portret

M/V van de week | Gert De Winter

Bert Broens

De Belgische topman van de verzekeraar Baloise slaat met de overname van Fidea een slag van een half miljard euro.

Driemaal is scheepsrecht. Dat geldt soms ook in de wereld van de fusies en de overnames. De Zwitserse verzekeringsgroep Baloise greep in 2011 en 2014 telkens naast het Belgische Fidea, maar maandag was het dan toch prijs. Baloise kon trots melden dat het Fidea koopt van het Chinese Anbang. Daar moet het met een prijskaartje van 480 miljoen euro, goed voor een van de grootste Belgische deals van het jaar tot nu toe, wel fors voor in de buidel tasten. Het volstond wel om de concurrenten Ageas en Argenta de loef af te steken. De investeringsgroepen TPG en Sun Capital werden eerder al gewipt uit de biedstrijd.

Bescheiden. Antwerpenaar Gert De Winter is van eerder bescheiden afkomst. Zijn moeder was huisvrouw en zijn vader handelsvertegenwoordiger. Met twee kinderen hadden ze het niet bijzonder breed. Het leerde hem de waarde van geld te appreciëren, waardoor hij bij aankopen nog altijd de prijzen vergelijkt.

Steile carrière. Na zijn studies toegepaste economie in Antwerpen ging hij in 1988 in Brussel aan de slag bij Andersen Consulting (nu Accenture). Dertig jaar later staat hij, amper 52 jaar oud, aan het hoofd van een Zwitserse verzekeringsgroep met 7.200 werknemers in vier landen en een beurswaarde van 7,5 miljard euro. Daardoor prijkt hij op het korte lijstje van Belgische CEO’s aan de top van grote buitenlandse bedrijven.

Change. De Winter legt de lat hoog voor zichzelf. Maar hij vindt dat ook zijn collega’s en de bedrijven waarvoor hij aan de slag is zich voortdurend moeten aanpassen. Hij is een aanhanger van de viral change-principes van Leandro Herrero, die bedrijven bijstaat in hun veranderingsproces. Herrero pleit onder meer voor een grotere rol voor invloedrijke werknemers.

Toscane. Voor ontspanning zoekt hij het niet te ver. In fietsen, skiën of reizen bijvoorbeeld en in tijd doorbrengen met zijn vrouw en twee dochters. Ook de vakantiewoning in Toscane kan helpen. Dat hij Italiaans spreekt, komt daar van pas. Intussen praat hij door zijn tijd bij Baloise in Basel ook vlot Duits.

De overwinning moet zoet smaken voor Baloise België en zijn CEO Henk Janssen. Maar ook voor zijn voorganger Gert De Winter (52), die de Belgische tak tussen 2009 en eind 2015 leidde en nu al ruim drie jaar vanuit Basel de Zwitserse moeder aanstuurt. Baloise toont zich in ons land al lang overnamehongerig, maar na de groepsverzekeringen van Argenta en Avéro (telkens 2010) en Ethias-onderdeel Nateus (2011) bleven nieuwe deals uit. De groep was nochtans ook (vergeefs) in de running voor Generali België en toonde haar belangstelling voor Ethias zelf en Belfius Insurance. Maar die twee belandden nooit in de etalage. Het verklaart mogelijk de hoge prijs voor Fidea: het is misschien wel de laatste overnamekans op de Belgische verzekeringsmarkt in langere tijd. Baloise koopt er slechts 1 procent marktaandeel mee, maar voor schadepolissen stijgt het wel naar de vijfde plaats op de markt.

De Zwitsers hebben al lang een boontje voor België, ondanks de moeilijke jaren van het vroegere Mercator na de tumultueuze doortocht van Ronald Everaert als CEO. Jan De Meulder kwam over van Fortis om het later in Baloise omgedoopte Mercator te saneren. Hij kaapte De Winter in 2005 weg bij Andersen Consulting (nu Accenture), waar hij 16 jaar lang in verschillende rollen een ruime ervaring opdeed in de financiële sector, en werd zijn mentor. De Winter werd bij Baloise België eerst verantwoordelijk voor IT en personeel en promoveerde in 2009 tot Belgisch topman, toen De Meulder doorschoof naar de groepsdirectie. Begin 2016 volgde de hoogste sport van de Baloise-ladder, mogelijk na een goed woordje van zijn mentor.

Maar zonder twijfel zijn zijn managementkwaliteiten in Basel niet onopgemerkt gebleven. ‘Zijn ijzeren discipline is een van zijn sterkste eigenschappen’, zegt Henk Janssen. ‘Vooral voor zichzelf: hij maakt het zich als harde werker nooit makkelijk. Zo zal hij altijd meer dan 100 procent voorbereid naar een vergadering komen. En vlak voor zijn vertrek naar Basel om er de groep te gaan leiden sloot hij zich vier dagen in zijn kantoor op om Duits te leren. Dat is weer die discipline.’ Het belet De Winter niet in te zijn voor een kwinkslag of een grapje. ‘U belt toch handenvrij? Tot u spreekt een verzekeraar’, zegt hij wel eens tegen iemand die hem vanuit de auto belt.

Janssen noemt hem voorts een ‘heel empathische man’. Hans Verstraete (ex-Ethias), de topman van KBC Verzekeringen die hem onder meer kent van de onderhandelingen over Nateus, sluit zich daarbij aan. ‘Hij is heel aimabel en open, geen tafelspringer maar iemand die met beide voeten op de grond staat.’ Toch slaagt De Winter erin zijn gedacht door te drukken. Niet door op tafel te slaan, maar door er consequent en opnieuw gedisciplineerd voor te blijven gaan. Een minpunt is wel dat hij soms zo gericht is op consensus dat het moeilijk wordt een besluit te nemen.

Zijn openheid en no-nonsensestijl etaleert hij ook in Basel. Om meer mensen te leren kennen bij de 156 jaar oude groep en op de werkvloer te horen wat beter kan, voerde hij er de ‘Belgische bierbabbel’ in. Regelmatig nodigt hij werknemers van verschillende afdelingen uit om bij een glas Leffe of een ander Belgisch gerstenat van gedachten te wisselen. De Winter is ook niet te beroerd om op de hoofdzetel van Baloise mee te doen aan het project ‘Schaduw voor een dag’, waarbij personeelsleden een dag mogen meekijken over de schouder van een collega.

Met die en andere managementkneepjes probeert hij Baloise verder om te bouwen tot een moderne verzekeraar met tevreden personeel. Een topwerkgever zijn is een van de strategische doelstellingen van de groep voor de periode 2017-2021. Samen met 1 miljoen nieuwe klanten en 2 miljard Zwitserse frank (1,75 miljard euro) naar de holding te laten vloeien om attractief te blijven voor de aandeelhouders van het 100 procent genoteerde bedrijf. Die lusten er pap van. Ondanks de wat mindere resultaten over 2018 zit de koers de jongste maanden flink in de lift. Het aandeel flirt met het recordniveau van begin deze eeuw.

Lees verder

Advertentie
Advertentie

Tijd Connect