Celyad voert strijd tegen leukemie op

Celyad ontwikkelt immuuntherapie om kankercellen aan te vallen. ©Celyad

Het biotechbedrijf stapt dit jaar over naar de fase 2 in zijn onderzoek naar een behandeling tegen acute myeloïde leukemie, een verwoestende vorm van bloedkanker. 'Onze testresultaten zijn positief genoeg om de volgende stap te zetten', zegt CEO Christian Homsy.

Celyad  maakt deze morgen in de rand van de JPMorgan Healthcare Conference in San Francisco bekend dat het een versnelling hoger schakelt in zijn onderzoek naar een oplossing voor acute myeloïde leukemie. Die vorm van bloedkanker treft jaarlijks 40.000 mensen in de Verenigde Staten en Europa.

Het Waalse biotechbedrijf heeft in een fase 1-onderzoek tien patiënten behandeld met immuuntherapie, waarbij cellen van de patiënten werden geherprogrammeerd om de kwaadaardige kankercellen in het bloed aan te vallen. Bij vier van die tien patiënten is geen spoor meer van de leukemie in het bloed te zien. Bij nog eens twee andere patiënten zijn er minder kankercellen in het bloed aanwezig. Die resultaten, met een respons van respectievelijk 40 en 60 procent, noemt Celyad-CEO Christian Homsy, bijzonder aanmoedigend.

'Dat is voldoende voor ons om te beslissen over te gaan tot een fase 2, waar we 100 à 200 patiënten zullen testen. De eerste fase was explorerend. We weten nu dat het middel werkt. Nu moeten we nog uitmaken hoeveel van ons product we moeten toedienen en hoe vaak. Een keer per week, twee keer? Dat is voor de fase 2.'

De CEO maakt zich sterk dat de fase 3, traditioneel de laatste onderzoeksfase voor een geneesmiddel kan worden gecommercialiseerd, misschien niet nodig zal zijn, omdat de nood aan een behandeling tegen acute myeloïde leukemie hoog is. Lukt dat, dan zou de behandeling eind 2021 kunnen worden verkocht. Eerst in de Verenigde Staten, later in Europa.

Celyad mikt op patiënten met acute myeloïde leukemie die zijn uitbehandeld en die alleen kunnen overleven dankzij een transplantatie van het beenmerg. Homsy: 'Er bestaat vandaag geen geneesmiddel voor die vorm van kanker. De bestaande behandelingen, vaak chemotherapie, kunnen alleen de ziekte onderdrukken, waardoor de patiënt langer blijft leven.'

Immuuntherapie

Celyad begon in 2007 onder de naam Cardio3 Biosciences met onderzoek naar stamceltherapie om hartziekten aan te pakken. Dat belandde in de prullenmand en het nieuwe Celyad ging voluit voor immuuntherapie, waarbij het immuunsysteem van de kankerpatiënt wordt aangespoord zichzelf te verzetten tegen kankercellen. Celyad viseerde aanvankelijk solide tumoren, zoals pancreas- of leverkanker, maar mikt nu op bloedkankers.

Is dit opnieuw een transformatie? Homsy: 'We herfocussen. Vergelijk het met een flessenhals. We komen op het punt dat we beseffen dat we de beste resultaten halen in acute myeloïde leukemie en dus gaan we eerst daar voor. Dat wil niet zeggen dat we de rest van ons onderzoek opzijschuiven. We zullen er alleen wat meer tijd voor nodig hebben.'

Dat Celyad niet de enige speler is die zijn pijlen richt op leukemie en zelfs specifiek op acute myeloïde leukemie, schrikt Homsy niet af. 'We mikken niet allemaal op hetzelfde. Argenx   gaat voor patiënten waar de ziekte net is vastgesteld. Dat is dus een ander verhaal.'

Het Celyad-aandeel verloor het voorbije jaar ongeveer de helft van zijn waarde. Homsy neemt de schuld deels op zich. 'We hebben niet altijd goed gecommuniceerd. 89 procent van onze aandeelhouders bestaat uit  retailbeleggers en de meesten zijn ingestapt toen we nog met hartziekten bezig waren. Celyad is nu een ander bedrijf dat met complexere zaken bezig is.'

Zijn de risico's groter dan toen? Homsy: 'Integendeel. Toen we met hartziekten bezig waren, heb ik gezegd dat we 50 procent kans hadden op slagen. Nu ben ik ervan overtuigd dat we een heel waardevolle therapie in huis hebben, die we niet alleen tegen acute myeloïde leukemie zullen kunnen inzetten, maar tegen alle vormen van kanker. Ik kan het alleen nog niet bewijzen.'

Lees verder

Advertentie
Advertentie

Tijd Connect