Wedloop tussen UCB en Argenx rond zeldzame spierziekte

©DENIS CLOSON / ONESHOT.BE

Via de overname van het Amerikaanse Ra Pharma wil het Belgische biofarmabedrijf UCB zijn Gentse rivaal Argenx bijbenen in de jacht op beloftevolle behandelingen van myasthenia gravis. 'ArgenX staat wereldwijd het verst.'

'Een uitstekende strategische fit', omschreef UCB-CEO Jean-Christophe Tellier de overname van het Amerikaanse Ra Pharmaceuticals, dat behandelingen maakt tegen de auto-immuunziekte myasthenia gravis, een zeldzame spierziekte. Die verstoort de manier waarop zenuwen met spieren communiceren en leidt tot spierverzwakking en vermoeidheid. De ziekte treft bijna 200.000 patiënten in de Verenigde Staten, de Europese Unie en Japan.

Het Belgische UCB legt 2,1 miljard dollar (2 miljard euro) op tafel voor zijn grootste overname in tien jaar. Het elf jaar oude Ra Pharma heeft zijn hoofdzetel in het Amerikaanse Cambridge (Massachusetts), de thuisbasis van sectorpionier Biogen en dankzij de vele topuniversiteiten (Harvard, MIT) in de regio een van de grootste biotechcentra van de Verenigde Staten (en de wereld).

De combinatie van UCB en Ra Pharma geeft ons de kans een leider te worden in de behandeling van mensen met de spierziekte myasthenia gravis.
Jean-Christophe Tellier
CEO UCB

Ra noteert op de Amerikaanse Nasdaq en ontwikkelt behandelingen tegen ziektes die het immuunsysteem bedreigen. Maar via de overname legt UCB vooral de hand op het kroonjuweel van Ra Pharma: het belangrijkste kandidaat-medicijn zilucoplan, een beloftevolle behandeling voor myasthenia gravis.

Dat middel bevindt zich in de derde fase van klinische testen, de laatste vooraleer het goedkeuring moet krijgen van de autoriteiten om op de markt te komen. Zelf heeft UCB met rozanolixizumab al een experimenteel middel tegen myasthenia gravis (MG) in fase 3 zitten. 

Argenx bijbenen

Met zijn Amerikaanse overname lijkt UCB alles op alles te zetten om Argenx bij te benen. Dat Gentse biotechbedrijf mikt met efgartigimod ook op een succesvolle behandeling van de spierziekte MG. Bovendien begon het fase 3-onderzoek van efgartigimod al in september vorig jaar, dat van UCB pas in juni 2019.

93%
Ra Pharma
UCB betaalt voor een aandeel van Ra Pharma 93 procent meer dan de gemiddelde beurskoers van de voorbije 30 dagen.

'Argenx staat met efgartigimod wereldwijd het verst in de ontwikkeling van kandidaat-behandelingen tegen myasthenia gravis', oordeelt Sandra Cauwenberghs, de farma-analiste van KBC Securities. 'De fase 3-resultaten van dat kandidaat-medicijn worden al in de tweede helft van volgend jaar verwacht. Terwijl dat voor de middelen van UCB en Ra Pharma pas in begin 2021 zal zijn.'

Toch stak UCB-CEO Tellier bij de aankondiging van de overname van Ra Pharmaceuticals zijn ambitie niet onder stoelen of banken. 'De combinatie geeft ons de kans een leider te worden in de behandeling van mensen met myasthenia gravis.'

'Nu UCB twee mogelijke medicijnen tegen myasthenia gravis in portefeuille heeft, kan het potentieel meer patiënten en een groter deel van de markt bereiken', zegt Cauwenberghs. Volgens analist Thomas Guillet van Degroof Petercam wil UCB een franchise uitbouwen in een markt die geschat wordt op 6 miljard dollar.

Pijplijn verrijken

Onder analisten lopen de meningen over de deal uiteen. Terwijl het beurshuis Oddo de overname 'echt duur' vindt en stelt dat ze 'de eerste drie jaar voor tien procent winstverwaterend zal zijn', bestempelt Jefferies-analist Peter Welford, een veteraan die al bijna twee decennia de farmasector volgt, de deal als 'strategisch zinvol'. Zeker omdat zilucoplan in de lopende derde klinische testfase weinig risico's met zich meedraagt, omdat de tweede testfase zo'n goede resultaten opleverde. Dat was minder het geval voor het UCB-middel rozanolixizumab.

KBC Securities-analiste Sandra Cauwenberghs catalogeert de overname als een 'slimme zet', tegen een faire prijs. 'Er worden soms exuberante prijzen betaald in de farmasector, maar dit is interessant met het oog op de toekomst. We zaten al een tijd te wachten op een overname door UCB om de pijplijn te verrijken. Dat is wegens de druk op de huidige portfolio een goede zaak.' Bovendien versnelt het technologieplatform van Ra Pharma UCB's innovatiekracht om nieuwe medicijnen te ontdekken.

'UCB ziet tussen 2022 en 2024 de patenten van een aantal geneesmiddelen vervallen, wat leidt tot concurrentie van generische geneesmiddelen', aldus Cauwenberghs. 'Het biofarmabedrijf moet dus op zoek naar nieuwe behandelingen.'

De wedloop tussen farma- en biotechbedrijven voor nieuwe en betere behandelingen voor myasthenia gravis overstijgt de Belgische strijd tussen UCB en Argenx. Cauwenberghs: 'Ook het Amerikaanse Alexion Pharmaceuticals is ermee bezig, net als het Amerikaanse Momenta Pharma. Maar de markt is groot genoeg.'

2024

UCB maakt zich sterk dat de overname zijn omzet- en winstgroei vanaf 2024 kan doen versnellen. De winstdoelstelling - een winstmarge (ebitda) van 31 procent (vandaag 30%) - schuift wel op van 2021 naar 2022. De aandeelhouders van Ra Pharma zullen 48 dollar cash krijgen per aandeel, een premie van 93 procent op de gemiddelde beurskoers van de jongste 30 dagen. UCB en Ra Pharma verwachten de overname, die al is goedgekeurd door beide raden van bestuur, voor het einde van het eerste kwartaal van 2020 af te ronden.

Lees verder

Advertentie
Advertentie

Tijd Connect