Ageas-CEO: ‘Handelsoorlog remt onze winst in China niet'

Bart De Smet, de CEO van Ageas. ©BELGA

De malaise op de Chinese beurzen woog vorig jaar flink op de resultaten van Ageas. Maar volgens topman Bart De Smet mag je daar niet uit besluiten dat Ageas’ Aziatische winstmotor stilvalt. ‘De escalerende handelsoorlogen zetten de Chinezen er zelfs toe aan meer te sparen.’

Niet dat de impact van het potje economisch armworstelen tussen Donald Trump en Xi Jingping verwaarloosbaar was voor de Belgische verzekeraar. De hevige schommelingen op de Chinese beurzen leidden ertoe dat Ageas behoorlijk wat waardeverminderingen moest boeken op zijn investeringsportefeuille. In de laatste drie maanden van vorig jaar daalde de winst uit de verzekeringsactiviteiten zo met ruim 50 procent in vergelijking met dezelfde periode een jaar eerder.

Al is Ageas   ook deels slachtoffer van zijn eigen voorzichtigheid, laat CEO Bart De Smet uitschijnen. ‘De manier waarop we onze aandelenportefeuille boeken is strenger dan hoe de meeste andere verzekeraars in Azië dat doen,’ zegt hij. ‘Zodra een aandeel 25 procent onder de aankoopwaarde duikt of daar gedurende een jaar onder noteert, nemen we dat verlies op in onze boeken. Andere verzekeraars doen dat pas als het verlies meer dan 50 procent bedraagt. De waardeverminderingen op die verzekeringsportefeuille zijn wel boekhoudkundig. Pas als we die aandelen verkopen lijden we echte verliezen, en dat is nog niet gebeurd.’

Sinds begin dit jaar zijn de Chinese aandelenmarkten weer aan een comeback bezig. Mogen we straks dan weer fors hogere winsten verwachten als Ageas deze lente zijn eerstekwartaalcijfers publiceert?

Bart De Smet: ‘De Chinese beurzen zijn intussen inderdaad 12 tot 15 procent gestegen, maar dat vertaalt zich niet in een hogere winst voor ons. Als de waarde van de aandelen die je in portefeuille hebt stijgt, kan dat je winst enkel opkrikken als je ze weer zou verkopen.’

Operationeel doen jullie het wel goed in China. De premie-inkomsten gingen opnieuw hoger. Hebben de politieke spanningen met het westen dan helemaal geen gevolgen voor jullie business?

De Smet: ‘We werken in China via een joint venture met Taiping, een lokale speler in levensverzekeringen. We groeiden met ongeveer 10 procent, en verwachten dat we dat ritme de komende jaren aanhouden. De Chinezen, en zeker de honderden miljoenen mensen die er de middenklasse vormen, moeten enorme reserves opbouwen om hun levensstandaard te kunnen behouden. Dat maakt dat we daar nog een behoorlijke groei kunnen neerzetten. Het groeiverhaal staat los van het economische verhaal in China, al stellen we vast dat de Chinezen net meer zijn beginnen sparen naarmate de handelsoorlogen bitser zijn geworden en ze zich meer zorgen maken over hun toekomst.’

De voorbije maanden kwamen ook de Chinese spionageverhalen ruim aan bod in de media. Welke voorzorgen neemt u als u naar het land reist?

De Smet: ‘Eigenlijk neem ik geen voorzorgen. Ik pak alvast geen andere smartphone mee naar daar, hoewel sommige andere toplui dat wel doen. We dragen ook geen intellectueel eigendom mee, wat een technologiebedrijf of autofabrikant wel doet. De kennis en ervaring die we hebben op het vlak van risicobeheer of vermogensbeheer willen we net zoveel mogelijk delen met onze lokale partners.’  

‘De tijd dat Chinezen enkel naar ons kwamen om te kopiëren is voorbij. Voor elke Facebook of Amazon heb je daar een lokale concurrent die zeker niet minder innovatief is en waarvan wij kunnen leren. Dat doen we ook. In Portugal testen we op grote schaal chatbots om contacten met onze klanten te vergemakkelijken. Dat zijn ervaringen die we hebben opgedaan bij onze Chinese partner.’

Alsof de turbulentie in China niet volstond is er ook nog de brexit. Heeft de chaos daarrond gevolgen voor jullie activiteiten in het VK, waar Ageas al enige tijd orde op zaken probeert te stellen?

De Smet: ‘Voor ons heeft de brexit geen rechtstreekse gevolgen. Al voelen we wel de gevolgen van de schommelingen van het Britse pond. Dat onze premie-inkomsten in het Verenigd Koninkrijk vorig jaar zijn teruggevallen, komt omdat we een aantal samenwerkingen met lokale partners hebben stopgezet. Ze leverden ons minder op dan verwacht.’

‘We merken wel dat de Britse economie begint te verslappen als gevolg van de aanhoudende onzekerheid rond de brexit. Voorlopig speelt dat in ons voordeel: door de afkoelende economie rijden mensen steeds minder met de auto, en dat leidt tot minder schadeclaims. Op langere termijn zal dat wel gevolgen hebben voor ons. De Britse verzekeringsmarkt is bijzonder concurrentieel, dus als er minder wordt gereden, zullen verzekeraars wellicht lagere premies beginnen aanrekenen. En de kans op fraude neemt toe.’

In juni bent u 10 jaar CEO van Ageas. Hoe ziet u de toekomst? De groep is bijna een ‘gewone’ verzekeraar geworden nu het gros van het Fortis-puin is weggewerkt.

De Smet: ‘Een echte crisismanager heb ik me nooit gevoeld. Als men mij zou vragen om een bedrijf simpelweg af te slanken, dan ben ik daar niet de juiste persoon voor. Ik wil vooral graag bouwen, en het project met Ageas liet dat toe. Als je kijkt welke erfenis we uit het verleden hebben weggewerkt met een kleine groep, is dat best indrukwekkend. Mijn mandaat loopt tot eind 2021, het jaar waarin ook ons strategisch programma afloopt. Ik ben nog niet in een gat gevallen na de Fortis-deal. Ik blijf me inzetten om die strategie tot een goed einde te brengen.’

Al 258.000 Fortis-claims ingediend

Al 258.000 aandeelhouders van Ageas-voorganger Fortis hebben zich gemeld als gedupeerde om een schadevergoeding te ontvangen. Dat zijn er meer dan de 200.000 dossiers die Ageas had verwacht. Maar de gemiddelde omvang van de claims ligt wel lager dan ingeschat. Fortis-gedupeerden hebben nog tot 28 juli om een claim in te dienen.

Voorlopig werd al een voorschot van 404 miljoen euro uitbetaald aan de snelste indieners. Zij kregen 70 procent van de geschatte schadevergoeding. Het definitieve bedrag zal worden bepaald wanneer alle claims zijn verwerkt. In totaal is 1,3 miljard euro voorzien voor de gedupeerden.

Slechts 272 gedupeerden weigerden een compensatie. Het gaat voor een deel om aandeelhouders die nog betrokken zijn bij rechtszaken van advocaat  Modrikamen. Het zijn relatief kleine aandeelhouders, op één na: Patrinvest, de holding van AB InBev-aandeelhouder Alexandre Van Damme. Die eist 150 miljoen euro schadevergoeding van Ageas via een rechtszaak.    DA

Lees verder

Advertentie
Advertentie

Tijd Connect