Belgen halen 5 miljoen op voor cannabisonderzoek

©Debby Termonia

Het Limburgse Cannovex wil nog dit jaar cannabis beginnen te kweken in België. 'Niet om te verkopen, maar voor onderzoek naar nieuwe medicijnen.'

De weg ligt helemaal open om in België legaal cannabis te kweken voor medische doeleinden. Gisteravond werd in de Kamer een wetsvoorstel goedgekeurd. ‘De politiek heeft haar werk gedaan. Nu is het aan ons. De zaadjes mogen eindelijk in de grond’, zegt Joris Vanvinckenroye, de oprichter van Cannovex, dat tot voor kort Rendocan heette. Voor investeerders is het politieke fiat meteen het signaal om 5 miljoen euro op de bankrekening van de start-up te storten.

De politiek heeft haar werk gedaan. Nu is het aan ons. De zaadjes mogen eindelijk in de grond.
Joris Vanvinckenroye
oprichter Cannovex

Volgens de wet wordt er een Bureau voor Medicinale Cannabis opgericht onder de bevoegdheid van het Belgische geneesmiddelenagentschap. Dat zal naar Nederlands voorbeeld de kweek, handel en export organiseren en vergunningen uitreiken, maar de details moeten nog worden uitgewerkt. Cannovex hoopt nog dit jaar een vergunning op zak te hebben om cannabis te kweken op de terreinen van Agropolis, een verzamelplaats voor innovatieve landbouwbedrijven in Kinrooi.

Kanker en pijn

Opmerkelijk is dat het bedrijf geen interesse heeft om de geoogste cannabisbloemen in potjes te steken en te verkopen. ‘Wij gaan verder dan dat. Medicijnen op basis van cannabis zijn ons einddoel’, zegt medeoprichter Steven Peters. De Limburgers gaan de componenten van cannabis bestuderen, cannabisrassen kruisen en telen en specifieke cannabiscocktails ontwikkelen om patiënten te helpen. In welke vorm die toegediend worden - pil, zalf, gel, druppeltjes of spray - moet later blijken. Welke ziektes het in gedachten heeft, wil Cannovex nog niet kwijt. Cannabis heeft zijn nut wel al bewezen voor onder meer multiple sclerose, pijnbestrijding, slaapproblemen, neveneffecten van kankerbestraling en psoriasis.

Aan de slag met wilde cannabis uit Afghanistan

Cannovex heeft voor zijn onderzoek een databank van 300 verschillende cannabiszaden ter beschikking, onder andere van wilde rassen uit Afghanistan en Pakistan. Het haalde die bij een consortium van verzamelaars dat sinds de jaren 70 actief is. ‘Cannabisbezit is illegaal, maar bezit van de zaden niet’, zegt een Belg, een van de trekkers van het consortium, die liever anoniem wil blijven.

Het is de eerste keer dat de databank wordt ingezet. ‘Dit hebben we altijd voor ogen gehad. Er hebben zelfs mensen hun leven voor geriskeerd’, zegt hij. ‘We wilden de genetische diversiteit van cannabis bewaren voor dit soort initiatieven.’

De databank - die in een diepvries op een geheime locatie wordt bewaard - is cruciaal voor Cannovex om naar hartenlust te experimenteren en nieuwe soorten te ontwikkelen die ‘medische en agronomische voordelen’ combineren. ‘Hoe meer rassen, hoe meer mogelijkheden. Cannovex wil bloemen met een perfecte mix van bestanddelen om één specifieke ziekte of symptoom te behandelen. Ze zijn ook best schimmelresistent en hebben een korte bloeitijd om meermaals per jaar te kunnen oogsten en het economisch rendabel te houden.’

Verdient hij er zelf geld aan, gezien Cannovex een licentie neemt op de databank? ‘Ik doe dit niet voor het geld. Het is mijn levenswerk. Het is fantastisch om aan de wieg te staan van iets dat groot kan worden.’

De literatuur over medicinale cannabis beperkt zich voorlopig grotendeels tot de werking van twee componenten: cbd en het roesopwekkende thc. ‘Maar cannabis heeft wel 400 bestanddelen. Het potentieel is veel groter. Dat gaan we uitzoeken in samenwerking met universitaire ziekenhuizen en patiëntenorganisaties. We doen dat volgens de normen van de farma-industrie en dat kost geld’, zegt Peters, die carrière maakte bij onder andere Docpharma en Mithra.

5 miljoen euro

Daarom overtuigde hij een rits investeerders om 5 miljoen euro vrij te maken. De centen komen onder andere van een groep rond Luc Slegers, die de doorbraak van generische medicijnen in België realiseerde en tot twee jaar geleden in het directiecomité van de farmareus Stada Arzneimittel zat.

In eerste instantie zullen we in Kinrooi 200 kilo cannabis per jaar kweken.
Steven Peters
Medeoprichter Cannovex

Bij Agropolis staan het kantoorgebouw en de hangar intussen overeind. Nu kan ook de inrichting van start gaan, met 300 vierkante meter aan labo’s en 200 vierkante meter kweekruimte. Dat levert jaarlijks 200 kilo cannabis op, verspreid over vier oogsten.

We bouwen eigenlijk clean rooms zoals je ziet bij biotechbedrijven. Hier zullen mensen in labojassen werken.
Steven Peters
oprichter Cannovex

‘We bouwen eigenlijk clean rooms zoals je ziet bij biotechbedrijven. Hier zullen mensen in labojassen werken’, vertelt Peters. ‘Via klimaatregeling bepalen we de vochtigheid en de luchtdoorstroming. Met lampen bepalen we wanneer de plant gaat slapen en wanneer hij wakker wordt.’

De bedoeling is de kweek zodanig te standaardiseren dat elke plant altijd de gewenste bloemen - en dus dezelfde werkzame componenten - oplevert. Bovendien koopt Cannovex machines aan voor een gedetailleerde analyse van de geoogste bloemen. ‘En voor de opstart hebben we energie en mensen nodig. Dat is ook niet gratis.’

Nieuwe rassen

De ondernemers hebben ook hun oog laten vallen op Nederland, waar ze gaan samenwerken met de universiteit van Maastricht. Samen gaan ze cannabiszaden kruisen en nieuwe rassen ontwikkelen. De aanvraag voor een zogenaamde opiumontheffing is ingediend bij de Nederlandse autoriteiten. ‘Een van onze sterktes is dat we een uitgebreide zadendatabank van 300 cannabissoorten te beschikking hebben’, legt Peters uit. Hij haalde die bij een consortium van verzamelaars dat onder andere zaden van wilde rassen uit India, Afganistan en Pakistan in een diepvries bewaart. (zie inzet)

De ambities van Cannovex reiken nog verder. Het wil een bijkomende 6.000 vierkante meter aan kweek- en laboruimte bouwen. ‘Daar is naar schatting 25 miljoen euro voor nodig’, klinkt het. Als de plannen werkelijkheid worden, zal Cannovex op termijn enkele duizenden kilo’s cannabis telen en werk geven aan zo’n 150 mensen.

België, een grote grijze zone

In België is het gebruik van medicinale cannabis verboden. Ook het nieuwe wetsvoorstel verandert daar niets aan, dus voor de patiënten verandert in principe (nog) niets. Het nog op te richten Bureau voor Medicinale Cannabis, dat onder het Belgische geneesmiddelenagentschap zal opereren, zal alleen de kweek en handel organiseren en de vergunningen daarvoor afleveren. Hoe dat allemaal in zijn werk gaat, moet nog worden uitgewerkt.

In België is alleen het gebruik van de cannabisspray Sativex toegelaten en terugbetaald voor MS-patiënten met oncontroleerbare spasmes. Dokters kunnen wel hun therapeutische vrijheid inroepen om het voor te schrijven en doen dat ook voor mensen met chronische pijnen of kankerpatiënten. Patiënten moeten met het voorschrift naar een Nederlandse apotheek en overtreden de wet als ze de grens oversteken, maar dat wordt door de vingers gezien.

Ook de cbd-shops die her en der uit de grond schieten, opereren in een grijze zone. Door alleen producten te verkopen met minder dan 0,2 procent van de roesopwekkende stof thc, zoals olie en cannabisbloemen, overtreden ze de drugswet niet, maar tegelijkertijd mogen ze de producten niet promoten als medicinaal middel. Het resultaat is dat de shops dan officieel ‘geurbloemen’ en ‘massageolie’ verkopen, waar geen enkele vorm van controle op is.

Intussen werd de verkoop van medicinale cannabis via apotheken in bijna 20 Europese landen gelegaliseerd, in navolging van Canada dat er al in 2001 mee startte. De boomende Europese markt maakt dat Canadese cannabisbedrijven ook al tientallen miljoenen euro investeerden in Denemarken en Portugal.

Lees verder

Advertentie
Advertentie

Tijd Connect