Tigenix krijgt groen licht voor lancering medicijn

©rv

De miljoenen wenken voor het biotechbedrijf Tigenix. Eindelijk, na veel vallen en opstaan en vele bedelrondes bij investeerders. ‘Het is niet dat ik moediger ben dan anderen, maar als CEO moet je blijven vechten.’ Beleggers zijn euforisch.

Het adviescomité van het Europees geneesmiddelenagentschap heeft een positief advies afgeleverd voor Alofisel, een celtherapiebehandeling voor anale fistels. ‘Een vreselijke ziekte. You suffer in silence’, zegt de Spaanse topman Eduardo Bravo. Het aandeel Tigenix  schiet op Euronext tot een kwart hoger. 

Het dossier moet nog door de Europese administratieve mallemolen en dan mag het product over enkele maanden eindelijk de markt op. Analisten voorspellen een piekomzet van honderden miljoenen euro's. Niet slecht voor een bedrijf dat ooit omschreven werd als ‘een combinatie van een kreupele en een blinde’.

‘Hier hebben we dertien jaar op gewacht’, zegt Bravo.

Wat betekent deze doorbraak? Een overzicht in zes puntjes.

1. Tigenix geeft hoop aan 1.000 Belgische patiënten. 'Lekkende stoelgang. Een vreselijke ziekte'

Tigenix ontwikkelde een manier om anale fistels bij patiënten met de ziekte van Crohn te behandelen. ‘Not really glamorous, zeer ingrijpend voor de patiënt’, zegt Bravo over de zeldzame ziekte. Presentaties voor investeerders zijn steevast gevuld met wansmakelijke foto’s. Het is een ziekte gekenmerkt door ontstekingen en wondes in het darmkanaal. ‘Met openingen door de huid waardoor stoelgang naar buiten lekt’, zegt Bravo. ‘Je kan je wel voorstellen dat patiënten weinig sociaal leven hebben. You suffer in silence.

Deze ziekte is moeilijker te genezen dan bepaalde kankers.
Eduardo Bravo
CEO Tigenix

Behandelingen voor de ziekte zijn er amper. ‘We krijgen met de regelmaat van de klok brieven van patiënten, zelfs uit Australië, met de vraag hoe ze kunnen deelnemen aan de klinische proeven. Mensen zijn radeloos. Het is moeilijker te genezen dan bepaalde kankers’, klinkt het. Er is één medicijn, waarmee slechts één op de vijf patiënten tijdelijk is gebaat. Chirurgie – gemiddeld vier operaties – is een optie, maar met een kleine kans op slagen en een grote kans op (fecale) incontinentie als neveneffect.

2. De oplossing van Tigenix: van liposuctievet tot een potje van 23 milliliter

De therapie vanTigenix leverde positieve resultaten op. Meer dan de helft van de patiënten was een jaar na behandeling volledig genezen. ‘Sneller en beter. Met minder kans op terugval.’

De oplossing is relatief eenvoudig voor de behandelende arts. ‘Reinigen van de wonden, een kleine operatie om de interne wonden te hechten en dan tien minuten extra om vier injecties van ons product toe te dienen’, zegt Bravo. 'En een gentle massage.'

Uit liposuctievet isoleert het bedrijf een bepaalde soort stamcellen (‘misschien wel het enige positieve aan overtollig vet’), manipuleert die, kweekt die op en vriest die in aan 187 graden onder nul.

Zo eenvoudig de toediening lijkt, zo complex is de productie van het medicijn. ‘Alles begint met een liposuctie’, zegt Bravo. Uit het buikvet van gezonde mensen - vrouwen tussen 25 en 45 jaar - isoleert het bedrijf een bepaalde soort stamcellen (‘misschien wel het enige positieve aan overtollig vet’), manipuleert die, kweekt die op en vriest die in aan 187 graden onder nul. ‘Uit een liposuctie halen we medicijnen voor 2.400 patiënten’, klinkt het. Tigenix verscheept zijn medicijn in potjes van 23 milliliter met daarin 30 miljoen van die stamcellen. Productiekosten per patiënt? Zo’n 9.000 euro.

3. Heeft Tigenix een goudader aangeboord? ‘Honderden miljoenen piekomzet’

Het Japanse farmabedrijf Takeda staat klaar om de verkoop van Alofisel in Europa te starten. Takeda ziet het medicijn als een ideale aanvulling op het product Entyvio, dat het twee jaar geleden op de markt bracht en dat al 1 miljard dollar omzet haalde.

Tigenix en Takeda – met zijn 233 lentes een van de eerbiedwaardigste farmabedrijven ter wereld – sloten vorig jaar een commercieel akkoord, dat Tigenix meteen 25 miljoen euro opleverde.

Dat kan nog veel verder oplopen, onder andere omdat Takeda van elke 100 euro omzet die het boekt 18 euro meteen doorstort naar de rekening van Tigenix. Voor Europa rekenen analisten op een piekomzet van 200 à 300 miljoen dollar per jaar. In de VS – waar Tigenix de verkoop zelf in handen neemt, vermoedelijk vanaf 2020 – wacht een markt van 300 à 600 miljoen dollar. ‘Een verkoopteam van 60 mensen zal volstaan om de markt te dekken. Dat kunnen we aan’, klinkt het. De kosten van een behandeling zullen oplopen tot tienduizenden euro’s per patiënt.

Winst maken is niet onze eerste bezorgdheid. Als biotechbedrijf is het eenvoudig om geen cash te verbranden. Je stopt gewoon met investeren. We zouden gewoon kunnen luieren en teren op de royalties van Takeda.
Eduardo Bravo
CEO Tigenix

De inkomsten wenken, maar enige voorzichtigheid is geboden met de flop van Tigenix' eerder product ChondroCelect in het achterhoofd. ‘Ons medicijn is een game changer voor een zeer ernstige ziekte, maar je kan nooit voorspellen hoe het zal lopen. Op basis van gesprekken met artsen heb ik geen reden om te twijfelen aan het succes. It will fly. Deze keer is het anders’, zegt Bravo.

Op winstgevendheid moeten aandeelhouders evenwel niet meteen rekenen. ‘Dat is niet onze eerste bezorgdheid’, zegt Bravo. ‘Als biotechbedrijf is het eenvoudig om geen cash te verbranden. Je stopt gewoon met investeren. We zouden gewoon kunnen luieren en teren op de royalty's van Takeda, maar we willen investeren.’

Tigenix heeft nog onderzoeken lopen om hartaandoeningen en ‘severe sepsis’ te bestrijden. Dat laatste is een ziekte waarbij een infectie organen op een agressieve manier aantast en stillegt, met de dood tot gevolg. ‘En we gaan Alofisel ook testen voor gelijkaardige problemen bij niet-Crohnpatiënten. We hebben het hele ontwikkelingsproces van tien jaar achter de rug. Bij een nieuwe indicatie kunnen we meteen op patiënten gaan testen. Een bescheiden investering en een korte tijdspanne om waarde te creëren.’

4. Hoe Belgisch is dit medicijn? Een postbus in Leuven en een notering op de Brusselse beurs. Daarmee is alles gezegd

Hoewel Tigenix van oorsprong Belgisch is en initieel voortbouwde op technologie van de KULeuven, is het Belgische karakter bijna compleet verdwenen. Het hoofdkwartier - niet meer dan een postbus - is nog in Leuven. Tigenix noteert nog op de Brusselse beurs. Daarmee is alles gezegd. Het hart van bedrijf ligt in het Spaanse Trescantos, een stadje aan de rand van een bergachtig natuurpark. Twintig minuten rijden vanuit centrum Madrid. ‘Ik werk nu met dezelfde ambitie maar met een team van Spanjaarden’, zegt Wim Daelemans, een van de twee Belgen die overblijft uit de beginperiode van Tigenix.

Na de fusie met het Spaanse Cellerix trokken de Spanjaarden het laken naar zich toe. Wat volgde was een nachtmerrie voor Leuven. De onderzoekslabo's werden opgedoekt.

Tigenix trok tien jaar geleden als biotechbelofte naar de Brusselse beurs. Twee jaar later gaf het Europees geneesmiddelenagentschap groen licht voor ChondroCelect, een celtherapiebehandeling voor knieproblemen. De toenmalige CEO liet de champagne knallen, maar de kater volgde snel. De verkoop geraakte niet van de grond. ‘Te duur. Een luxeproduct’, oordeelden veel overheden, die de behandeling weigerden terug te betalen. In de VS kwam het zelfs nooit op de markt.

Het kaartenhuisje stortte in elkaar en Tigenix zocht toenadering tot zijn Spaanse sectorgenoot Cellerix. De Spanjaarden trokken het laken naar zich toe en wat volgde was een nachtmerrie voor Leuven. De verkoop van ChondroCelect werd helemaal stopgezet. De nieuwe CEO Eduardo Bravo doekte het onderzoek in Leuven op en zette 100 procent in op het onderzoek in Madrid.

Zes jaar geleden was iedereen ongelukkig, nu zijn er door de koersstijging ook al velen die blij zullen zijn.
Eduardo Bravo
CEO Tigenix

Met resultaat, zo blijkt vandaag. Voor Tigenix-beleggers van het eerste uur is een blik op de huidige aandelenkoers bijzonder pijnlijk. Maar zonder de samensmelting met Cellerix was niets overgebleven. ‘Zes jaar geleden was iedereen ongelukkig, nu zijn er door de koersstijging ook al velen die blij zullen zijn’, aldus Bravo.

5. De architect van het succes, Eduardo Bravo: ‘Als CEO moet je vechten om te overleven’

Eduardo Bravo, de huidige CEO van Tigenix, was aan een opmerkelijke carrière bezig in de farmasector toen hij 13 jaar geleden besliste big pharma in te ruilen voor een start-up in Madrid: Cellerix, dat later fuseerde met Tigenix.

In een groot bedrijf ben je eigenlijk irrelevant.
Eduardo Bravo
CEO Tigenix

‘In een groot bedrijf ben je eigenlijk irrelevant. Je hebt weinig impact op de grote beslissingen’, verklaart de man zijn carrièrewending. Bravo was onder andere een jaar algemeen directeur van Aventis in België. Na de overname door het Franse Sanofi was hij de eerste die naar Parijs verhuisde om  de integratie van de twee bedrijven in goede banen te leiden. ‘Om vervolgens een team van 2.000 mensen in Zuid-Amerika aan te sturen’, zegt de Spanjaard die met de motor naar zijn werk komt en er nu en dan tussenuit trekt naar zijn huisje in Extremadura, de streek tussen Madrid en Portugal.

Bravo haalde de voorbije jaren alles uit de kast om van Cellerix en Tigenix een succes te maken, ondanks de talrijke tegenslagen. Hij heeft slagen moeten incasseren, zoals op het moment van de fusie, toen een analist zei: ‘de blinde en de kreupele hebben elkaar gevonden’.

Het water heeft ons aan de lippen gestaan. We were running out of money. Meermaals. Maar we hebben niet opgegeven. Het is niet dat ik moediger ben dan anderen, maar als CEO moet je vechten om te overleven.
Eduardo Bravo
CEO Tigenix

‘Er zijn zeer moeilijke momenten geweest. Het water heeft ons aan de lippen gestaan. We were running out of money. Meermaals. Maar we hebben niet opgegeven. Het is niet dat ik moediger ben dan anderen, maar als CEO moet je vechten om te overleven’, aldus Bravo.

Keer op keer wist hij investeerders, onder wie de Spaanse miljonairsfamilie Grifols, te overtuigen toch nog eens extra geld voor te schieten. Toen het echt spande, gaf Tigenix converteerbare obligaties uit met een wurgrente van 10 procent. Uiteindelijk strikte hij het Japanse farmabedrijf Takeda, dat groot potentieel zag in de technologie van Tigenix. Een deal die de jackpot opleverde.

6. Hoe baanbrekend is Tigenix? ‘Dit zal de ogen bij big pharma openen’

‘Dit zal de ogen bij big pharma openen’, zegt Eduardo Bravo. ‘We hebben het eerste allogene celtherapieproduct ter wereld. Dat wil zeggen dat we cellen van gezonde personen gebruiken. Dat is veel goedkoper dan cellen van de patiënten zelf, wat gangbaar is ons domein.’

Het is geen science fiction meer. Of we nu een overnameprooi zijn? Dat heb je niet onder controle. We doen gewoon voort en zien wel.
Eduardo Bravo
CEO Tigenix

Tien jaar geleden lieten farmabedrijven dit domein helemaal links liggen. ‘Ze zijn nu mondjesmaat aan het investeren. GSK, Astellas, Gilead... Het is geen sciencefiction meer. Of we nu een overnameprooi zijn? Dat heb je niet onder controle. We doen gewoon voort en zien wel.’

Volgens Bravo kan dit ook de deur openen naar een nieuw soort investeerder/belegger die bij de beursgang op Nasdaq eerder dit jaar nog aan de zijlijn bleven. Die beursgang draaide uit op een tegenvaller. ‘We haalden minder geld op dan verwacht. Het was moeilijk’, zegt Bravo.

‘Hoe dat komt? We pionieren. Dit is een domein zonder geschiedenis. Investeerders vroegen ons: zijn er al successen in je sector? Nee? Dan wachten we liever af tot er goedkeuring, terugbetaling en een eerste verkoopsucces is. Anderzijds, JP Morgan heeft een belang van 3 procent opgebouwd. Zoiets doet toch deugd.’

Lees verder

Gesponsorde inhoud

Partner content