Antwerpen aast op megafabriek voor batterijen

De Umicore-site in Hoboken. ©BELGA

De Antwerpse haven en burgemeester Bart De Wever (N-VA) halen alles uit de kast om de Europese batterijfabriek van materialengroep Umicore binnen te halen.

Met de opmars van elektrische auto's en batterijen heeft de materialengroep Umicore de wind in de zeilen. De batterijspecialist, die in Hoboken de grootste recyclagefabriek voor elektronica ter wereld heeft, pakte donderdag uit met recordwinst. Hij kondigde ook aan 660 miljoen euro te investeren in nieuwe fabrieken voor de productie van materialen voor batterijen in China én in Europa.

De topman van Umicore, Marc Grynberg, sluit niet uit dat de Europese fabriek, die al in 2020 operationeel moet zijn, in België komt. 'De selectieprocedure loopt. De beslissing valt nog dit jaar. Meer info kan ik niet geven', aldus Grynberg.

Dat Umicore voor het eerst batterijmaterialen wil produceren in Europa, past in de ambities van de Europese Commissie om hier een batterij-industrie uit te bouwen. Vlaams minister-president Geert Bourgeois (N-VA) wijst erop dat Vlaanderen een voortrekkersrol wil spelen in de batterijtechnologie. 'We zouden verheugd zijn met het Umicore-project in Vlaanderen', aldus Bourgeois.

Opel-site

Ook in Antwerpen, de bakermat van Umicore, is de interesse groot. Een batterijfabriek van Umicore zou perfect passen op de voormalige Opel-site, luidt het op het stadhuis en in het Havenhuis.

We zullen contact opnemen met Umicore, zegt zowel burgemeester De Wever als haventopman Jacques Vandermeiren in een reactie. 'We mikken op investeringen in de circulaire economie, waarbij afval wordt gerecycleerd, en op industrie met veel toegevoegde waarde. Industrie 4.0 zeg maar', zegt Vandermeiren.

Sinds het Saoedische miljardenproject voor een recyclage-eenheid is afgevoerd, dient zich met Umicore een nieuwe kans aan. Maar Grynberg legt de lat hoog. 'Het land waar we investeren, moet voldoende geschoolde mensen hebben, de loon- en energiekosten moeten concurrentieel zijn en de energiebevoorrading moet goed zijn.' Die voorwaarden lezen als een opsomming van de economische handicaps die centrumrechts wilde aanpakken.

Batterijtechnologie

Umicore deelde donderdagavond mee dat het 660 miljoen euro investeert om zijn productie van batterijmaterialen te verhogen. Die komt boven op de 460 miljoen euro van de afgelopen jaren. Die forse extra investering moet de stijgende vraag naar herlaadbare batterijen voor elektrische auto’s opvangen. Er komt een nieuwe fabriek in China en een in Europa. Het wordt meteen de eerste batterijtechnologiefabriek van Umicore in Europa.

De Chinese fabriek komt in Jiangmen. Daar heeft Umicore, net als in Zuid-Korea, al een fabriek waar legeringen worden gemaakt voor herlaadbare lithium-ionbatterijen voor elektrische auto’s op basis van nikkel, mangaan en kobalt. In Europa is de keuze voor een locatie nog niet gemaakt. ‘De selectieprocedure loopt’, zegt Grynberg. ‘We sluiten niets uit. Ook België niet. De beslissing valt dit jaar.’

Umicore in cijfers

Umicore is actief in de recyclage van elektronisch afval (met Hoboken als wereldcentrum), de productie van materialen voor katalysatoren en de productie van materialen voor de lithium-ionbatterijen die in de meeste elektrische auto’s worden gebruikt.

De derde divisie was vroeger het kleine broertje, maar wordt binnenkort de grootste, dankzij 660 miljoen euro extra investeringen. Umicore bouwt daarmee twee nieuwe fabrieken, die legeringen maken voor kathodes op basis van nikkel, mangaan en kobalt.

Een batterij bestaat uit een anode en een kathode - de negatieve en de positieve pool - en de bewegende elektronen tussen die twee creëren energie. Umicore produceert dus geen batterijen maar levert aan batterijproducenten.

Umicore boekte vorig jaar 2,9 miljard euro inkomsten, 599 miljoen euro brutowinst (ebitda) en 410 miljoen euro bedrijfswinst. Alle cijfers lagen door de groei van de batterijdivisie hoger dan in 2016. Voor dit jaar mikt Umicore op 500 miljoen euro bedrijfswinst. Het haalde deze week in 2,5 uur tijd 892 miljoen euro vers geld op.

 Het bedrijf telt 9.700 werknemers.

 

Hij koppelt enkele belangrijke voorwaarden aan de investering. ‘Er moeten voldoende geschoolde mensen zijn, de loon- en energiekosten moeten concurrentieel zijn, en de kwaliteit van de energiebevoorrading moet goed zijn. We willen CO2-arme elektriciteit.’ Andere elementen die een rol spelen zijn een goede logistiek en een snel vergunningsproces.

Eerste spade

Grynberg wil dit jaar nog de eerste spade in de grond. In 2020 wil hij beginnen met een Europese productie. ‘Starten vanaf nul duurt in principe ongeveer twee jaar. Dat moet kunnen. In Polen hebben we het met onze katalysatorenfabriek (Umicore levert ook materialen voor katalysatoren, red.) in die tijdspanne voor elkaar gekregen.’ Hoeveel plaats hij nodig heeft? ‘Voor onze nieuwe fabriek in China gaan we van start op een site van 30 hectare.’

Over de mogelijke tewerkstelling of productiecapaciteit van de fabriek wil Grynberg geen details kwijt. De Europese fabriek wordt wel een stuk kleiner dan de Chinese. Van de 660 miljoen euro investeringen gaat het gros naar China. ‘Daar zal de komende vijf jaar de vraag naar materialen voor lithium-ionbatterijen het grootst zijn’, zegt Grynberg. ‘Europa komt wel op de tweede plaats.’

Wall Street Journal

Marc Grynberg (Umicore) ©Photo News

De Umicore-topman noemde de gigantische investeringen in de batterijtechnologie een kwantumsprong. Het maakt van de Belgische groep - die in Hoboken de grootste recyclagefabriek voor elektronisch afval uitbaat - tegen 2021 de nummer één in NMC-legeringen voor herlaadbare lithium-ionbatterijen.Met een toekomstige productiecapaciteit van 175.000 ton heeft het volgens analisten ongeveer een kwart van de wereldmarkt in handen, een cijfer dat Grynberg niet wil bevestigen.

De steile ambities gefinancierd krijgen, is alvast geen probleem. Geruggensteund door ijzersterke jaarcijfers haalde Umicore donderdagavond in amper 2,5 uur tijd 892 miljoen euro binnen bij grote investeerders - of 6 miljoen per minuut.

Het bedrijf haalde met die verbluffend snelle kapitaalronde zelfs de de invloedrijke Wall Street Journal-column ‘Heard on the Street’: ‘Tesla gaat met alle glamour lopen, maar er zijn betrouwbaarder manieren om in te spelen op de doorbraak van elektrische auto’s. Neem Umicore, een Europese chemiegroep die al het nodige doet om aan de boomende vraag naar kathodes te voldoen, een cruciaal onderdeel in de batterijen die elektrische auto’s doen zoemen.’

Tien miljard

Ook de beleggers reageerden euforisch en tilden de beurswaarde van Umicore gisteren vlot boven 10 miljard euro.

Grynberg krijgt het evenwel niet op een presenteerblaadje. Ook verscheidene Chinese bedrijven plannen forse investeringen in batterijmaterialen.Verwacht wordt dat die over enkele jaren over 300.000 ton capaciteit beschikken. Al boezemt dat Grynberg geen angst in. ‘Wij zijn de grootste Chinese speler in China. Het is niet zo dat Chinese bedrijven automatisch Chinese leveranciers kiezen.’

Er zijn nog kapers op de kust. Het Duitse chemiebedrijf BASF kondigde onlangs 500 miljoen euro investeringen aan in Europa, en de huidige nummer één, het Japanse Sumitomo, levert vooral materialen voor de Panasonic-batterijen van Tesla. Die gebruiken een ander soort legeringen, met minder mangaan. Het is voorlopig een niche, maar niemand kan voorspellen wat de toekomstige standaard wordt.

Gebrek aan grondstoffen

Wij zijn de grootste Chinese speler in China voor batterijtechnologie
Marc Grynberg
CEO Umicore

bottleneck voor de ‘eeuwige groei’ zou echter het gebrek aan grondstoffen kunnen worden, en dan vooral het gebrek aan kobalt. Umicore is een van de grootste afnemers van kobalt, dat voornamelijk uit Congo komt.

Grynberg werkt aan de ontwikkeling van legeringen die slechts 10 in plaats van 33 procent kobalt bevatten. ‘Elke technologie zal op termijn tegen die grondstoffengrens botsen. Daarom wordt recyclage zo belangrijk. Batterijtechnologie wordt de komende zes jaar onze grootste activiteit, maar ook onze recyclagedivisie zal weer een boost krijgen als we autobatterijen moeten recycleren.’

Recyclage moet volgens hem meer worden gepromoot.Of verplicht. Enkel zo kun je volgens hem de schaarste van grondstoffen opvangen. ‘Een gemiddeld gezin heeft vier à vijf afgedankte gsm’s thuis liggen. Wereldwijd liggen 10 miljard afgedankte smartphones op recyclage te wachten. België is een kampioen in de recyclage van elektrisch afval. Maar niet van elektronisch. Daar scoren we heel slecht.'

Lees verder

Advertentie
Advertentie
Advertentie
Advertentie

Gesponsorde inhoud

Partner content