Goudhaantje Jetrea wordt afdankertje

Thrombogenics trok in 2006 naar de beurs van Brussel. ©Dieter Telemans

Nu de farmareus Novartis de handdoek in de ring gooit, zal Thrombogenics zijn oogproduct Jetrea zelf aan de man brengen. ‘We gaan het product winstgevend proberen te maken’, zegt CEO Patrik De Haes.

Toen Jetrea in 2012 groen licht kreeg van de FDA, de Amerikaanse geneesmiddelenautoriteit, schreef Thrombogenics geschiedenis. Het was het eerste Belgische biotechbedrijf dat erin geslaagd was een medicijn naar de Amerikaanse markt te brengen. Vijf jaar later blijft van de droom om de wereld te veroveren met Jetrea nog weinig over. Want Novartis, dat de rechten op Jetrea kocht voor alle landen buiten de VS, wil het oogproduct niet langer verkopen.

Novartis overhandigt de rechten op Jetrea opnieuw aan Thrombogenics en geeft er als troostprijs 53,7 miljoen euro contant bovenop. Daarnaast neemt het nog een belang van 10 miljoen euro in aandelen, waardoor het een van de belangrijkste aandeelhouders wordt van het Leuvense biotechbedrijf.

De financiële markten onthaalden het nieuws verrassend met veel enthousiasme. Het aandeel van Thrombogenics steeg met meer dan 16 procent tot net geen 4 euro, waarbij het in de buurt komt van zijn oorspronkelijke notering van 2006. En dat terwijl het aandeel begin 2013 op zijn piek, toen het op de Amerikaanse markt werd gelanceerd en de verwachtingen nog zeer groot waren, boven 47 euro uitstak.

De vraag is of die forse koersreactie niet wat overdreven en kortzichtig is. De instap van Novartis in Thrombogenics is natuurlijk een opsteker, maar Thrombogenics-CEO Patrik De Haes haastte zich om te verduidelijken dat het Zwitserse farmaconcern geen zitje in de raad van bestuur krijgt. En dus ook niet zal tussenbeide komen in de strategie. Lees: Novartis zal zich niet over de toekomst van Thrombogenics ontfermen.

Thrombogenics beschikt ook niet over het commerciële apparaat van Novartis, waardoor de inkomsten uit Jetrea hoogstwaarschijnlijk verder zullen afkalven. Analisten gingen eerst uit van 14 à 15 miljoen euro omzet uit Jetrea, en dat enkel voor het eerste halfjaar na de lancering, maar het geneesmiddel heeft dat nooit kunnen waarmaken. In het eerste halfjaar van 2017 was Jetrea nog amper goed voor 4,5 miljoen euro opbrengsten. Het product was bovendien verlieslatend voor Novartis.

Geen blockbuster

Dat Novartis niet langer Jetrea wil verkopen heeft volgens de CEO alles te maken met de focus van de Zwitserse farmagroep op blockbusters, medicijnen die minstens 1 miljard dollar inkomsten opleveren. Jetrea is dat niet. ‘Jetrea is een nicheproduct en hoort daarom niet bij Novartis’, zegt De Haes.

Hij maakt zich sterk dat Thrombogenics Jetrea alleen verder kan aanbieden aan oogspecialisten. De Haes: ‘We doen het al in de Verenigde Staten, dus we kunnen het ook in de rest van de wereld. We gaan niet overal commerciële kantoren opzetten en zullen een beroep moeten doen op partners, maar in Duitsland komt er zeker een eigen verkoopteam.’

Ook de distributie van het oogproduct moet worden herbekeken. Jetrea wordt nu geproduceerd in het Verenigd Koninkrijk, passeert vervolgens langs Italië en komt dan terecht in de VS of bij Alcon in Puurs, het dochterbedrijf van Novartis gespecialiseerd in oogproducten. ‘Ook hier zullen we uitkijken naar nieuwe partners. Alcon zal Jetrea op termijn niet langer verdelen.’

De Haes zegt ongeveer een jaar nodig te hebben om de transitie te organiseren. ‘Onze teams zitten nu al enkele weken samen met de mensen van Novartis om de overgang gedetailleerd te plannen.’

Jetrea is een medicijn om vitreomaculaire adhesie - waarbij het netvlies aan het glasvocht in het oog kleeft, zodat de patiënt minder scherp kan zien - te behandelen. Die aandoening kan leiden tot centrale blindheid, waarbij een zwarte vlek in het midden van het gezichtsveld verschijnt. Dit was voor de komst van Jetrea enkel op te lossen met een chirurgische ingreep. Met Jetrea volstaat een injectie in het oog.

Zo’n 30.000 patiënten kregen tot zover Jetrea toegediend. Ook al is het enthousiasme van oogspecialisten sinds de lancering fors geluwd, toch ziet De Haes, die in 2008 aan boord kwam, nog steeds een markt bestaat voor het oogproduct, omdat Jetrea het enige chemische product is dat glasvocht kan verwijderen van de retina, aan de achterkant van het oog. En zo een ingrijpende operatie kan vermijden. ‘Jetrea behoudt zijn unieke eigenschappen en wordt nog steeds besproken op medische congressen. Mijn focus is dan ook van er opnieuw een winstgevende business van te maken. Jetrea moet bijdragen tot het bedrijf.’

3.950 dollar
Het oogproduct werd in 2013 gelanceerd tegen 3.950 dollar voor een injectie. Een operatie om hetzelfde te bereiken kost ongeveer 12.000 dollar. Maar ondanks dat voordeel verkiezen veel oogartsen nog steeds de chirurgische ingreep.

Het oogproduct werd in 2013 gelanceerd tegen 3.950 dollar voor een injectie. Een operatie om hetzelfde te bereiken kost ongeveer 12.000 dollar. Maar ondanks dat voordeel verkiezen veel oogartsen nog steeds de chirurgische ingreep. Het probleem is dat Jetrea niet altijd werkt: een op de twee patiënten belandt na Jetrea alsnog op de operatietafel.

Met de pas aangekondigde financiële inbreng van Novartis heeft het Leuvense biotechbedrijf nu zo’n 120 miljoen euro in kas. Gezien het een cash burn heeft van 30 miljoen euro per jaar, zou het daarmee vier jaar moeten voortkunnen. Een comfortabele positie. ‘We hopen natuurlijk dat daar inkomsten van Jetrea bijkomen en misschien ook deals met farmapartners die geloven in de producten die we nu ontwikkelen.’

Diabetespatiënten

Meteen maakt de CEO duidelijk dat niet alle financiële middelen zullen gaan naar het commerciële netwerk voor Jetrea. ‘We gaan vooral investeren in onze pipeline, in onze molecules die we aan het ontwikkelen zijn voor oogaandoeningen bij diabetespatiënten. Het heeft geen zin voluit te lopen achter inkomsten die er misschien toch niet komen’, stelt De Haes.

We hadden natuurlijk gehoopt dat Jetrea een groter product zou worden, maar we hebben in al die jaren toch 230 miljoen euro ontvangen van Novartis. Dat is good to have.
Patrik De Haes
CEO Thrombogenics

Had De Haes het verwacht dat Novartis de handdoek in de ring zou gooien? ‘We hadden natuurlijk gehoopt dat Jetrea een groter product zou worden. Het is jammer genoeg geen goudhaantje geworden, maar uiteindelijk hebben we in al die jaren 230 miljoen euro ontvangen van Novartis. Dat is good to have.’

Of Novartis de grootste aandeelhouder wordt van Thrombogenics zal afhangen van op welk moment de Zwitsers instappen. Vandaag is de grootste aandeelhouder de Amerikaanse familie Clay. De Vlaamse ondernemer Philippe Vlerick heeft ongeveer 6 procent in handen.

Lees verder

Gesponsorde inhoud

Partner content