Farmareus Novo Nordisk investeert in Leuvens middel tegen suikerziekte

Remynd doet vooral onderzoek naar diabetes van het type 2, veroorzaakt door een ongezonde levensstijl en obesitas. ©© Alan Spencer

De ambitie van de samenwerking is niet min: diabetes genezen. 'Als dit lukt, zetten we de farmasector op zijn kop.' De samenwerking kan het Leuvense Remynd 350 miljoen euro opleveren.

Remynd heeft potentieel goud in handen. Het ontwikkelde een therapie om diabetes (suikerziekte) bij de wortels aan te pakken. Geen oplapmiddel, maar een therapie om de insulineproductie door het lichaam zelf - de pancreas meer bepaald - te heractiveren. De resultaten van de eerste testen op muizen zijn veelbelovend.

‘We hebben zieke muizen vier weken behandeld, waarna de insulineaanmaak in de pancreas verdubbelde’, zegt CEO  Koen De Witte. ‘We kunnen de ziekte dus omkeren, en na de behandeling de insulineproductie ook stabiel houden.’

Als dat ook bij mensen aanslaat, zou het een van de grootste doorbraken in het domein zijn. Tot op vandaag worden bij diabetes alleen de symptomen behandeld, waarbij patiënten verplicht zijn steeds meer medicatie en/of zwaardere dosissen insuline toe te dienen, met heel wat bijbehorende ongemakken. De onderliggende oorzaak in de pancreas, die onvoldoende insuline aanmaakt, wordt niet aangepakt.

Vette vis

Met Novo Nordisk haalt Remynd een vette vis binnen. Novo Nordisk is de wereldleider in het domein van diabetesbehandelingen en heeft met een jaarlijkse omzet van 15 miljard euro een straatlengte voorsprong op farmabedrijven als Sanofi-Aventis en Merck.

Die teren allen op de verkoop van medicijnen en insulineproducten - injectiespuiten, pillen, prikpennen - om de bloedsuikerspiegel bij patiënten onder controle te houden. Een genezend medicijn zou voor patiënten het einde betekenen van de dagelijkse vingerprik en insulineshots. Het businessmodel van de sector - inclusief dat van Novo Nordisk zelf - komt dan op de helling te staan.

Diabetes genezen moet onze ambitie zijn. Dat zou fenomenaal zijn, ook al maken we daardoor een groot deel van onze activiteiten overbodig.
Lars Rebien Sörensen
ex-CEO Novo Nordisk

Zoals Lars Rebien Sörensen, de voormalige topman van Novo Nordisk, enkele jaren geleden zei: ‘Diabetes genezen moet onze ambitie zijn. Dat zou fenomenaal zijn, ook al maken we daardoor een groot deel van onze activiteiten overbodig.'  Maar als dat moet gebeuren, kan je het beter zelf doen, moeten ze in Denemarken denken.

Zo belandde Novo Nordisk bij Remynd in de bio-incubator in Leuven. De eerste aftastende gesprekken dateren van drie jaar geleden, maar de voorbije zomer kwamen ze in een stroomversnelling.

'Epidemie'

400 miljoen
Diabetespatiënten wereldwijd
De voorbije dertig jaar is het aantal diabetespatiënten wereldwijd verdubbeld. De ziekte treft naar schatting een Belg op de twaalf. Dat aantal stijgt tegen 2030 naar een op de tien.

De tijd dringt dan ook. ‘Diabetes is een epidemie die op ons afkomt’, zegt Koen De Witte. Hij heeft het over diabetes van het type 2, niet veroorzaakt door een genetisch defect (type 1) maar door een ongezonde levensstijl en obesitas. Patiënten kunnen jaren rondlopen zonder er iets van te merken, terwijl de hoge bloedsuikerspiegel in alle stilte schade aanricht aan bloedvaten en zenuwen. De gevolgen op lange termijn zijn immens, gaande van hartinfarcten en tromboses tot nierfalen en blindheid. De kosten voor de gezondheidszorg zijn niet te overzien. 

De cijfers lopen steeds meer op. De voorbije dertig jaar is het aantal patiënten wereldwijd verdubbeld tot meer dan 400 miljoen. De ziekte treft naar schatting een Belg op de twaalf. Dat aantal stijgt tegen 2030 naar een op de tien.

Vroeg stadium

Tijd voor enkele kanttekeningen. Het onderzoek van Remynd zit nog in een vroeg stadium. Het medicijn werkt bij muizen. Of het dat ook bij mensen doet, zal de komende jaren blijken. Op een marktlancering - als het al zover komt - is het zeker nog tien jaar wachten.

Het zou cool als het allemaal lukt. Dan zetten we de sector op zijn kop. Maar we moeten realistisch zijn. Het is nog een lange weg.
Koen De Witte
CEO Remynd

Bij de ondertekening van het akkoord kreeg Remynd meteen een ‘belangrijke som geld’ op de rekening gestort. Daar kan maximaal 350 miljoen euro bijkomen, afhankelijk van de vorderingen van het onderzoek. ‘Dat is nog niet binnen. Het zou cool als het allemaal lukt. Dan zetten we de sector op zijn kop. Maar we moeten realistisch zijn. Het is nog een lange weg.’

De Witte herinnert zich de moeilijke periode vijf jaar geleden, toen Roche afhaakte als partner in het onderzoek naar medicijnen tegen alzheimer en parkinson. Remynd zag 0,5 miljard euro potentiële inkomsten aan zijn neus voorbijgaan. ‘Een grote tegenvaller’, zegt De Witte. ‘We hebben spannende momenten beleefd, maar je weet dat dat kan gebeuren.’ De biotechbedrijven die een parcours zonder dipjes rijden, zijn op één hand te tellen.

PROFIEL Remynd

Opgericht in 2002 als spin-off van de KULeuven

Werknemers: 40

Aandeelhouders: KULeuven, Gemma Frisius, BNP PE, Bernard Majoie en enkele privé-personen

Nettoresultaat (2016): -2,3 miljoen euro

Onderzoek naar medicijnen tegen diabetes, Alzheimer en Parkinson.

De dienstendivisie voert muizentesten uit met Alzheimer-medicijnen van bijna alle grote spelers.  

 

Het onderzoek naar alzheimer en parkinson zette Remynd sindsdien op eigen houtje voort. ‘Het onderliggende mechanisme bleek bovendien ook voor diabetes te werken.’ Bij parkinson probeert Remynd de hersencellen die te weinig dopamine produceren te reactiveren, bij diabetes bekijkt het cellen in de pancreas die insuline (de stof die de suikerspiegel balanceert) aanmaken. ‘Een ongezonde levensstijl zet stress op de pancreas. De cellen moeten harden werken, raken uitgeput en vallen een voor een uit. ‘Wij nemen die stress weg, beschermen de pancreas en doen de cellen heropleven’, legt De Witte uit.

Met het geld van de nieuwe partner Novo Nordisk kan Remynd naar eigen zeggen zeker drie jaar voortwerken aan zijn andere onderzoeksprojecten. Het investeerde sinds de opstart ruim 40 miljoen euro in onderzoek en ontwikkeling, gefinancierd door de aandeelhouders, subsidies, zijn voormalige partner Roche en de inkomsten uit zijn dienstendivisie.

Lees verder

Advertentie
Advertentie
Advertentie
Advertentie

Gesponsorde inhoud

Partner content