Belgisch kattenmedicijn charmeert Novartis

©AFP

Farmareus Novartis reikt de hand uit naar het Leuvense biotechbedrijf Okapi Sciences, dat onder andere een medicijn tegen AIDS bij katten ontwikkelt. 'Het is de eerste internationale erkenning voor ons werk', aldus de oprichter en CEO Erwin Blomsma. 'Mochten we Amerikaans zijn, dan stonden we nu al op de beurs'

Okapi Sciences - met uitvalsbasis in Heverlee - is pionier in de ontwikkeling van virale geneesmiddelen voor dieren. Voor dieren bestaan wel tal van vaccins en ontwormingsmiddelen, maar eens een kat bijvoorbeeld herpes, aids of leukemie oploopt, is er weinig aan te doen.

Daar wil Okapi Sciences verandering in brengen. Het werkt onder andere aan een AIDS-middel voor katten en aan virusremmers om de uitbraak van de varkenspest en mond- en klauwzeer in te dijken. 

Voor een ander - niet nader gespecifieerd - kattenmedicijn heeft Okapi Sciences een deal getekend met Novartis voor de verdere ontwikkeling en distributie ervan. De Zwitserse farmaciereus is de nummer acht in de markt voor dierengezondheid. Het medicijn in kwestie zal in het beste geval in 2015 op de markt komen en wordt het eerste in zijn soort wereldwijd.

'Dit een belangrijk kantelmoment voor het bedrijf. Het is de eerste internationale erkenning voor ons werk', aldus Erwin Blonsma, die vijf jaar geleden Okapi Sciences oprichtte als spinoff van de KU Leuven. Dat gebeurde met de financiële steun van Belgische en Nederlandse durfkapitalisten, waaronder een fonds van de Boerenbond. Die trokken gezamenlijk 8,5 miljoen euro uit voor de opstart.

Okapi Sciences zit in een groeiende markt. 'De markt voor dierengezondheidsproducten bedraagt momenteel 20 miljard dollar wereldwijd. En die groeit 5 procent per jaar, meer dan de markt voor humane medicijnen', aldus Blomsma. 'Mensen zien huisdieren steeds meer als onderdeel van het gezin en dan mag een gezonde kat of hond wel wat kosten. En in regio's als Azië stijgt met de welvaart ook het aantal katten en honden dat niet wordt opgegeten maar als huisdier wordt gehouden.'

Blomsma geeft toe dat een geneesmiddel voor een kat niet de omzet van bijvoorbeeld een cholesterolverlager zal halen. 'Maar met 50 miljoen euro of meer zijn we al tevreden. De omzet ligt misschien 10 à 20 keer lager maar de kosten eveneens.'

Beurs

De verse deal met Novartis brengt cash binnen. 'Dat geeft ons wat comfort, maar we zijn ambitieuzer dan dat. Er zijn nog enkele projecten waar we toekomst in zien.'

Daarom is Blomsma momenteel op zoek naar extra kapitaal, zowat 8 à 9 miljoen euro. 'Het is een moment om dat te doen', glundert Blomsma, die zowel in België, Europa als in de VS investeerders aan het contacteren is. 'Moesten we een Amerikaans bedrijf zijn dan stonden we nu waarschijnlijk al op de beurs.' Naar het voorbeeld van Aratana Therapeutics - 'onze enige sectorgenoot' - dat intussen al 180 miljoen dollar waard is op Nasdaq. 'En dat bedrijf staat volgens mij minder ver dan wij.'

Die beursgang en de afsplitsing van de dierendivisie van Pfizer hebben de aandacht van investeerders naar onze sector getrokken. 'Ze zien dat er veel potentieel in zit. Ik zou zelfs durven spreken van een hype.' Een hype die voor Okapi Sciences hopelijk de nodige miljoenen oplevert.

Lees verder

Advertentie
Advertentie

Gesponsorde inhoud