'Jacht op beloftevolle geneesmiddelen aan de gang'

Tim Van Hauwermeiren, de CEO van Argenx. ©Wouter Van Vooren

De farmareus Janssen betaalt niet alleen 300 miljoen dollar cash om in het kankeronderzoek te stappen, het moederbedrijf J&J stapt ook tegen een stevige premie in het kapitaal van de Gentse biotechnologiegroep.

De beloftevolle prille testresultaten die Argenx vorige maand aankondigde met het experimentele middel cusatuzumab (ARGX-110), voor de behandeling van acute myeloïde leukemie (AML), hebben de Amerikaanse reus Johnson & Johnson (J&J) - naar beurswaarde het grootste farmabedrijf ter wereld - gecharmeerd.

+16%
Motie van vertrouwen
De Amerikaanse reus J&J stapt tegen 100 euro per aandeel in het kapitaal van Argenx, een premie van 16 procent op de jongste slotkoers.

De Amerikanen betalen via hun Belgische dochter Janssen Pharma meteen 300 miljoen dollar om een licentie te nemen op het bloedkankeronderzoek van de Gentse biotechnologiegroep. In functie van de onderzoeksresultaten kunnen de betalingen oplopen tot 1,6 miljard dollar. Via zijn dochter Johnson & Johnson Innovation neemt J&J ook een belang van 4,7 procent in Argenx, voor 200 miljoen dollar.

Hoe belangrijk is de deal voor Argenx?

'Het is weinig gezien dat een van de grootste spelers in de farma zoveel geld stopt in een klein biotechbedrijf en er tegelijkertijd voor bijna 5 procent aandeelhouder wordt', reageert Jan De Kerpel, hoofd 'life sciences' bij het beurshuis Kempen. 'Argenx is als relatief klein bedrijf sterk in de ontwikkeling van beloftevolle behandelingen, maar die vermarkten is een ander verhaal.'

'Dat J&J zich als strategische partner profileert voor een middel in een relatief vroeg ontwikkelingsstadium dat voorlopig maar op een beperkt aantal patiënten is getest, is een 'quality stamp', oordeelt Sandra Cauwenberghs, analist bij KBC Securities. 

'Bovendien is er veel concurrentie in de oncologie', weet De Kerpel. 'J&J is een partner die veel ervaring heeft met het snel naar de markt brengen van geneesmiddelen en het bedrijf is heel sterk in marketing. Je zag dat bijvoorbeeld bij het Deense biotechbedrijf GenMab, dat een behandeling voor kanker in licentie gaf aan J&J. Dat werd een tijdje geleden met groot succes op de markt gebracht. Op een bepaald moment was GenMab zelfs 11 miljard dollar waard op de beurs.'

Zijn de vooruitzichten voor de patiënten nu beter?

Argenx ontwikkelt een experimenteel middel tegen acute myeloïde leukemie (AML), een zeer agressieve vorm van bloedkanker. AML is een 'weesziekte', een zeldzame aandoening waar niet zoveel patiënten aan lijden. 

'In het typische geval krijgen patiënten zware chemotherapie en een beenmergtransplantie, maar je hebt er die te verzwakt zijn om een chemokuur te krijgen', vertelt Servaas Michielssens, senior analist biotech bij Candriam. 

'Er zijn al behandelingen, maar die werken niet afdoende', zegt De Kerpel. 'De belofte van het middel van Argenx is dat het heel gericht kan werken op heel specifieke mutaties bij patiënten. Belangrijk is ook dat hetzelfde middel misschien op termijn ook kan gebruikt om andere kankers, die veel meer patiënten treffen, te behandelen. Het is typisch voor het kankeronderzoek dat een middel eerst ontwikkeld wordt voor een heel specifieke aandoening, omdat je dat snel en op een gerichte doelgroep kan testen, om er vervolgens ook andere kankers mee te behandelen.' 

Volgens de voorwaarden van de licentieovereenkomst behoudt Argenx het recht om cusatuzumab mee te marketen op de cruciale Amerikaanse markt. Voor die markt delen Janssen en Argenx de potentiële toekomstige inkomsten 50/50, in de rest van de wereld betaalt Janssen minstens 10 procent royalty's. 'Het is in alle opzichten een zeer mooie deal', vindt Servaas Michielssens. 'Als valorisatie van het werk van Argenx kunnen die voorwaarden tellen.'

Is de hoge instapprijs gerechtvaardigd?

Minstens even frappant is dat J&J via zijn dochter Johnson & Johnson Innovation een belang van 4,7 procent neemt in Argenx, via de aankoop van 1,77 miljoen nieuwe aandelen voor 200 miljoen dollar. Dat gebeurt tegen 100,02 euro per aandeel, een premie van 16 procent op de slotkoers van vrijdagavond (85,90 euro).

'De hoge instapprijs lijkt me zeker gerechtvaardigd', aldus De Kerpel. 'Het is vooral heel knap dat Argenx zo'n premie uit de brand kon slepen. Dat bewijst dat het J&J menens was. En dat er waarschijnlijk meer dan één geïnteresseerde partij rond de tafel zat. Er is in het wereldje een jacht op beloftevolle geneesmiddelen aan de gang.'

De beurswaarde van Argenx is de voorbije 12 maanden vervijfvoudigd, tot meer dan 3 miljard euro. Met dank aan testresultaten die onderstrepen hoe beloftevol het onderzoeksplatform van de Gentenaars is.

De doorbraak kwam er precies een jaar geleden, met sterke onderzoeksresultaten voor het experimentele middel efgartigimod bij de behandeling van de zeldzame spierziekte myasthenia gravis. Daar kwamen dit najaar beloftevolle resultaten bij voor datzelfde efgartigimod bij de behandeling van de bloedziekte ITP.

'Dat efgartigimod in de derde en laatste klinische fase zit voor twee aandoeningen, speelt naast de deal met J&J ook een rol in de hoge waardering van Argenx', zegt Sandra Cauwenberghs, analiste bij KBC Securities. 'De deal met J&J geeft Argenx ook de cash om zich op korte termijn geen zorgen te hoeven maken over zijn andere onderzoeksprogramma's,' zegt Michielssens.

Beleggers reageerden maandag alvast enthousiast op de megadeal: het aandeel   spurtte op de Brusselse beurs tot 14,5 procent hoger naar 98,40 euro, een record.

KBC Securities trok in een reactie op de dubbele portie goed nieuws - de instap van Janssen en de bevestiging van de testresultaten voor efgartigimod bij ITP - het koersdoel in één trek op van 87 naar 106 euro per aandeel. Het gros van die waardering (73 euro per aandeel) is voor efgartigimod, de rest voor cusatuzumab (5 euro per aandeel) en de royale berg cash (582 miljoen euro) die Argenx in staat stelt probleemloos de onderzoekskosten voor de dure derde klinische testfase te dragen. 

Lees verder

Advertentie
Advertentie

Tijd Connect

Gesponsorde berichten

n