Advertentie
reportage

Pieter Gunst (LawGives): "Ik wil de advocatuur toegankelijk maken"

©TERRI LOEWENTHAL

Elke industrie heeft tegenwoordig haar digitale vernieuwers, en in het juridische vak is LawGives een van de meest beloftevolle. De start-up van de naar San Francisco uitgeweken ‘digital lawyer’ Pieter Gunst is virtueel het grootste advocatenkantoor ter wereld. ‘Als je een cliënt kan helpen die zwaar in de shit zit: daar doe je het voor.’

Niet alle veelbelovende start-ups in San Francisco hebben een luchtige loft als kantoor. Pieter Gunst en zijn Britse costichter Tony Lai kozen voor de kelder van een imposant victoriaans huis met klassieke decoratie en krakende vloeren. Een plek met karakter, en niet alleen vanwege het interieur. De bewoners, Lai is een van hen, doen aan cohousing en staan gezamenlijk in voor een vredevolle gang van zaken. Daarvoor spelen ze met verschillende vormen van bestuur. ‘De ene maand is het hier een democratie en beslissen ze alles in onderling overleg. De andere maand een dictatuur, en dan heeft één iemand het voor het zeggen’, legt Gunst uit. ‘Een experimentele gemeenschap, dat past wel bij ons.’

De 29-jarige Gentenaar staat in de keuken worst met eieren en bagels te prepareren als we elkaar zien op een maandagochtend om 8 uur. Dat was de afspraak: een vroeg gesprek, en hij zou ontbijt en koffie verzorgen. ‘Ik heb me voorgenomen opnieuw drie keer per dag te eten. Dat lukt niet altijd, als ik eenmaal op werk geconcentreerd ben. Toch is het heel belangrijk, want een bedrijf opbouwen is een marathon en geen sprint. Dus ontbijtmeetings zijn ideaal’, zegt Gunst. Hij noemt zichzelf een ‘digital lawyer’, naar aanleiding van zijn twee grote passies: recht en technologie. Dat is ook de basis van zijn bedrijf LawGives, een dienst die ernaar streeft advocaten beter toegankelijk te maken voor mensen die juridische hulp nodig hebben.

Via LawGives kunnen mensen online een verzoek indienen, waarna ze via het algoritme van Gunst in contact gebracht worden met een advocaat die expertise heeft in dat specifieke probleem. Sinds de oprichting in 2012 zijn al meer dan 1.000 juristen aangesloten van over heel de Verenigde Staten. Daarmee is LawGives, dat voorlopig zes personeelsleden telt maar snel wil groeien naar tien, virtueel het grootste advocatenkantoor ter wereld. Een uitbreiding naar Europa staat in de steigers. Met het vernieuwende idee haalde Gunst eerder dit jaar de lijst van het zakenblad Forbes met meest beloftevolle mensen jonger dan 30 op het domein van recht en beleid.

De inspiratie voor LawGives kwam onder meer uit het pro bono-werk dat Gunst vlak na zijn studies deed aan de balie in Brussel, als stagiair bij het topkantoor DLA Piper. ‘Ik zat wel eens in de kelders van Brussels Airport, waar cellen zijn voor mensen die het land niet in mogen. Of ik deed zaken van mensen die hun internetrekening van 100 euro niet konden betalen. Stuk voor stuk persoonlijke drama’s. Daar zie je dat mensen echt geholpen kunnen worden met heel eenvoudige juridische hulp. Maar in de plaats krijgen ze een snotneus zonder praktijkervaring. Het werd me snel duidelijk dat toegang tot het rechtssysteem een illusie is voor heel veel mensen, of het nu in België is of in de VS.’

Gunst verhuisde naar Californië om met een beurs te gaan studeren aan Stanford, het academische hart van Silicon Valley en een van de hoogst aangeschreven universiteiten van de Verenigde Staten. ‘Je weet per definitie dat je samenzit met straffe mensen. Ik herinner me nog dat ik op een van mijn eerste dagen in een cursus Advanced Patents zat, waar we in een groep van dertig studenten discussieerden over de patenteerbaarheid van menselijk DNA. Dat was ongelooflijk intimiderend als Belg, zeker omdat ik nog maar amper meekon met het jargon.’

Is het aan Stanford dat het begon te kriebelen om te ondernemen?

©TERRI LOEWENTHAL

Gunst: ‘Ik denk dat het ondernemerschap wel ergens in me zat, maar ik weet niet of het was ontkiemd als ik niet naar hier was gekomen. Op mijn twaalfde knutselde ik met een vriend al ‘web projects’ in elkaar, dus ik was altijd een beetje een hacker. De hele infrastructuur van Stanford is gericht op ondernemerschap. Je hele studie is er een voorbereiding op. Je kan bijvoorbeeld zonder probleem tijdens je studies een bedrijf starten. Dan zet je gewoon je studies op pauze. Dat wordt zelfs volop aangemoedigd. Als het lukt: fantastisch, dan wordt er misschien na tien jaar een gebouw naar je genoemd. Zo niet ga je gewoon weer studeren. Het is hier moeilijk om het ondernemersvirus niet te krijgen, om niet iets te willen proberen. Maar het blijft natuurlijk moeilijk om ver te geraken.’

U leerde er uw costichter kennen. Wat hebt u gemeen?

Gunst: ‘Op mijn eerste dag aan Stanford leerde ik Tony kennen. We sloten de avond af door tegen elkaar te zeggen: ‘Wij gaan nog iets doen later.’ De klik was er meteen. We waren beiden gefascineerd door de latente markt van miljoenen mensen die niet de juiste toegang hebben tot juridische diensten omdat dat te veel kost. In de VS alleen wordt die markt op 45 miljard dollar geschat.’

U wordt weleens de Uber of Airbnb van de advocatuur genoemd, in lijn met de talloze andere start-ups hier die de Uber of Airbnb in hun domein zouden zijn. Houdt die vergelijking steek?

Gunst: ‘We zitten in een complexe, gereguleerde industrie. Vertrouwen is belangrijk, nog meer dan bijvoorbeeld bij Uber of Airbnb. We maken een marktplaats die veel meer componenten heeft dan die voor een autorit of een overnachting. Voor ons is het belangrijk dat we elke jurist in onze database goed kunnen verifiëren. Je moet dat vertrouwen creëren. Waarom zou je je juridische probleem delen met die ene persoon, maar niet met de andere? It’s all about creating that trust in the market place.’

‘Ten tweede proberen we zo veel mogelijk te standaardiseren. Stel, je wil de administratie doen om een bedrijf op te richten. Dat is een proces dat je in vaste stappen kan gieten en waar je op basis van data een prijs op kan kleven. Daarom wordt de juridische hulp nog niet noodzakelijk goedkoper, maar de transparantie over prijzen is een grote stap. Het is ongelooflijk moeilijk om online te vinden wat bepaalde juridische dienstverlening gaat kosten.’

Is er ook vraag van juristen naar uw systeem?

Juristen kunnen via ons hun tijd optimaal benutten met cases die hun op het lijf geschreven zijn.

Gunst: ‘Voor juristen is het een groot voordeel dat ze via ons hun tijd optimaal kunnen benutten met cases die hen op het lijf geschreven zijn. Dat kan hen ertoe aanzetten hun tarieven te laten zakken. Bovendien beginnen steeds meer advocaten met een flat fee te werken. Je betaalt één bedrag, en geen extra’s per uur. Ik heb met duizenden ondernemers gepraat die bang zijn om te bellen naar een jurist omdat het te veel kost. Omdat de teller loopt. Het is veel minder stresserend te werken met één prijs, waarna je zo vaak en zo lang als nodig je advocaat kan consulteren, zonder verrassingen. Hoe meer je kan standaardiseren, hoe meer je volgens dat model kan werken.’

Is de juridische industrie rijp voor een bedrijf als LawGives, dat het vak compleet anders benadert?

Gunst: ‘De disruptie gebeurt met of zonder ons. De realiteit is dat meer dan 80 procent van de mensen die op zoek gaan naar juridische hulp online begint. Dat gaat er niet minder op worden. Er is meer concurrentie, en de consument is intussen gewend online hulp te vinden, en wel meteen. Een jurist die nog wil mee zijn, kan dat niet negeren. Met de software die wij bouwen kunnen juristen inspelen op de verwachtingen die een consument vandaag heeft, en meespelen op die ene globale marketplace: het internet.’

Innovatief? Creëert een compleet nieuwe wisselwerking tussen cliënt en advocaat en probeert die relatie met eigen technologie verder te optimaliseren.

Revolutionair? Het potentieel is enorm in een heel gefragmenteerde sector. Het bedrijf mikt ook op wereldwijde impact. LawGives is voorlopig een kleine vis in een grote vijver, en bovendien niet de enige speler die de juridische industrie op een digitale leest wil schoeien.

Strategisch? De visie en het businessplan zijn duidelijk.De vraag is alleen hoe groot het bedrijf kan worden zonder in te boeten aan kwaliteit op het vlak van relaties met cliënten en advocaten.

Volwassen? LawGives zit nog volop in de start-upfase.Het haalde nog maar 650.000 dollar kapitaal op. Het bedrijf is bezig met een uitbreiding van zes naar tien mensen.

‘Nu, de juridische industrie is heel gefragmenteerd. Er zijn geen wereldmarktleiders in de advocatuur. Ik denk dat dat zo zal blijven. We maken onszelf niet wijs dat wij ooit zo’n machtspositie gaan verwerven. Maar we kunnen wel topklassetechnologie verkopen.’

U hebt de software achter LawGives gebouwd nadat u uzelf hebt leren programmeren. U geeft ook programmeercursussen aan Stanford voor rechtenstudenten. Bent u er voorstander van om van programmeren een verplicht schoolvak te maken?

Gunst: ‘Onderwijs is een van de vele dingen in onze maatschappij die al duizend jaar hetzelfde werken. Dertig kinderen in een klas, allemaal luisteren naar de meester, in hetzelfde tempo, onafhankelijk van hun capaciteiten. Ik denk dat het belangrijk is studenten individueel te motiveren om hun passie achterna te gaan. In België leggen we veel nadruk op het leren van talen. Programmeren is een van de belangrijkste talen die kinderen en studenten kunnen leren. Het geeft kinderen de capaciteit om hun persoonlijke creativiteit in iets tastbaars om te zetten. Ik ga niet zeggen dat het een vast onderdeel van het curriculum moet zijn, maar we zouden er zeker goed aan doen studenten te motiveren die daarin interesse hebben. Een hele klas die luistert naar de uitleg van een leerkracht is niet de juiste manier. Programmeren leer je door het te doen.’

Wat is uw motivatie? Een groot bedrijf worden of maatschappelijke impact hebben?

Gunst: ‘Het is misschien navelstaarderij, maar ik denk dat het erg belangrijk is voor een democratie om een goed werkend juridisch bestel en dus een toegankelijke advocatuur te hebben. Het is mijn droom daarin een tastbaar verschil te hebben gemaakt als ik ooit - hopelijk over decennia - de deur achter me dicht trek. Niet alleen hier in de VS of in België, maar wereldwijd.’

‘Bij ons komen cliënten die zwaar in de shit zitten en die we binnen de week een concrete oplossing kunnen aanbieden, waardoor hun leven weer op de rails staat. Dat is waar je je motivatie uit haalt. Als je dat kan doen, en je kan ervoor zorgen dat het beroep van jurist zichzelf kan verbeteren door het gebruik van data, dan heb je een sterke combinatie. Daarvoor gaan we. Maar vergis u niet, de bedoeling is ook een enorme return voor onze investeerders te creëren. We zitten in een globale markt van 600 miljard dollar, waarvan de helft in de VS. Dus de kansen zijn enorm.’

Lees verder

Advertentie
Advertentie
Advertentie
Advertentie

Gesponsorde inhoud

Gesponsorde inhoud