alychlo, zetelt onder meer in het bestuur van Ekopak, EnergyVision, La Petite Merveille (Durbuy) en OKU

Heeft Alychlo zijn investeringen al kunnen terugverdienen, via dividenden en kapitaalverminderingen bijvoorbeeld?

Coucke: ‘Nee, natuurlijk niet. Maar wij zoeken dat ook niet, dat is totaal onze stijl niet. We zijn een zeer gezonde holding met 43 gezonde bedrijven. We proberen te zorgen dat elk bedrijf zijn eigen cashflow genereert om zich te ontwikkelen. Alleen, door het feit dat we geen exitters zijn, zien onze jaarcijfers er altijd vreemd uit. Als we iets kopen tegen 50 en het is 100 waard, dan moeten we dat volgens de boekhoudregels tegen 50 waarderen. Maar als het maar 30 meer waard is, moeten we het afboeken. Zo krijg je elk jaar grote fluctuaties in de cijfers. Maar wij zijn daar totaal niet mee bezig.’

Mijn holding is genoemd naar mijn dochters. Vanzelfsprekend hoop ik dat mijn kinderen daarin verdergaan. Maar je mag het niet forceren.

Marc Coucke

Zegt u dan: maatschappelijke impact is voor mij belangrijker dan cijfers?

Coucke: ‘Ja, en dat is zo voor het hele team. Nogmaals, met het voorbehoud dat een bedrijf rendabel moet zijn. Maar daarbinnen zoeken wij absoluut niet naar winstmaximalisatie.’

U bent 59. Bent u al bezig met uw opvolging? Komen uw dochters binnenkort de Alychlo-groep binnen?

Coucke: ‘Mijn echtgenote zit al in raden van bestuur, maar is vooral met haar eigen zaak bezig. Mijn oudste dochter is pas 20 jaar, dat mag je niet forceren. Maar het bedrijf heet Alychlo, dus vanzelfsprekend hoop je zoals elke vader dat je kinderen daar verder in gaan. En om al te antwoorden op de vraag ‘wat als ik morgen tegen een boom rijd?’: ik hoop dat ze mij een beetje gaan missen. Maar al de rest kan dankzij de huidige managementstructuur gewoon doorgaan, dat is al een grote stap.’

Vindt u dat family offices als Alychlo een rol te spelen hebben in het verankeren van strategische sectoren zoals energie?

Coucke: ‘België is in de energiesector al enkele kroonjuwelen kwijtgespeeld. Ik denk dat Energy Vision het potentieel heeft om een nieuw Belgisch kroonjuweel te worden. En in zo’n geval hebben we liever een klein deel van een grote speler dan een groot percentage van een kleine speler.’

‘We zoeken niet naar macht of controlebelangen. Moeten we op een bepaald moment in een bedrijf een kleinere rol spelen omdat er grotere investeringen nodig zijn, dan is het maar zo. Om een concreet voorbeeld te geven: het bijbouwen van hotels voor OKU kost veel geld. Moeten we daar dan vasthouden aan ons belang van 50 procent of kunnen we beter zakken naar 25 procent om sneller vooruit te gaan? We bekijken dat altijd vanuit de vraag wat het best past voor het bedrijf zelf.’

Marc Coucke is een beetje het symbool geworden van de ‘1 procent’, de allerrijksten. Verschillende politieke partijen vragen om een grote vermogenstaks of een miljardairtaks. Wat vindt u daarvan?

Bourgeois: ‘Alychlo heeft als familiebedrijf van de eerste generatie een heel grote maatschappelijke en economische impact. En we hebben dat ook eens uitgerekend. Alle bedrijven waarin we participeren, zijn samen goed voor 25.000 voltijdse jobs. Bekijk je dat pro rata, dus rekening houdend met het aandeel dat Alychlo erin heeft, dan spreek je afgerond over 3.500 jobs. En dat zijn sterk groeiende bedrijven. Sinds 2021, toen we dat de eerste keer berekend hebben, zijn er ongeveer 5.000 à 6.000 jobs bijgekomen, of pro rata zowat 800.’

Wallonië heeft nood aan investeerders, ondernemers en kapitaal. Als je dat eenmaal in gang krijgt, dan zit je goed. Dat is het discours dat Wallonië nodig heeft.

Marc Coucke
Eigenaar Alychlo

Coucke: ‘De mensen hebben het recht om te stemmen voor wie ze willen. Daar zal een regering uitkomen, en wij zullen die respecteren. Maar alsjeblieft, er moet echt wel het besef zijn dat we in België investeerders en ondernemingen nodig hebben. Het gaat niet alleen over het verdelen van de taart, ook de mensen die de taart bakken hebben steun nodig. Meer dan het goede voorbeeld geven en jobs creëren kan ik niet doen.’

In de VS zeggen miljardairs als Warren Buffett of Bill Gates dat ze gerust wat meer belastingen willen betalen.

Coucke: ‘Maar wij betalen al verschrikkelijk veel belastingen! Wat wil je dan? Dat ik elk jaar een bedrijf verkoop om aan de overheid te geven? Wij hebben met onze bedrijven vorig jaar meer dan 300 miljoen euro aan de schatkist bijgedragen. Wij zijn absoluut geen investeerder die altijd streeft naar maximale winst, maar bedrijven moeten wel rendabel zijn om te kunnen investeren en duurzamer te worden.’

43
AAntal Participaties
Alychlo heeft 43 participaties: genoteerde en private bedrijven en belangen in investeringsfondsen.

‘Ik ga u toch één voorbeeld geven dat ingaat tegen die roep om bedrijven en aandeelhouders meer te belasten. De handel in onze beursgenoteerde Belgische kleine en middelgrote aandelen (small- en midcaps, red.) is al zo goed als weggevallen door allerlei symboolbelastingen, zoals de effectentaks. Politici scheppen dan op dat ze die taks hebben ingevoerd. (opgewonden) Sorry, maar dat vind ik dom. Al die contraproductieve symboolbelastingen zijn gewoon dom.'

'Het gevolg is dat die Belgische aandelen een lagere beurswaardering hebben dan hun collega's in het buitenland, dat ze kwetsbaar worden en dat ze één voor één worden overgenomen. En als hun beslissingscentra uit België gaan verdwijnen, ben je weer een hele hoop directeurs kwijt, allemaal mensen die anders voor extra consumptie en tewerkstelling zorgen. En daarmee doe ik niet aan politiek hé, dat is gewoon economie.’

Waarvoor pleit u dan?

Coucke: ‘We hebben in ons land echt een nieuwe Cooreman-De Clercq nodig (Coucke verwijst naar een wet uit 1982 die beleggingen in Belgische aandelen fiscaal stimuleerde, red.). Je moet eens kijken wat dat allemaal opgeleverd heeft: beursgenoteerde bedrijven als Van de Velde, EVS, IBA, Duvel Moortgat, Sioen… Kijk eens hoeveel die bedrijven vandaag bijdragen aan de schatkist, aan belastingen, aan sociale lasten… Maar de bedrijven die vandaag nog op de beurs staan, zie je allemaal verdwijnen. En daar wordt amper over gesproken.’

‘Jullie schrijven vandaag over wat de lezers interesseert en dat zijn niet de kwartaalresultaten van Van de Velde (het lingeriemerk, red.), maar wel die van Nvidia (de Amerikaanse chipmaker, red.). Sorry, maar tien jaar geleden was dat zo niet. Toen keek iedereen uit naar de kwartaalresultaten van Van de Velde - niet alleen voor de fotootjes, ook voor de cijfers. En die aandacht is belangrijk, want dat zorgt voor liquiditeit en hogere waarderingen, zodat die bedrijven kunnen groeien.’

Wij betalen al verschrikkelijk veel belastingen! Wat wil je dan? Dat ik elk jaar een bedrijf verkoop om aan de overheid te geven?

Marc Coucke
Eigenaar Alychlo

‘Ook Euronext Brussel moet voldoende aantrekkelijk blijven. Een nieuwe Cooreman-De Clercq zou tien keer meer opbrengen dan het zou kosten. Als je vorig jaar zag hoe snel er met de staatsbon geld gemobiliseerd kon worden… Zoek daar een alternatief voor dat geld vrijmaakt voor jonge ondernemers, zodat die daarmee iets kunnen opbouwen.’

‘Men zegt dat bedrijven en hun aandeelhouders meer belast moeten worden, terwijl ze nergens ter wereld al zoveel belast worden als in België. Tot op het moment dat het slecht gaat. Want dan begint iedereen te roepen: ‘Waarom hebben we ze te weinig gesteund’? (laat stilte vallen) Ja, maar, wat is het nu? Toen Lego in België een pretpark wou opendoen, stond de overheid klaar met bloemen en een dikke cheque, het kon niet op. Toen dacht ik bij mezelf: moet ik dan naar Scandinavië verhuizen opdat ze zouden appreciëren hoeveel we in België investeren?’

U voelt duidelijk een gebrek aan appreciatie.

Coucke: ‘Nee, nee, wij krijgen het respect dat we nodig hebben, je hoort mij niet klagen. Maar ik voel wel dat veel bedrijven die niet onze visibiliteit hebben - en zeker die small- en midcaps - niet door het beleid gesteund worden.’

Bourgeois: ‘Kijk naar Ekopak. Dat is een fantastisch verhaal, ze zijn naar de beurs gegaan, we hebben ze ondersteund in hun groei en ze hebben een beslissingscentrum in België waar jonge mensen graag willen werken, ondanks de krappe arbeidsmarkt. Zo zouden er meer voorbeelden moeten zijn, zeker op Euronext Brussel.'

300 miljoen euro
BELASTINGEN EN RSZ-BIJDRAGEN
De bedrijven uit de Alychlo-portefeuille hebben vorig jaar volgens Marc Coucke meer dan 300 miljoen euro aan de schatkist bijgedragen.

U investeert ook in Wallonië. Merkt u daar een nieuwe dynamiek rond ondernemerschap?

Coucke: ‘Ik zou zeker niet zeggen dat Walen minder graag werken of minder op zoek zijn naar een job. Natuurlijk zijn er culturele verschillen. En ja, ze hebben niet hetzelfde ecosysteem als in Vlaanderen, dat is een probleem. De overheid probeert dat voor een stuk over te nemen, maar dat is nooit hetzelfde. Wallonië heeft nood aan investeerders, ondernemers en kapitaal. Als je dat eenmaal in gang krijgt, dan zit je goed. Dat is het discours dat Wallonië nodig heeft. Ook daar moet men durven de werkgevers voor te stellen als diegenen die de taart bakken. Le patron, c’est le boulanger.’

Denkt u er niet aan om in andere steden of regio’s dan Durbuy te investeren?

Coucke: ‘De lijst van de dorpen en steden die ons al gecontacteerd hebben is lang. We hebben ernaar geluisterd, maar het antwoord is nee. Er is nog veel te doen in Durbuy. Maar het moet authentiek blijven. Durbuy moet Durbuy blijven.’

De belangrijkste participaties van Alychlo

Niet-genoteerd

Bouwgroep Versluys, MiDiagnostics, Pairi Daiza, RSC Anderlecht, OKU-hotelketen, EnergyVision, MaisonRouge, Het Witte Paard, talrijke bedrijven in en rond Durbuy, Plant-T, La Réserve, Comate, vastgoed-investeringen, kunstcollectie.

Fondsen
Droia, Triginta, Mitiska Reim, Waterland, Volta Ventures, CIM Capital, Immobel Belux Development, Smartfin, Comate Ventures, Balderton Capital, Tioga Capital

Advertentie

Beursgenoteerd

Perrigo, AnimalCare, Fagron, Mithra, SnowWorld, Sophia Genetics, Unifiedpost, Ekopak, Greenyard, Smartphoto, The Italian Sea Group, Crescent, Fountain, Compagnie des Alpes, Sono Motors, Ebusco.

Kleine belangen in Lotus Bakeries, VGP, Xior, MDxHealth, Hyloris, Shop Apotheke en ESG Core Investments.

Advertentie
Advertentie
Advertentie
Advertentie
Advertentie
Advertentie
Gesponsorde inhoud
Tijd Connect
Tijd Connect biedt organisaties toegang tot het netwerk van De Tijd. De partners zijn verantwoordelijk voor de inhoud.
Partnercontent
Partner Content biedt organisaties toegang tot het netwerk van De Tijd. De partners zijn verantwoordelijk voor de inhoud.