De nieuwe goldrush

Cannabisplantage in Lafayette, Verenigde Staten. ©AFP

Cannabis is in steeds meer Amerikaanse staten legaal, voor medisch én recreatief gebruik. Dat opent een miljarden business. ‘De vraag is wie de Coca-Cola van de cannabis wordt.’

‘Het eerste biotechbedrijf in de cannabisindustrie.’ Zo prijst Potbotics, een start-up van David Goldstein en zijn vader Boris zich aan. De Goldsteins richtten hun bedrijf begin dit jaar op en hebben kantoren in Palo Alto en New York. Ze ontwikkelden technologie om medische cannabisgebruikers de beste variant voor hun aandoening aan te bieden. Ze maakten onder meer een app en een digitale verkoopkiosk. ‘Daarop geef je je probleem in. Bijvoorbeeld: ‘Ik kan niet slapen.’ Of heel specifiek: ‘Ik heb dementie door hiv.’ Vervolgens beveelt de machine je de cannabissoort aan die het best bij je past. Geen enkele dokter doet dat.’

10 miljard
The ArcView Group, een netwerk van meer dan 300 investeerders, schat de legale cannabismarkt in de VS op 1,5 miljard dollar in 2013. Volgens hun vooruitzichten wordt dat 2,6 miljard dit jaar en 10 miljard in 2018.

De Goldsteins haalden al 3 miljoen dollar (2,4 miljoen euro) op bij investeerders, maar zijn op zoek naar meer geldschieters. Daarvoor helpen beurzen als die van de International Cannabis Association (ICA) eerder deze maand in een hotel op Times Square. ICA is een New Yorkse organisatie die de cannabismarkt van de grond wil helpen. ‘Als de zakenwereld zich met cannabis bezighoudt, heb je de laatste stap naar legitimiteit. Je moet cannabis uit de handen van criminelen nemen en in de handen van zakenlui steken’, zegt Dan Humiston. Hij richtte ICA begin dit jaar op, na een lange carrière als eigenaar van een keten van zonnebankcentra. ‘Ik zag een opportuniteit in die nieuwe branche.’

Een cannabisbeurs is al lang geen bijeenkomst van een bende stoners meer. De congreszaal in het Marriott-hotel is gevuld met maatpakken, de gesprekken gaan over investeringen en over details in de wetgeving. Bezoekers betalen 500 dollar voor een dag van panelgesprekken en ontmoetingen met sectorgenoten.

‘Helemaal anders dan enkele jaren geleden’, zegt Anthony Stevens van BioTrackTHC. Zijn bedrijf ontwikkelde software om cannabisplanten op te volgen van zaad tot verkoop en heeft onder meer de staat Washington als klant. ‘Vroeger zag je alleen potheads en blacklights. Nu is het veel professioneler.’ De verscheidenheid is ook groot op de wietbeurs. Tussen consultants en techbedrijven staan makers van cannabischocolade en wellnessproducten als shampoos en huisdiervoeding.

Cannabisplantage in Lafayette, Verenigde Staten. ©AFP

Al zijn sommige van de beginnende wietbedrijven wel degelijk ontsproten aan de breinen van recreatieve gebruikers. Where’s Weed is een creatie van Tyler Bartholomew en twee costichters, en valt het best te omschrijven als ‘Yelp voor wiet’. De drie bouwden een site en mobiele app waar gebruikers kunnen opzoeken welke verkooppunten er in hun buurt zijn, en wat het aanbod is. Ze kunnen ook recensies achterlaten. ‘In het begin dachten we dat mensen dit maar een flauw idee van enkele studiegenoten zouden vinden. Maar er is wel degelijk vraag naar.’ Wheresweed.com is winstgevend en de drie verhuisden onlangs naar Denver, Colorado, stilaan de cannabishoofdstad van de VS.

Iets enorms

Sinds de staat Colorado begin dit jaar marihuanagebruik volledig legaal maakte, en Washington aan de westkust enkele maanden later volgde, bloeit de Amerikaanse cannabisindustrie open. Steeds meer andere staten, bijna de helft van het land intussen, staan cannabis voor medisch gebruik toe. Ambitieuze ondernemers spreken van een groene koorts en een nieuwe goldrush. ‘Het is dezelfde spirit als de geeks die in de jaren zeventig in hun garage sleutelden’, zegt Humiston optimistisch. ‘Next thing you know, you’re Apple. We staan aan de rand van iets enorms. De vraag is wie over 15 jaar de Coca-Cola van de sector wordt.’

‘Vroeger zag je alleen potheads en blacklights. Nu is het veel professioneler. De verscheidenheid is groot op de wietbeurs.
Anthony Stevens
BioTrackTHC

CNN maakt er een programma over: ‘High Profits’. Daarin volgt de tv-zender een duo entrepreneurs dat een verkoopketen voor marihuana uit de grond gaat stampen. ‘Zoals de olietycoons en de dotcommagnaten van weleer staan deze ondernemers aan het begin van een nieuwe industrie die een overvloed aan rijkdom en mogelijkheden met zich mee brengt’, klinkt het in de promotie.

Er is ook geld. In New York haalt de uitgever van het wietmagazine High Times 300 miljoen dollar op voor een private-equityfonds dat in marihuanabedrijven gaat investeren. In San Francisco, hartje Silicon Valley, is The ArcView Group een netwerk van meer dan 300 investeerders met diepe zakken. De firma investeerde al meer dan 14 miljoen dollar startkapitaal in 28 bedrijven. ArcView schatte de legale cannabismarkt in de VS op 1,5 miljard dollar in 2013. Volgens hun vooruitzichten wordt dat 2,6 miljard dit jaar en 10 miljard in 2018. En dat zijn enkel de cijfers over de verkoop van de plant, niet van de vele extra sectoren zich op de markt storten, zoals producenten van aircosystemen voor telers, gespecialiseerde boekhouders of beveiligingsfirma’s.

Cannabiswinkel in Lafayette, Verenigde Staten. ©AFP

Ondanks het grote potentieel blijven er obstakels, zeggen cannabisondernemers. Een stigma is er één van. ‘Mensen blijven denken dat wij drugsdealers zijn die je high maken. Maar wij verwerken in onze crèmes enkel niet-psychoactieve bestanddelen’, zegt Andrew Hard van Hempmeds, de maker van de wellnessproducten. Jason Draizon van marijuanadoctors.com, een website om patiënten met dokters te verbinden, beaamt: ‘Mensen horen marihuana en denken aan de gateway drug, de eerste stap richting junkie. Ze begrijpen de medische kwaliteiten niet.’

All cash business

Door de gefragmenteerde wetgeving - elke staat heeft zijn eigen regels - is het ook moeilijk om nationaal actief te zijn. Bovendien is cannabisgebruik op federaal niveau nog altijd streng verboden, met potentieel zware gevangenisstraffen. Cannabisondernemers kunnen daardoor geen bankrekening openen en zijn verplicht al hun zaken in cash te doen. Dat maakt bedrijven kwetsbaar voor criminelen, maar ook voor de overheid. Terwijl de industrie ontluikt, duiken nog altijd berichten op over verdelers die, hoewel ze handelen volgens de lokale wet, zonder duidelijke reden door de federale politie worden opgerold.

We bieden het volledige pakket: opleiden van personeel, installeren van camera’s en andere infrastructuur, tot het gewapend vervoer van geld en product.
Michael Julian
CEO MPS

Het maakt sommige investeerders en ondernemers weigerachtig, is te horen bij wietbedrijven. Voor anderen is die grijze zone net een goudmijn. Zoals voor MPS, een familiebedrijf uit Californië dat zich sinds kort als ‘security solution for the cannabis industry’ in de markt zet. ‘Mijn vader is de zaak 47 jaar geleden begonnen’, zegt Michael Julian, de CEO van MPS. ‘We zijn altijd een traditioneel beveiligingsfirma geweest: huizen, bedrijven, personen, noem maar op. Een jaar geleden hebben we ons op de cannabisindustrie gesmeten. We merkten dat de vraag voor professionele beveiliging bij telers en verkopers enorm is.’

‘We bieden het volledige pakket: opleiden van personeel, installeren van camera’s en andere infrastructuur, tot het gewapend vervoer van geld en product’, zegt Julian. ‘Het is een all cash business, weet je. De staat Colorado schat de kans op overvallen op 50 procent. Voor ons is dat een droomscenario.’

Lees verder

Advertentie
Advertentie

Gesponsorde inhoud