Advertentie

De coronakrater van 30 miljoen bij Studio 100: 'We komen hier door'

CEO Hans Bourlon, financieel directeur Ellen Van Elsen en operationeel directeur David Lloyd zijn ervan overtuigd dat Studio 100 het coronajaar overleeft.

Wat voor de entertainmentgroep Studio 100 een droomjaar moest worden, draaide door corona uit op een annus horribilis. ‘Op nettobasis zijn we het jaar geëindigd met een verlies van 30 miljoen euro. Een bloedbad’, zegt topman Hans Bourlon.

‘Bloemen noch kransen.’ Hans Bourlon grinnikt even als onze fotograaf hem vraagt te poseren tegen een wand met rozen in een van de opnamestudio’s van Studio 100 in Schelle. De zwarte humor van de topman van het entertainmentbedrijf is aangepast aan de gelegenheid. Bourlon heeft ons uitgenodigd om toelichting te geven bij de jaarresultaten van de groep, cijfers die hij in de loop van het gesprek meerdere keren zal omschrijven als ‘een bloedbad’.

2020 leek bij aanvang alles in huis te hebben om een boerenjaar te worden voor Studio 100. De groep verkocht in voorverkoop 450.000 tickets voor haar spektakelmusicals ‘40-45’ en ‘Daens’ in het Pop-Up Theater in Puurs, opende in het midden van het jaar een gloednieuw hotel in Plopsaland De Panne en startte in de grensgemeente Landen-Hannuit een nieuw waterpretpark op. Bourlon en co. rekenden vooraf op een omzetgroei naar 200 miljoen euro en een aangedikte nettowinst van 6 miljoen, komende van respectievelijk 188 miljoen en 700.000 euro.

Onze activiteiten zijn op zijn zachtst gezegd niet coronaproof, maar wel futureproof.
Ellen Van Elsen

Het draaide anders uit. Corona zette voet aan wal en even later moest Studio 100 zowel zijn theater als zijn pretparken sluiten. ‘Aanvankelijk dachten we dat het snel voorbij zou zijn’, zegt Bourlon. ‘Ik kreeg op 13 maart ’s avonds laat telefoon van een minister die me op het hart drukte dat het maar voor 14 dagen was. Wel, de parken zijn het grootste deel van het jaar gesloten geweest en ons theater is een jaar en twee maanden later nog altijd dicht. Dat is dramatisch.’

Financieel directeur Ellen Van Elsen heeft de cijfers om dat te onderschrijven. ‘Onze omzet kwam voor 2020 uit op 119 miljoen euro, 81 miljoen euro minder dan gebudgetteerd. En op nettobasis zijn we het jaar geëindigd met een verlies van 30 miljoen euro. Een bloedbad.’ Daar is het woord weer.

In een normaal jaar betaalt Studio 100 zijn kosten en investeringen met de cashflow die het met zijn pretparken royaal genereert. Maar omdat die maandenlang tot nul werd gereduceerd, verschrompelde de brutobedrijfswinst (ebitda) van 71 miljoen euro in 2019 naar 34 miljoen euro in 2020.

Koude steen

In tegenstelling tot de inkomsten liepen veel kosten wel door. ‘Neem het Pop-Up Theater in Puurs, waar wij een enorme set hebben opgebouwd’, zegt Bourlon. ‘Een groot deel van dat gebouw is niet van ons. Je kan dan eens lief lachen en vragen of je geen huur meer moet betalen, maar dat valt natuurlijk op een koude steen. Dus hebben wij een jaar lang een enorm theater gehuurd, waar enkel spinnen over de vloer kwamen en waar je voetstappen hol echoden als je erdoor wandelde.’

‘Hetzelfde met onze parken. De enige bezoekers die daar kwamen, waren de mensen die de attracties en de tuinen onderhielden. Dat zijn onvermijdelijke kosten, maar er staat niets tegenover. Nul. 2020 voelde een beetje alsof we op een voetbalveld stonden met een geweldig team en het plots rode kaarten regende, en je sterspelers een voor een naar de bank werden verwezen.’

Hans Bourlon, Topman Studio 100

Door die voortdurende kosten en het al lopende investeringsprogramma dat betaald moest worden, dikte de schuldpositie van Studio 100 aan van 112 miljoen euro pre corona tot 160 miljoen euro op het einde van het jaar. ‘Gelukkig hebben we als bedrijf altijd voorzichtig gehandeld, we hebben nooit gekke dingen gedaan’, zegt Bourlon. ‘Daardoor kunnen we vandaag overleven.’

Studio 100 ging al voor de zomer bij zijn banken aankloppen om goede afspraken te maken. ‘In die gesprekken hebben we gelukkig gemerkt dat er een groot geloof is in onze toekomstplannen’, zegt Van Elsen. ‘Iedereen lijkt te beseffen dat deze crisis ons louter is overkomen, dat ze geen zwakte in ons businessmodel impliceert. Onze activiteiten zijn op z’n zachtst gezegd niet coronaproof, maar wel futureproof. De beleving die we aanbieden, valt niet te digitaliseren.’

Sterk parcours

Studio 100 maakt zich sterk dat zodra deze crisis overwaait het weer kan aanknopen met zijn sterke parcours van de voorbije kwarteeuw. ‘We kunnen niet ontkennen dat corona in heel ons bedrijf een blijvend litteken heeft gemaakt’, drukt operationeel directeur David Lloyd het uit. ‘We moeten dit nog even uitzweten. Maar we zijn er stellig van overtuigd dat wat we doen, klopt en blijft kloppen. Straks misschien wel meer dan ooit. Na meer dan een jaar binnen te zitten snakken veel mensen naar de beleving die wij kunnen bieden.’

Het voelde alsof we met een topteam op een voetbalveld stonden, en onze topspelers plots met een rode kaart naar de bank werden verwezen.
Hans Bourlon
Topman Studio 100

‘Het is ondertussen een dooddoener, maar de vergelijking met de roaring twenties na de Spaanse griep een eeuw geleden is wellicht niet vergezocht’, vult Bourlon aan. ‘Jan Van Esbroeck van het Sportpaleis speelde me vorig jaar een artikel door. Daarin stond dat in de periode na die pandemie de stoelcapaciteit op Broadway steeg van 30.000 naar 50.000, omdat de vraag zo groot was. Ik kan me iets voorstellen bij zo’n revival. Ik ben de voorbije dagen ook meerdere keren op restaurant geweest, omdat het weer kon.’

Maar kan Studio 100 straks weer gewoon aanknopen met waar het pre corona was gebleven of kan de financiële krater van 2020 ook op langere termijn een effect hebben? Dat gevaar voor een langer uitgestrekte coronakramp valt nog niet uit te sluiten, zegt Van Elsen. ‘We weten wat we de komende jaren allemaal willen doen, die plannen hebben we liggen. Maar het tempo waarin we ze kunnen uitvoeren, wordt de komende maanden bepaald. Als we een rendabele zomer en najaar draaien, blijft de schade wellicht beperkt. Maar het perspectief is nog onduidelijk.’

Politieke wil

Met de dalende coronacijfers en de ondertussen vlot lopende vaccinatiecampagne heeft Studio 100 goede hoop op een positief scenario. ‘Maar we hangen ook af van politieke wil’, zegt Bourlon. ‘Het probleem is dat de evenementensector nog altijd als een geheel wordt bekeken in de versoepelingen die eraan komen. Dat gaat misschien voor de horeca, waar een café een café is en een restaurant een restaurant. Maar de evenementenindustrie is een huis met vele kamers. 1.600 man tegen elkaar gepakt in een concertzaal met een popconcert laten meebrullen, is iets totaal anders dan 1.600 man in een enorme ruimte stil op een stoel zetten om naar onze musical te kijken en enkel op het einde even te applaudisseren.’

Corona heeft in heel ons bedrijf een blijvend litteken gemaakt.
David Lloyd
Operationeel directeur Studio 100

‘Wij hebben begrip voor de maatregelen die nodig zijn in deze crisis. Maar door alles nog altijd over dezelfde kam te scheren wordt enorm veel onnodige schade aangericht. Ik weet dat iedereen zegt dat het bij hen veilig kan. Maar wij hebben in Puurs zoveel ruimte dat we onze bezoekers in acht groepen van 200 mensen kunnen ontvangen zonder dat die groepen elkaar ooit kruisen. We smeken de politiek en de virologen om te reflecteren over bedrijven zoals de onze. Wij moeten deze zomer echt met volle capaciteit kunnen spelen. Een jaar als 2020 slikken, dat lukt ons wel. Maar twee zulke jaren, dat is andere koek.’

Marvel en co.

Hoewel 2020 kommer en kwel was, blijkt corona toch een positief kantje te hebben gehad voor Studio 100. ‘Corona heeft de streamingmarkt een enorme boost gegeven’, zegt Lloyd. ‘Overal in de wereld schieten streamingdiensten als paddenstoelen uit de grond. En die hebben allemaal nood aan kinderentertainment. Onze animatiestudio’s, zoals die in Australië, hebben het drukker dan ooit.’

De deuren van de animatiestudio Flying Bark, die Studio 100 in 2008 overnam, werden de voorbije jaren platgelopen door grote spelers als Nickelodeon, Disney en Lego. ‘We hebben onder meer een nieuwe animatiereeks over de Teenage Mutant Ninja Turtles gemaakt en zijn nu voor Disney bezig aan een reeks over enkele superhelden van Marvel. Op die projecten hebben we geen eigen rechten, maar op het vertrouwen dat we nu met onze diensten kweken, hopen we later te bouwen met coproducties, waar je wel een hele business rond kan bouwen.’

Bourlon is blij dat hij met een positieve noot kan eindigen. ‘Ik ben van nature optimistisch ingesteld. Met alles wat ik nu zie gebeuren, ga ik er ook van uit dat we dit binnenkort achter ons kunnen laten en dat we misschien meer dan ooit relevant kunnen worden. Ja, 2020 was een bloedbad, maar het wordt een bloedbad met een happy ending. Schrijf dat maar op.’

Een vaderlijk schouderklopje

Het aandeelhouderschap van Studio 100 was jarenlang een triumviraat van de medeoprichters Hans Bourlon en Gert Verhulst en de financiële investeerder BNP Paribas Fortis. Begin 2020 - vlak voor sprake was van corona - werd daar met het duo Vic Swerts (Soudal) en Frank Donck (3D Investors) een vierde partij aan toegevoegd. Op het slechtst mogelijke moment dus.
Maar spijt hebben de nieuwe aandeelhouders niet, zegt topman Bourlon. ‘Alle aandeelhouders begrijpen dat dit iets is wat ons is overkomen, dat we het slachtoffer van omstandigheden zijn. De timing is wel ongelukkig, maar Vic Swerts is 81 jaar en een zeer wijze man. Hij begrijpt dat paniek weinig zin heeft. Hij is het soort mens dat je dan een schouderklopje geeft en zegt dat we het ons niet te veel moeten aantrekken. Dat het wel goed komt. Op zo’n moment op zo’n kalme, vaderlijke manier gesteund worden, is fantastisch.’

Profiel Studio 100

Opgericht: in 1996, voortvloeiend uit het succes van de pratende hond Samson.
Actief: in televisieproducties, live entertainment en pretparken. De ruim 300 tv-figuurtjes van de groep zijn te zien in 160 landen wereldwijd.
Omzet (2020): 118 miljoen euro tegenover 188 miljoen in het recordjaar 2019.
Nettoverlies: 30 miljoen euro.
Brutobedrijfswinst (ebitda): 34 miljoen euro, de helft minder dan in 2019.

Lees verder

Advertentie
Advertentie
Advertentie
Advertentie

Gesponsorde inhoud

Gesponsorde inhoud