portret

M/V van de dag | Pierre Cherelle

VUB-onderzoeker stapt met robotvoet uit labo

Als academisch onderzoeker moet je soms veel geduld hebben, en dan nog ben je niet zeker dat je labo een product aflevert dat de test van de markt aankan. Voor Pierre Cherelle heeft het twaalf jaar geduurd, maar de ‘robotvoet’ die hij met zijn collega’s aan de VUB heeft ontwikkeld, is klaar om de stap naar de echte wereld te zetten. Axiles Bionics, de spin-off van de VUB waar Cherelle CEO van is, haalde daarvoor 2,4 miljoen euro op bij enkele bekende zakenlui.

Ons systeem stockeert energie zonder dat de drager vermogen moet leveren. Je kan het met een kruisboog vergelijken.
Pierre Cherelle
CEO Axiles Bionics

Op basis van testen met prototypes heeft Cherelle er vertrouwen in dat zijn robotvoet het leven van mensen met een voetamputatie aangenamer zal maken. ‘Een prothese moet je typisch om de drie jaar vervangen, en doorgaans hebben patiënten twee tot drie weken nodig om aan hun nieuwe prothese gewoon te raken. Met onze robotvoet waren ze er in enkele minuten mee weg omdat hij veel natuurlijker aanvoelt.’

Enkelgewricht

Het probleem met voetprothesen, legt de dertiger uit, is dat de complexiteit van de enkel heel moeilijk na te bootsen is. ‘Een menselijk enkelgewricht moet bij elke stap een heel groot vermogen kunnen genereren. Het is onmogelijk een motor te maken die dat vermogen kan leveren en die je kan miniaturiseren in zo’n gewricht.’

De nieuwste oplossingen maken gebruik van een veersysteem dat energie kan opslaan en explosief lossen wanneer het nodig is. Een beetje zoals een pijl-en-boog. ‘Ons systeem gaat nog een stap verder omdat het energie kan stockeren zonder dat de drager vermogen moet leveren. Je kan het met een kruisboog vergelijken.’

De uitleg klinkt heel mechanisch, maar er komt nog veel meer bij kijken. ‘De technologie achter onze robotvoet is eigenlijk een combinatie van biomechanica, artificiële intelligentie (AI) en robotica. De voorbije jaren zijn alle puzzelstukjes in elkaar gevallen tot één geheel.’ In de voet zit een AI-chip die verzekert dat de prothese zich snel aan alle omstandigheden kan aanpassen.

Fysicus

Cherelle, die afkomstig is van het Waals-Brabantse Braine-l’Alleud, is fysicus van opleiding, maar doctoreerde in een onderzoeksgroep van de VUB die de interactie tussen mensen en robots bestudeert. De VUB huisvest het onderzoekscentrum BruBotics, dat een stevige reputatie heeft in menselijke robotica.

‘We ontwikkelen heel geavanceerde prototypes, maar zelden worden dat nadien producten ten dienste van de maatschappij. We zijn dus erg blij dat deze prothese uit het labo komt en bruikbaar wordt voor geamputeerden’, zegt Dirk Lefeber, hoofd van BruBotics en promotor van het onderzoek van Cherelle.

De technologie achter onze robotvoet is een combinatie van biomechanica, artificiële intelligentie (AI) en robotica.
Pierre Cherelle
CEO Axiles Bionics

De spin-off Axiles Bionics gaat de komende twee jaar de robotvoet naar de markt brengen. ‘De commercialisering zal verlopen via prothesisten, de enigen die wettelijk gezien prothesen mogen verkopen. Zij stellen een prothese op maat samen voor hun patiënt door verschillende onderdelen in te kopen en daar een gepersonaliseerd geheel van te maken.’

Onder de investeerders in de kapitaalronde zitten enkele bekende zakenlui, zoals ex-RTL-topman Michel Delloye en Stefan Yee, de CEO van het durfkapitaalfonds PE Group. Die laatste wordt voorzitter van de start-up. Ook Bart van Gael, de ex-CEO van Henrard, en Jacques Langhendries van HiGH5 Recycling stappen in het bedrijf.

Lees verder

Advertentie
Advertentie

Tijd Connect