M/V van de dag

Techondernemers redden Gentse indiecinema Sphinx

Bruno Lowagie ©Ine Dehandschutter

Met het ondernemerskoppel Bruno Lowagie en Ingeborg Willaert heeft de Gentse arthousecinema Sphinx gepassioneerde filmliefhebbers als nieuwe eigenaars gevonden. 'Onze wereld ging hier open.'

Toen het ondernemerskoppel Bruno Lowagie en Ingeborg Willaert vorig jaar volledig uit het softwarebedrijf iText stapte, hadden ze in principe geld genoeg om te gaan rentenieren. Ze hadden hun creatie zonder de hulp van extern kapitaal grootgebracht tot een bescheiden wereldspeler met een waardering van enkele tientallen miljoenen dollars. 'Maar we vonden onszelf wat jong om met pensioen te gaan', zegt Lowagie.

En dus keek het koppel uit naar kansen om lokaal 'zinvol te investeren', zoals ze het zelf omschrijven. Dat resulteerde in een project waarbij ze een Gentse bokshal ombouwden tot een tafeltenniscomplex. Daar komt nu een tweede project bij dat het hart van menig Gents filmliefhebber sneller zal doen slaan. Het duo koopt het gebouw op de Gentse Korenmarkt waar de arthousecinema Sphinx in huist.

Dat nieuws is een grote opluchting voor filmminnend Gent. Sinds in de zomer bekend raakte dat het gebouw in de etalage stond, hing de toekomst van de stadsbioscoop aan een zijden draadje. Wie zou miljoenen op tafel willen leggen voor een premium stadslocatie, om dat commerciële potentieel dan aan een indiecinema te 'vergooien'?

Met Lowagie en Willaert heeft het gebouw twee zulke 'gekken' gevonden. De bedoeling is duidelijk. 'We gaan er geen Nutella-winkel van maken', lacht Lowagie, verwijzend naar het boek 'Grand Hotel Europa' van Ilja Leonard Pfeijffer, waarin 'Nutelleria's' het straatbeeld van Genua vervuilen ter vermaak van toeristen. 'We hebben zelf te veel goede herinneringen aan cinema Sphinx. Toen we in 1988 als West-Vlamingen in Gent kwamen studeren, organiseerde Sphinx themaweken, waarin je kennis kon maken met het oeuvre van pakweg Pier Paolo Pasolini of Stanley Kubrick. Onze wereld ging er open.'

De vlam is nooit meer gedoofd. Lowagie en Willaert schuimen al jaren filmfestivals af, van Gent tot Texas. Ze gingen op huwelijksreis in hun eigen achtertuin, door zich tien dagen onder te dompelen in Filmfestival Gent terwijl hun ouders op de kinderen pasten. Het is een passie die ze hopen door te geven via Sphinx.

Continueren en opwaarderen

Lowagie en Willaert worden via hun vennootschap Screensaver voorlopig alleen eigenaar van het gebouw. De uitbating van de bioscoop en het bijbehorende café blijft in handen van Sphinx Produktie, de vennootschap van bezieler Patrick Deboes, die nog tot 2028 een huurcontract heeft. Maar het ondernemersduo denkt ook al na over de langere termijn.

'In grote lijnen willen we drie dingen doen: continueren, consolideren en opwaarderen', zeggen ze. Dat houdt in dat allereerst enkele structurele werken aan het gebouw nodig zijn, zoals de herstelling van het dak en de aanleg van voorzieningen voor rolstoelen. Die werken willen Lowagie en Willaert als eigenaars voor hun eigen rekening nemen.

Levenswerk

We beseffen goed dat winst maken op korte termijn hier niet aan de orde is. Door de cinema gaandeweg op te waarderen lukt dat hopelijk wel op de lange termijn.
Bruno Lowagie en Ingeborg Willaert
Overnemers cinema Sphinx

Daarnaast acht het duo het nodig om ook in de cinema verbeteringen door te voeren, wat in principe voor rekening van de uitbater is. Omdat Sphinx Produktie die kosten moeilijk kan dragen, spreken Lowagie en Willaert nu al van een mogelijke latere instap in het kapitaal van de uitbatende vennootschap om de werken te helpen financieren. Met die 'opwaardering' willen de ondernemers ook de toekomst verzekeren.

'Wij weten op dit moment nog niets over het uitbaten van een cinema', zegt Lowagie. 'We hopen de komende jaren heel veel te leren van Patrick om te helpen zijn levenswerk een duurzame toekomst te geven. Daar gaan we samen aan werken.'

Voor Lowagie en Willaert draait dit nieuwe project meer om een maatschappelijke dan om een financiële return. 'Als je een bedrijf opricht, hoop je natuurlijk winst te maken. Maar we beseffen goed dat dat hier op korte termijn niet aan de orde is. Door de cinema gaandeweg op te waarderen lukt dat hopelijk op de lange termijn wel.'

Lees verder

Advertentie
Advertentie
Advertentie
Advertentie

Gesponsorde inhoud

Gesponsorde inhoud