'Argenx gaat nieuwe partner zoeken voor cusatuzumab'

Twee onderzoekers van Argenx overleggen. J&J zet de in 2018 aangegane samenwerking rond kankeronderzoek stop. ©Dieter Telemans

De Amerikaanse farmagigant Johnson & Johnson geeft de rechten op het kandidaat-leukemiemiddel cusatuzumab terug aan het Gentse biotechbedrijf Argenx. 'De testresultaten zijn helemaal niet zo slecht', reageert CEO Tim Van Hauwermeiren.

Het aandeel Argenx opent maandag met een verlies van 6 procent. In een persbericht laat Argenx weten dat het de wereldwijde rechten op cusatuzumab weer overneemt van Cilag International, een dochterbedrijf van Janssen Pharmaceutical en dus ook van diens moederbedrijf Johnson & Johnson . Het doet dat nadat Janssen op 4 juni besloot de samenwerking met Argenx rond cusatuzumab stop te zetten.

Die samenwerking startte in 2018. Het was de bedoeling cusatuzumab te ontwikkelen voor de behandeling van acute leukemie (AML) en myelodysplastisch syndroom (MDS), beenmergstoornissen waarbij de productie van bloedcellen ernstig is verstoord.

Argenx kreeg daarvoor een aanvangsbetaling van 300 miljoen dollar, terwijl Johnson & Johnson Innovation ook voor circa 200 miljoen dollar in het kapitaal van het biofarmabedrijf stapte. Daarnaast ontving Argenx tot dusver ook 25 miljoen dollar aan mijlpaalbetalingen.

'Opties evalueren'

Dat J&J de samenwerking met Argenx rond cusatuzumab stopzet, is geen goed teken. Het kan erop wijzen dat de studieresultaten niet aan de hooggespannen verwachtingen van de Amerikanen beantwoorden. Maar J&J geeft zelf geen reden voor de stopzetting.

'Wellicht gaat het om een portefeuillebeslissing van J&J om de samenwerking stop te zetten', reageert Argenx-CEO Tim Van Hauwermeiren, die in Boston is voor de wereldwijde gezondheidsconferentie van Goldman Sachs, die dinsdag van start gaat. 'In onze ogen zijn de interim-data van de fase 1b-studie helemaal niet zo slecht.'

Concreet gaat het om interim-data in het kader van het lopende ELEVATE-onderzoek, waarbij de werking van cusatuzumab onderzocht wordt in combinatie met venetoclax en azacitidine bij een groep van 44 oudere leukemiepatiënten. Cusatuzumab bleek veilig en werd goed verdragen.

'In 50 procent van de gevallen was er sprake van een complete respons', preciseert Van Hauwermeiren. 'Dat betekent dat de tumorcellen verdwenen waren en het beenmerg volledig hersteld was. Bovenop dat getal waren bij nog eens 30 procent van de patiënten ook de tumorcellen verdwenen, maar waren de bloedwaarden nog niet helemaal hersteld. Omdat het om interim-data gaat, kunnen de eindresultaten ook nog verbeteren. J&J is er ook contractueel toe verbonden om de studie volledig af te ronden. Die eindresultaten volgen in de eerste jaarhelft van 2022.'

Natuurlijk hadden we veel liever gezien dat J&J het onderzoek ook zou willen verderzetten, maar we gaan nu andere opties verkennen en een nieuwe partner zoeken.
Tim Van Hauwermeiren
CEO Argenx

Dat J&J toch de stekker haalt uit een verdere samenwerking met Argenx is geen zware klap, aldus Van Hauwermeiren. 'We hebben de 500 miljoen dollar die we kregen via de samenwerking goed kunnen gebruiken voor de verbreding van onze pijplijn en hebben dankzij de samenwerking met J&J bovendien ook een kandidaat-behandeling teruggekregen die klaar is voor een fase 2-onderzoek.'

'Natuurlijk hadden we veel liever gezien dat J&J het onderzoek ook zou willen verderzetten, maar we gaan nu andere opties verkennen en een nieuwe partner zoeken. Zelf gaan we het cusatuzumab-onderzoek niet voortzetten, omdat we ons sinds 2018 voluit focussen op behandelingen voor auto-immuunaandoeningen, waarvan efgartigimod veruit de belangrijkste is.'

'Dat is ongelofelijk veel werk, omdat we voor efgartigimod fase-3-registraties (de laatste fase van klinisch onderzoek voor een aanvraag tot commercialisering, red.) hebben voor zes verschillende ziektebeelden.'

'Daarnaast gaat ook Argenx-117, een andere kandidaat-behandeling voor auto-immuunaandoeningen, de tweede fase van klinisch onderzoek in voor het einde van dit jaar. Op 20 juli zullen we tijdens onze R&D-dag daarover met een uitgebreide update komen.'

'Waarde stoelt op efgartigimod'

Volgens analist Lenny Van Steenhuyse, biotech-watcher bij KBC Securities, valt de tik die het aandeel-Argenx maandag te verwerken kreeg deels te verklaren door sentiment in de markt. 'Tot dusver reed Argenx een smetteloos parcours, van operationele excellentie', aldus Van Steenhuyse. 'Dit is de eerste keer dat ze negatief nieuws moeten brengen, dan speelt er een zeker sentiment bij de beleggers.'

Parallellen met het Mechelse biotechbedrijf Galapagos, dat na enkele zware tegenvallers met kandidaat-medicijnen begin vorige maand onder meer besliste om enkele onderzoeksprojecten te stoppen en te speuren naar een grote overnamedeal, ziet Van Steenhuyse allerminst. 'De waarde van Argenx stoelt zo goed als volledig op efgartigimod', klinkt het. 'Zo lang dat 'on track' blijft, blijft Argenx een zeer waardevol verhaal.'

Lees verder

Advertentie
Advertentie
Advertentie

Gesponsorde inhoud

Gesponsorde inhoud