9 miljoen euro voor Gentse bacteriën

BBEP-oprichter Wim Soetaert. ©Dieter Telemans

Met een investering van 9 miljoen euro profileert de Gentse haven zich als dé plek om CO2 en landbouwgrondstoffen om te zetten in chemische producten.

Bedrijven wereldwijd ontdekken de expertise van de Gentse Bio Base Europe Pilot Plant (BBEPP) over industriële biotechnologie. Dat is een discipline waarbij micro-organismen - zoals bacteriën en schimmels -via fermentatie suikerbieten, grassen en andere hernieuwbare grondstoffen omzetten in chemische producten. Denk aan biobrandstof en ingrediënten van onder andere detergenten, verven en cosmetica.

Bedrijven kloppen er aan om hun laboratoriumontdekkingen te testen op grotere schaal. De BBEPP stelt daarvoor allerhande apparatuur ter beschikking - minifabriekjes - en helpt hen de productieprocessen op te zetten en te optimaliseren. Eerst in een reactor van één liter. Dan van tien liter, honderd liter, duizend liter, vijftienduizend liter, enzovoort.

Arcelor Mittal en Bayer

De fermentatie van afvalgassen, waaronder CO2, is een vrij nieuw vakgebied in industriële biotechnologie dat een grote toekomst wordt toegedicht. De voorbije jaren waren er al successen. Bayer bouwt in Duitsland een fabriek om CO2 te verwerken tot polyurethaan, een grondstof voor matrassen en isolatiemateriaal. In Gent, op een boogscheut van de BBEPP, investeert ArcelorMittal 80 miljoen euro om hoogovengassen met diepzeebacteriën om te zetten in biobrandstof.

‘Maar zo zal je wereldwijd geen tien projecten vinden. Er zijn nog technologische horden te nemen. En daarin zullen wij een rol spelen', klinkt het bij de BBEPP. 'We hebben de strategische beslissing genomen om daarin te investeren en ons verder te specialiseren. Er zijn nog veel meer mogelijkheden. Afvalgassen hebben vaak een andere samenstelling waardoor andere micro-organismes en bioreactoren nodig zijn voor de verwerkingsprocessen. We zijn met veel partijen in gesprek om projecten op te starten. Het leeft.' 

Maar de gasfermentatie is slechts een deel van het verhaal. De zaken voor de fermentatie van landbouwgrondstoffen lopen zo goed, dat ook daar een expansie broodnodig is.

Whisky en babymelk

We draaien dag en nacht. Alles zit vol. Bedrijven uit de hele wereld weten ons te vinden. Dit jaar is een Amerikaans bedrijf onze grootste klant. Kan u zich dat voorstellen? Een Amerikaans bedrijf dat hier onze apparatuur gebruikt om technologie verder uit te werken?

De plannen voor de bouw van een nieuwe productiehal liggen op tafel. ‘We draaien dag en nacht. Alles zit vol. Bedrijven uit de hele wereld weten ons te vinden. Dit jaar is een Amerikaans bedrijf onze grootste klant. Kunt u zich dat voorstellen? Een Amerikaans bedrijf dat hier onze apparatuur gebruikt om zijn technologie verder uit te werken?’

Sinds de opstart in 2011 in een omgebouwde brandweerkazerne werkte het team van Wim Soetaert, wetenschapper en oprichter van de BBEPP, mee aan 180 projecten waarvan zo'n derde Vlaamse projecten. 'Ideeën uit de hele wereld komen hier samen', zei Soetaert daar ooit over. 

Een Schots bedrijf testte er een technologie om biobrandstof te maken op basis van whiskyafval. Met succes, want een fabriek in Edinburgh is nu in opbouw. Inbiose, een start-up met Wim Soeatert zelf als drijvende kracht, legde er de basis voor een grote deal met het Amerikaanse miljardenbedrijf Dupont. 'Binnen vijf jaar zitten onze producten in alle flesjes babymelk', klonk het een half jaar geleden. Het overgrote deel van de projecten blijft evenwel geheim.

We willen Vlaanderen op de kaart zetten als proeftuin in deze sector.

Soetaert zette destijds de proeffabriek op met 21 miljoen euro steun van Vlaanderen, Nederland en Europa. Ook voor de nieuwe investering krijgt hij - naast de investering van de BBEPP zelf - hulp van Europa, Vlaanderen, de Stad Gent en de provincie Oost-Vlaanderen.

De BBEPP telt 60 werknemers. ‘We willen Vlaanderen op de kaart zetten als proeftuin in deze sector’, klinkt het. ‘En innovatie en de economie in Vlaanderen stimuleren. We zien ons als de schakel om de hele molen in gang te krijgen.’

LEGO en IKEA

Hoewel ‘duurzaam’ en ‘economisch haalbaar’ vaak moeilijk te combineren zijn, is dat volgens de BBEPP niet onoverkomelijk. ‘We zien grote bedrijven als LEGO, IKEA en Coca-Cola deze weg inslaan. Dat zijn de bedrijven die de markt zullen trekken. Die trend is bezig. En op termijn betekenen hogere volumes lagere productiekosten.’ LEGO heeft de ambitie om op termijn zijn blokjes te vervaardigen uit biologische materialen. De twee andere multinationals willen hetzelfde doen voor hun verpakkingen.

Lees verder

Advertentie
Advertentie

Gesponsorde inhoud

Partner content