Waals biotechbedrijf strijdt met Merck tegen kanker

Het Amerikaanse Merck (MSD) is een van de grootste farmabedrijven in de wereld. De kankertherapie Keytruda is zijn blockbuster. ©Bloomberg

Het Waalse iTeos Therapeutics gaat testen of het met zijn veelbelovende technologie de werking van het miljardenmedicijn Keytruda kan verbeteren en meer patiënten kan genezen.

'Dit is een belangrijke stap in de geschiedenis van het bedrijf', klinkt het. Dat het Waalse bedrijf mag samenwerken met Merck is een erkenning van het potentieel van zijn technologie. Keytruda is niet zomaar een medicijn, maar een immuuntherapie die vorig jaar al meer dan 7 miljard dollar omzet haalde en steeds meer de standaardbehandeling wordt voor verschillende kankertypes. Analisten verwachten dat het tegen 2025 met meer dan 20 miljard dollar het best verkopende medicijn ter wereld kan worden.

Wondermedicijnen

Keytruda is een van die wondermedicijnen die het immuunsysteem van patiënten beter wapent om kankercellen op te sporen en kapot te maken. Patiënten zien hun tumoren na enkele weken of maanden krimpen of zelfs helemaal verdwijnen. Jammer genoeg geldt dat niet voor alle patiënten. Afhankelijk van het kankertype - longkanker, huidkanker, ...- varieert het succespercentage tussen 10 en 50 procent. Dat betekent dat in 50 tot 90 procent van de gevallen de kanker aan de behandeling weet te ontsnappen en resistent wordt tegen het medicijn. 'We zijn benieuwd naar de interactie tussen beide medicijnen. We denken dat ons product een katalysator is om de efficiëntie van de behandeling te verhogen. Onze bedoeling is meer mensen van kanker te genezen', zegt iTeos-oprichter en topman Michel Detheux.

We zijn benieuwd naar de interactie tussen de behandelingen en hoe complementair de verschillende mechanismen zijn om het immuunsysteem van tumorpatiënten te versterken.
Joanne Jenkins Lager
medisch directeur iTeos Therapeutics

De samenwerking houdt in dat Merck het Keytruda-medicijn aanlevert, terwijl iTeos de patiëntenstudie uitvoert en financiert. Het bedrijf verwacht de studie met zowat honderd patiënten volgend jaar op te starten en in 2021 daarvan de volledige resultaten te kunnen voorleggen. 

Maar ook in 2020 staat iTeos een belangrijke mijlpaal te wachten. Hetzelfde medicijn wordt al in verschillende Belgische ziekenhuizen ingezet als experimenteel medicijn voor kankerpatiënten (longkanker, prostaatkanker, ...) die uitgeprocedeerd zijn. Een veertigtal patiënten is daarbij betrokken. Midden 2020 wordt duidelijk of de straffe resultaten in muizentesten geëvenaard worden bij patiënten. 'Dat wordt hét moment voor iTeos', zegt de CEO. Dan kan de sky wel eens the limit zijn en zouden investeerders in lange rijen staan aanschuiven om het onderzoek van iTeos verder te financieren.  

Nasdaq

'Een beursgang op Nasdaq zou een natuurlijke stap zijn', zegt Detheux die in zijn raad van bestuur onder andere Tim Van Hauwermeiren heeft zitten. Die heeft als oprichter en CEO van Argenx veel ervaring met Nasdaq. 

Een beursgang op Nasdaq zou een natuurlijke stap zijn, maar we bekijken alle opties.
Michel Detheux
CEo iTeos

'Maar we bekijken alle opties om onze businessplannen uit te voeren', zegt Detheux nog. Ook partnerships met farmareuzen zijn mogelijk. En zelfs een verkoop is niet uitgesloten. De meeste grote farmabedrijven hebben van oncologie - en meer specifiek van immunotherapie - een speerpunt gemaakt. Het Franse Sanofi legde eerder deze week nog 2,5 miljard dollar op tafel voor Synthorx, waarvan het verst gevorderde product net als bij iTeos nog maar in de eerste onderzoeksfase zit en nog jaren voor de boeg heeft. 

Pfizer

iTeos werd in 2012 opgericht met financiële steun (3 miljoen euro) van onder meer Fund+ (het fonds van Désiré Collen) en Pierre Drion. Pfizer pompte destijds ook nog eens 24 miljoen euro in het bedrijf, maar haakte later af als partner. iTeos werkte zich vorig jaar wereldwijd in de schijnwerpers door 75 miljoen dollar op te halen bij investeringsfondsen uit de VS, Zwitserland en China. Dat was een bijzonder hoog bedrag voor een bedrijf dat nog nooit een medicijn op mensen had getest. iTeos telt 45 werknemers, verspreid over Gosselies en Boston in de VS.

Lees verder

Advertentie
Advertentie

Gesponsorde inhoud