Voormalige skileraren halen 172 miljoen dollar op

De Belgische stichters van het Amerikaanse Apellis: Cedric François (rechts) en Alec Machiels (links). ©Kelsey Ayres / Nasdaq, Inc.

Twee Belgische ex-skimonitoren hebben met hun biotechbedrijf Apellis Pharmaceuticals 172 miljoen dollar opgehaald op Nasdaq. Ze gaan de strijd aan met Soliris, het peperdure medicijn dat in België een politieke storm veroorzaakte door de zevenjarige Viktor.

Terwijl de Belgische biotechbedrijven Ablynx, Galapagos en Argenx dit jaar honderden miljoenen verzamelden bij Amerikaanse beleggers, moesten de Belgen Cedric François en Alec Machiels niet onderdoen. De twee oprichters van Apellis Pharmaceuticals - een wetenschapper en een financiële whizzkid - tekenden op 8 november voor de op een na grootste biotechbeursgang van het jaar en mochten zelfs de bel op de technologiebeurs Nasdaq luiden. ‘Het was fantastisch om daar met mijn beste vriend te staan’, zegt Machiels, die de waarde van het bedrijf tot meer dan 600 miljoen dollar zag stijgen.

Het pitchen bij investeerders liep echt niet goed. Sommigen zeiden dat ons idee te crazy was.
Cedric François
Co-oprichter Apellis Pharmaceuticals

De twee leerden elkaar ruim dertig jaar geleden kennen in de sneeuw en de après-skibars in de Franse Alpen, waar ze als skimonitor werkten. Ze studeerden beiden in Leuven. De een rechten, de ander geneeskunde. Daarna liepen hun wegen uiteen, ver uiteen.

Argentinië en een cruiseschip

Machiels trok als analist voor Goldman Sachs naar Londen en New York. Hij is partner bij de New Yorkse investeringsmaatschappij Pegasus Capital Advisors, die 2 miljard dollar activa beheert.

François maakte tal van omzwervingen om te belanden waar hij nu zit. Hij trok naar Argentinië, waar hij stage liep in een pediatrisch ziekenhuis en onder meer een onderzoeksproject opstartte om een jongetje gevoel te laten krijgen in zijn armprothese. ‘Daar ben ik verliefd geworden op onderzoek’, zegt hij.

25 jaar was ik, als dokter met amper ervaring, verantwoordelijk voor de bemanning en 3.500 passagiers. Een beetje gek eigenlijk.
Cedric François

Vervolgens werkte hij als dokter op een cruiseschip, van de Middellandse Zee tot de Mexicaanse riviera. ‘25 jaar was ik, als dokter met amper ervaring, verantwoordelijk voor de bemanning en 3.500 passagiers. Een beetje gek eigenlijk’, lacht hij. Uiteindelijk lokten de plannen van artsen in Louisville (Kentucky) om de eerste handtransplantatie ter wereld uit te voeren, hem naar de VS, waar hij doctoreerde.

In 2003 kwamen de levens van de twee vrienden weer samen nadat Machiels met enkele wetenschappers een gerenommeerde businesswedstrijd aan Harvard had gewonnen. De basis van Apellis was gelegd. Machiels haalde François erbij, ze kochten de anderen uit en gingen alleen voort. ‘Alec heeft me op het juiste pad gebracht’, lacht François.

De kleine Viktor

De medicijnen die Apellis nu in de pijplijn heeft, bouwen voort op een ontdekking van François. Hij legde als eerste de link tussen een specifiek mechanisme in het menselijk immuunsysteem en een reeks ziektes. Intussen heeft Apellis medicijnen in ontwikkeling tegen een oogziekte - ‘patiënten worden er blind van en er is nog geen enkele oplossing’ - en enkele zeldzame auto-immuunziektes.

De bloedziekte PNH werd in België enkele jaren geleden bekend door de zevenjarige patiënt Viktor. Het enige medicijn dat PNH in bedwang houdt, is Soliris. Maar met een jaarlijkse kostprijs van 250.000 euro kon Viktor niet rekenen op een terugbetaling. Pas na een emotionele oproep van de ouders in de media en na een politieke storm kwamen minister van Volksgezondheid Maggie De Block (Open VLD) en het farmabedrijf Alexion tot een akkoord en kon Viktor gered worden.

Volgens analisten heeft Apellis meerdere blockbustermedicijnen in huis, al moet de werking ervan in grootschalige patiëntenproeven nog bevestigd worden. Met de verse centen kan het die laatste tests financieren.

Miljonairs

Apellis heeft van de twee Belgen - met een belang van 2 en 5 procent - miljonairs gemaakt. Althans op papier. Maar Morningside, de grootste aandeelhouder, waarachter de Chinese miljardairsfamilie Chan schuilt, profiteert het meest van het succes. De Chans maakten fortuin met vastgoed, maar trekken massaal geld uit voor geneesmiddelenonderzoek en voor filantropie. Met 350 miljoen dollar voor Harvard kreeg de universiteit de grootste donatie in haar geschiedenis.

Het pitchen bij investeerders liep echt niet goed. Sommigen zeiden dat ons idee te crazy was.
Cedric François
Co-oprichter Apellis Pharmaceuticals

Sinds de opstart haalde Apellis al 300 miljoen dollar op. Maar zo vlot als het geld de jongste jaren binnenstroomt, zo stroef liep het in het begin, toen amper 300.000 dollar nodig was. Nochtans opende de award op Harvard best wel wat deuren. ‘Het pitchen bij investeerders liep echt niet goed. Sommigen zeiden dat ons idee te crazy was’, zegt François over zijn bezoek bij een van de businessangels. ‘We gingen na een uur teleurgesteld buiten. De volgende dag ben ik teruggegaan, heb me aangemeld aan de receptie en heb zitten wachten tot het einde van de dag om hem toch te overtuigen. Dat heeft blijkbaar indruk gemaakt. ‘Wat is uw naam ook alweer’, vroeg hij, waarna hij meteen een cheque van 100.000 dollar uitschreef. Een leuk gevoel, als mensen in je geloven, en dat wat je voor ogen hebt niet alleen enkel eigen verbeelding is.’

Lees verder

Advertentie
Advertentie

Gesponsorde inhoud