‘We gaan genoeg omhanden hebben. Maar zullen we ook genoeg handen hebben?’

Hedwig De Meyer en Jan De Meyer groeiden met Stageco en The Powershop uit tot wereldspelers in de eventsector.

De bedrijven van de broers Hedwig en Jan De Meyer groeiden in het kielzog van Rock Werchter uit tot toonaangevende eventspelers, de ene met concertpodia en de andere met elektriciteitskasten. De pandemie kwam hard binnen, maar nu lonkt de zomer van de vrijheid. 'De piek gaat enorm zijn.'

Het is woensdagmiddag, de dag na het Overlegcomité dat de poorten van de vrijheid heeft opengezet voor de Belg en zijn gezegende evenementensector. In de magazijnen van Stageco ligt meer materiaal dan zou mogen in deze periode van het jaar. Behalve stichter Hedwig De Meyer, zijn operationeel directeur Tom Bilsen en broer Jan De Meyer van The Powershop is er niemand. Buiten staat één podium half in de stellingen. Het was ons niet direct opgevallen, maar het bevindt zich op het grondgebied van The Powershop. ‘Dat is handig om de elektriciteitskasten van mijn broer in te pluggen’, lacht Hedwig.

De broers uit Werchter zijn niet alleen buren met hun bedrijven. Ze wonen ook nog altijd in het wereldberoemde dorpje vijf kilometer ten noorden van waar het straks voor de tweede zomer op rij een stuk stiller zal zijn dan normaal. Hun ouders waren witloofboeren. ‘Ondernemers’, zeggen ze eendrachtig. Hun firma’s zijn de bekendste spin-offs van Rock Werchter. Hedwig zat in de Chiro, hield van muziek en bleek technisch onderlegd om een podium te ontwerpen. Jan leverde de elektriciteit. Dat gebeurde allemaal zonder groot plan. ‘Een strategie was er niet’, zegt Jan. ‘Tot de komst van VTM in 1989 was ik zelfs niet van plan mijn activiteiten voor de festivals, die ik in bijberoep deed, in een bedrijf onder te brengen. (kijkt naar zijn broer) We hadden nooit gedacht dat de entertainmentsector zo zou groeien, hè.’

De sector groeide niet, hij ontplofte. Stageco werd een wereldspeler. Tot de coronacrisis bouwde de groep podia op muziekfestivals overal in de wereld en op maat van de grootste rockbands. Minder geweten - elektriciteitskasten en generatoren zijn minder sexy dan een podium van U2 - is dat ook The Powershop ons land allang ontgroeid is. De energieleverancier is behalve in de festivalmarkt stevig verankerd in de Europese sport- en tv-sector. De jongste van de Werchterse broers verzorgt met zijn bedrijf de tijdelijke stroomvoorzieningen voor uitzendingen van evenementen van de Europese voetbalbond UEFA. De finales van de Champions League en de Europa League en het volledige EK voetbal komen er straks aan.

Vorig jaar rond deze tijd viel de hemel op jullie hoofd, nu klaart de lucht eindelijk op. Welk gevoel overheerst?

Hedwig De Meyer: ‘Opluchting. Maar seeing is believing. We hangen voor 60 procent af van internationale tours. Die sector klaart nog niet op. Het aandeel van Live Nation (de internationale groep achter Rock Werchter, red.), dat in omzet zwaar is gekelderd, staat op een record. De financiële wereld gelooft dat de sector opnieuw hard zal gaan. Maar wat als straks een nieuwe variant uitbreekt? Misschien zitten we dan weer een jaar thuis.’

Sinds gisteren krijgen we veel telefoons van onze crew en van de eventorganisatoren. Het is de eerste keer in 14 maanden dat we zo’n duidelijk signaal hebben gekregen. Ze kunnen niet meer terug.
Jan De Meyer
CEO The Powershop

Jan De Meyer: ‘Dit is toch wel een belangrijke doorbraak. Sinds gisteren krijgen we veel telefoons van onze crew en van de eventorganisatoren. Het is de eerste keer in 14 maanden dat we zo’n duidelijk signaal hebben gekregen. Ze kunnen niet meer terug.’

Hedwig: ‘Ik hoop dat we nu eindelijk vooruit kunnen. Het frustrerendste aan het voorbije jaar was dat we in het ijle zaten te werken. Omdat we geen duidelijk perspectief kregen, bleven we werken achter de schermen. Er bleven offerteaanvragen binnenkomen van eventorganisatoren die plots tijd hadden om over nieuwe concepten na te denken. Dat moet je allemaal uitwerken - wij hebben geen catalogus - en dat kost geld. Ik heb hier dikwijls gezegd: we zijn weer bezig geweest met dromen van klanten die zich nooit zullen voltrekken.’

Ik heb dikwijls gezegd: we zijn vandaag weer bezig geweest met de dromen van klanten die zich nooit zullen voltrekken.
Hedwig De Meyer
CEO Stageco

Jan: ‘Gelukkig hadden we onze broadcastings nog. De voetbalcompetities liepen door. Geen publiek betekent dat broadcasting nog belangrijker werd. Dat was voor clubs de enige manier om exposure te krijgen. Het heeft ons erdoor geholpen, samen met de steunmaatregelen. Maar de twee moeten weer sterke poten naast elkaar worden. We gaan heel blij zijn als de festivals en de tournees terug zijn. Broadcasting alleen volstaat niet.’

De omzet van Stageco is met bijna 90 procent gekelderd, die van The Powershop met de helft. Wanneer verwachten jullie herstel?

Jan: ‘Volgend jaar.’

Zo snel?

Hedwig knikt en kijkt naar zijn operationeel directeur Tom Bilsen, die zegt: ‘Als het virus weg is en het normale leven herneemt, wordt 2022 beter dan 2019. Dat kan haast niet anders. Alle grote festivals die begin 2020 in voorverkoop waren gegaan en nu voor de tweede keer annuleerden, moeten worden ingehaald. Hetzelfde met de internationale tournees. In Frankrijk zijn ze erin geslaagd om vorige zomer een volledige tournee van Indochine uit te verkopen. Die was bedoeld voor de zomer van 2021, maar gaat natuurlijk niet door. Veel promotoren hebben ondertussen twee jaar moeten leven op dat ticketgeld. Dat geld is wellicht voor en deel op. Ze moeten dus iets brengen. Dat komt allemaal samen in één, misschien twee jaar.’

De piek gaat enorm zijn. De grote promotoren willen zo snel mogelijk hun geld terugverdienen. We krijgen nu al aanvragen van promotoren die volgend jaar een podium huren om het een hele week te laten staan.
Hedwig De Meyer
CEO Stageco

‘De piek gaat enorm zijn. De grote promotoren willen zo snel mogelijk hun geld terugverdienen. We krijgen nu al aanvragen van promotoren die volgend jaar een podium huren om het een hele week te laten staan: eerst voor een festival, vervolgens een show door de week en het weekend nadien opnieuw een festival. Als ik vraag welke artiesten ze op die podia denken te plaatsen, moeten ze het antwoord schuldig blijven. (lacht) Ik ken artiesten die in juni 2022 op dezelfde dag in drie steden zullen spelen. De grote artiesten zullen niet in die logica willen meestappen. Die brengen graag hun eigen podium mee.’

Hedwig De Meyer (66)

Oprichter en CEO van Stageco.

Ontwerp en bouw podia voor festivals, concerttournees en mode-events.

Opgericht in 1986.

Kantoren in België, Frankrijk, Nederland, Duitsland en de VS.

Groepsomzet 2019: 75 miljoen euro.

Groepsomzet 2020: 7,5 miljoen euro.

Werknemers: 200.

Jan De Meyer (59)

Oprichter en CEO van The Powershop.

Leverancier van generatoren, stroomkasten en bekabeling voor events.

Opgericht in 1990.

Kantoren in België, Nederland en Frankrijk.

Groepsomzet 2019: 22 miljoen euro.

Groepsomzet 2020: 12 miljoen euro.

Werknemers: 80.

Als het klopt dat het publiek snakt naar entertainment en cultuur, staan jullie gouden tijden te wachten?

Hedwig (schudt het hoofd): ‘Het zal een grote uitdaging worden alles ingevuld te krijgen. Gaan we handen genoeg hebben? Met ons eigen personeel verwacht ik geen probleem. We hebben iedereen aan boord kunnen houden. Die mensen hebben lang stilgelegen, ze zijn er klaar voor. Ik maak me wel zorgen over de onderaannemers. Wat blijft daar nog van over? We hadden voor covid al een tekort aan transportpersoneel. Kunnen we de firma’s waarmee we werkten nog inzetten? Sommige transporteurs hebben een deel van hun business afgebouwd of mensen moeten ontslaan. Velen hebben ander werk gevonden. Komen die nog terug?’

Het zal een grote uitdaging worden alles ingevuld te krijgen. Gaan we handen genoeg hebben?
Hedwig De Meyer
CEO Stageco

Jan: ‘Dat probleem voel ik ook.  Dit is een voorzichtige heropstart. Onze freelancers hebben meer dan een jaar stilgelegen en commitments lopen met andere bedrijven, in andere sectoren die meer werkzekerheid bieden dan de entertainmentsector de komende zes maanden.’

Hedwig: ‘Als je nu als technieker zwembaden installeert, heb je werkzekerheid voor twee jaar. Waarom zou je dan terugkeren naar een arbeidsintensieve sector als de onze?’

Bestaat de kans dat de plaats van kleinere lokale spelers door buitenlandse bedrijven wordt ingenomen?

Jan: ‘Voor de grote jobs niet onmiddellijk. Dit is een kapitaalintensieve sector. Je hebt een pak materiaal nodig, gecombineerd met kennis en goede mensen. Voor kleine events kan je met een paar investeringen al iets doen. Een klein podium of een elektriciteitskast kosten niet veel, hè.’

Chokri Mahassine droomt van een normale Pukkelpop. Tenzij het daadwerkelijk niets uitmaakt wie op de affiches staat, geloof ik niet dat hij dat volk bijeenkrijgt zonder buitenlandse groepen.
Hedwig De Meyer
CEO Stageco

Weten jullie al hoe jullie zomer er zal uitzien?

Hedwig: ‘We weten bijzonder weinig. De grote vraag is: gaan er artiesten zijn? Chokri (Mahassine, de organisator van Pukkelpop, red.) droomt van een normale Pukkelpop, met meer dan 60.000 man. Tenzij het daadwerkelijk niets uitmaakt wie op de affiches staat, geloof ik niet dat hij dat volk bijeenkrijgt zonder buitenlandse groepen. In Frankrijk, Nederland en Duitsland is nog niets beslist. In Engeland kan zogezegd alles, maar dat wil ik nog zien. Een buitenlandse artiest gaat niet naar Europa komen voor twee shows. Dat is veel te duur.’

Hoe bereiden jullie zich dan voor op de zomer van de vrijheid?

Hedwig: ‘Door elke dag te schakelen, maar dat doen we al 14 maanden: verschillende budgetten per klant opstellen, op basis van een lage of een hoge opkomst. Zo zal het nog wel even moeten.’

Jan: ‘Misschien is het niet slecht dat het een geleidelijke heropstart wordt. Wij mochten eerder dan jullie hervatten. Ik heb na de eerste lockdown gezien hoe moeilijk sommige van onze mensen het hadden om te herbeginnen. Ze waren helemaal uit hun routine. Laat ons niet te snel gaan. Dan kunnen ze eindelijk ook komaf maken met de verschillende quarantaineafspraken in Europa. Voor het EK voetbal zitten we straks in tien landen met onze mensen, van Bakoe in Azerbeidzjan tot Londen en Kopenhagen. In elk land gelden andere regels, en ze veranderen elke dag. Het lijkt wel een opbod.’

Jullie bedrijven zijn na meer dan drie decennia nog altijd familiaal verankerd. Ook jullie kinderen werken hier. Worden ze klaargestoomd?

Jan: (snel) ‘Ik ben nog niet oud genoeg om het te vragen aan mijn zoon.’

Hedwig: (lacht) ‘Ik wel. Het is de bedoeling zo lang mogelijk independent te blijven en het bedrijf op het juiste moment aan mijn kinderen over te dragen.’

Jan: ‘Of het bedrijf nu bij de kinderen blijft of verkocht wordt, wat telt, is dat je de structuur kunt behouden. Als wij weg zijn, moeten de zaken verder kunnen lopen. In welke vorm en financiële constructie maakt weinig uit.’

Hedwig: ‘Je kunt die twee moeilijk loskoppelen, vind ik. Een familiebedrijf gaat emotioneler om met zo’n crisis. Dat heb ik de voorbije 14 maanden gemerkt. Je laat je kind niet zomaar vallen.’

Lees verder

Advertentie
Advertentie
Advertentie

Gesponsorde inhoud

Gesponsorde inhoud