Belg maakt moedermelk met suikerbiet en bacteriën

Wim Soetaert ©Dieter Telemans

De Gentse start-up Inbiose onderhandelt met bedrijven als Nestlé en Danone om op grote schaal te produceren.

Neem wat gekristalliseerde suiker. De suiker die u in de koffie doet. Gooi er bacteriën en water bij. Laat het mengsel enkele dagen fermenteren in een bioreactor, zoals in een bierbrouwerij. Het resultaat is een wit poeder. Je kan het verschil met het origineel bijna niet zien, maar het heeft heel specifieke eigenschappen. ‘Eigenschappen die je enkel in moedermelk vindt’, zegt Wim Soetaert, die de technologie ontwikkelde aan de Gentse universiteit. 

‘Het klinkt eenvoudig, maar dat is het niet. We zijn vijf jaar geleden met het onderzoek begonnen, toen niemand erin geloofde. Een fata morgana, dacht iedereen. Maar we zijn erin geslaagd.’

Moedermelk bevat bepaalde ingrediënten die cruciaal zijn voor baby's maar die je niet vindt in poedermelk. Wie om de een of andere reden flessenvoeding krijgt, is dus benadeeld als baby. Met onze technologie werken we die handicap weg. Deels althans. We gaan de moedermelk niet helemaal vervangen. Dat zou crazy zijn.
Wim Soetaert
oprichter Inbiose


Hij stopte de technologie in 2013 in de spin-off Inbiose en onderhandelt nu met mastodonten in de voedingssector als Nestlé en Danone om het procedé op grote schaal toe te passen. Het witte poeder zal volgens Soetaert binnen enkele jaren in vrijwel alle babymelkpoeder in de supermarkt of de apotheek zitten. In 2016 gaat hij de markt op.

Wim Soetaert bij een van de bioreactoren in de proeffabriek waar Inbiose productietesten uitvoerde. ©Dieter Telemans

Menselijke moedermelk bevat unieke suikers die je enkel vindt bij mensen en verwante dieren zoals gorilla’s. In koeienmelk vind je die niet, waardoor ze in flessenvoeding ontbreken. Die moedermelksuikers zijn nochtans cruciale stoffen die kinderen beschermen tegen ziektes, en hen volgens sommige studies zelfs slimmer maken. ‘Wie om de een of andere reden geen borstvoeding maar flessenvoeding krijgt, is dus benadeeld als baby. Met onze technologie werken we die handicap weg. Deels althans. We gaan de moedermelk niet helemaal vervangen. Dat zou crazy zijn. Maar wat we doen, is een stap vooruit’, aldus Soetaert.

Inbiose heeft intussen al geslaagde productietesten achter de rug. Het produceerde eerste een kilo van het materiaal. Dan tien kilo. ‘Intussen hebben we al enkele tonnen gemaakt’, klinkt het. Maar de productie op echt grote schaal, laat Soetaert aan andere over.

Om op grote schaal te produceren is veel geld nodig. Niet 10 miljoen of 100 miljoen euro, maar meer. Dat zijn bedragen die een klein bedrijf overstijgen. We spreken daarom met bedrijven als Danone en Nestlé.
Wim Soetaert
oprichter Inbiose

‘Daar is veel geld voor nodig. Als je naar de potentiële markt kijkt, spreek je over grote getallen. Niet 10 miljoen of 100 miljoen euro, maar meer. Dat zijn bedragen die een klein bedrijf overstijgen.’ Onderhandelingen met bedrijven als Nestlé en Danone zijn lopende. Waar de productie zal gebeuren, is nog onduidelijk. Maar de kans dat het België wordt, is klein. ‘Is dat verkeerd? Nee toch? Soms is het de enige optie’, zegt Soetaert. Inbiose telt vijf werknemers. De jaarresultaten zijn nog niet gekend.

Wim Soetaert is een van de vernieuwers in onze Tijd top 50. U vindt het extra magazine zaterdag bij de krant.

Lees verder

Advertentie
Advertentie

Gesponsorde inhoud