‘Waalse Marc Coucke' zorgt voor coup de théatre in Luik

François Fornieri koopt zijn vrouwenmedicijnen voor een symbolische euro terug van het Amerikaanse Watson. ©LAURIE DIEFFEMBACQ

De Waalse farma-ondernemer François Fornieri koopt een reeks onderzoeksprojecten terug die hij twee jaar geleden voor veel geld aan Amerikanen had verkocht. Met een beursgang wil hij met Mithra zijn Luikse droom verwezenlijken.

‘Een prachtige deal’, klonk het in januari vorig jaar. François Fornieri en zijn kompaan Stijn Van Rompay (ex-Docpharma) hadden net Uteron Pharma, gespecialiseerd in vrouwengeneesmiddelen, verkocht aan het Amerikaanse Watson. De aandeelhouders cashten 150 miljoen dollar. En de Amerikanen engageerden zich om te blijven investeren in Luik, in onderzoek en productie.

Al snel werd duidelijk wat de risico’s zijn als het beslissingscentrum van een bedrijf naar het buitenland verhuist. Watson, intussen herdoopt tot Actavis, begon na een periode van opeenvolgende miljardenovernames en ongecontroleerde groei, de activiteiten te stroomlijnen. Een deel van de Uteron-activiteiten paste niet langer in de visie van het management en een herstructurering in Luik dreigde.

Maar in het verkoopcontract hadden Fornieri en co destijds een clausule laten opnemen dat ze in dit scenario de bedreigde activiteiten konden terugkopen. De voorbije maanden werkten de partijen in alle stilte een deal uit waardoor ontslagen vermeden werden. Mithra, het bedrijf dat Fornieri in 1999 oprichtte, betaalt een symbolische euro voor vier potentiële medicijnen. Het bedrijf neemt evenwel 16 miljoen euro achtergestelde leningen van de Waalse overheid over.

Duchatelet

Estelle, een van de vier medicijnen in ontwikkeling, wordt dankzij de deal het uithangbord van Mithra. Estelle is een anticonceptiepil op basis van natuurlijke hormonen waardoor het minder bijwerkingen heeft dan bestaande pillen met synthetische hormonen.

Estelle, een van de vier medicijnen in ontwikkeling, wordt dankzij de deal het uithangbord van Mithra. Estelle is een anticonceptiepil op basis van natuurlijke hormonen waardoor het minder bijwerkingen heeft dan bestaande pillen met synthetische hormonen. Als de pil op de markt komt, kan het medicijn honderden miljoenen opleveren. Maar er is nog veel werk aan de winkel. Om het onderzoek naar de werking van Estelle af te ronden is nog ruim 40 miljoen euro nodig. En als het onderzoek vordert, is Mithra de voormalige Uteron-aandeelhouders waaronder Duchatelet, Stijn Van Rompaey (ex-Docpharma) en Jos Sluys vele miljoenen verschuldigd. 

Met de deal schakelt Fornieri een versnelling hoger in de uitbouw van Mithra, dat in de sector van vrouwengeneesmiddelen opbokst tegen miljardenbedrijven als Bayer en Merck. Mithra ontwikkelt en verkoopt onder andere contraceptiemiddelen, vaginale gels en voedingssupplementen voor zwangere vrouwen. In België alleen al gebruiken honderdduizenden vrouwen een contraceptiepil van Mithra, dat intussen tentakels heeft in 40 landen. Eigen filialen in Zuid-Amerika staan nog in de plannen.

Fornieri rijdt nooit met de handrem op. Hij geeft alleen maar gas.

En in het Luikse is het bedrijf begonnen met de bouw van een site voor onderzoek naar en de productie van geneesmiddelen. Zo zal Stijn Van Rompay er met een van zijn bedrijven generisch biotechmedicijnen laten produceren. Onderzoek, productie en distributie, alles wil Fornieri doen in Luik.

‘Onze Marc Coucke’, zo wordt de vijftiger wel eens in de Waalse ondernemerswereld genoemd. De drive van Coucke heeft hij zeker. ‘Fornieri rijdt nooit met de handrem op. Die geeft alleen maar gas’, zegt iemand die al jaren met hem zaken doet. Het grote verschil met Omega Pharma is evenwel dat Mithra amper 20 miljoen euro omzet haalt, peanuts in vergelijking met Omega.

Maar de toekomstplannen van Fornieri zijn groot. En de sommen geld die hij daarvoor nodig heeft, nog groter. Maar dankzij de werkgelegenheid die hij voor ogen heeft, staat de Waalse overheid met de regelmaat van de klok met geld te zwaaien.

Maar de toekomstplannen van Fornieri zijn groot. En de sommen geld die hij daarvoor nodig heeft, nog groter. Maar dankzij de werkgelegenheid die hij voor ogen heeft, staat de Waalse overheid met de regelmaat van de klok met geld te zwaaien. En Fornieri beseft dat. ‘Le plan Marshall aide Mithra’, luidt de titel van een krantenartikel dat in zijn bureau aan de muur hangt. Hij verzekerde zich eerder dit jaar al van 87 miljoen euro dankzij bankkredieten en een kapitaalinjectie van enkele, lokale pensioenfondsen en de overheidsvehikels SRIW en Meusinvest. En met een beursgang dit jaar mikt hij op nog eens 50 miljoen euro extra. Al kan het volatiele beursklimaat stokken in de wielen steken.

Lees verder

Advertentie
Advertentie

Tijd Connect