Advertentie
Advertentie

Jan Callewaert wou de fakkel bij Option eerder al doorgeven

Jan Callewaert (foto: Belga) ©BELGA

Jan Callewaert, oprichter en hoofdaandeelhouder van Option, neemt na 27 jaar afscheid als CEO van de specialist in datacommunicatie. Hij blijft uitvoerend voorzitter, maar verzekert in een interview dat hij geen schoonmoeder zal spelen.

De 57-jarige Jan Callewaert richtte Option in 1986 op en was al die tijd gedelegeerd bestuurder (CEO) van het bedrijf. Met insteekkaarten voor laptops voor mobiele communicatie bouwde hij het technologiebedrijf uit tot een marktleider die bij alle grote operatoren over de vloer kwam. Callewaert werd in 2005 Manager van het Jaar, zijn bedrijf datzelfde jaar Onderneming van het Jaar. 

In zijn beste jaren realiseerde Option een omzet van meer dan 300 miljoen euro. Vorig jaar bleef daar amper 40,8 miljoen euro van over. Bij de switch van modems naar usb-sticks werd Option uit de markt gespeeld door goedkopere alternatieven uit China.

6 vragen aan Jan Callewaert

Waarom geeft u nu de fakkel door?
Jan Callewaert: 'De versterking is echt nodig. Ik kan het bedrijf niet langer alleen runnen. Ik heb zo veel internationale contacten waarmee ik kan inspelen op opportuniteiten in de markt van machine-to-machine communicatie. Maar ik heb de voorbije jaren geen tijd gehad om ze te gebruiken.'

U gaat de wereld rond reizen op zoek naar een partner of overnemer?
Callewaert:
'Er ligt vandaag niets concreet op tafel.'

Speelde u al eerder met het idee om de leiding van Option door te geven?
Callewaert: 'Drie jaar geleden heb ik de beslissing genomen. Ik was er toen mentaal klaar voor. Maar op dat moment hebben de Chinezen Option uit de markt geduwd. Op zo'n moment word je bij de navelstreng terug naar het bedrijf getrokken.'

Wat gaat u met de vrijgekomen tijd doen? Hebt u meer tijd nodig voor OH Leuven, de voetbalclub waar u voorzitter bent?
Callewaert: 'Ik ben niet zeker dat er veel tijd vrijkomt. De komende maanden in elk geval niet, dan ga ik full time mijn internationale contacten opzoeken. Met OH Leuven heeft de CEO-wissel niets te maken. OHL is een hobby. En het dagelijks beleid draait goed, ik hoef me daar niet te moeien.'

Kan u überhaupt afstand nemen van Option? Is de kans niet reëel dat uw opvolger voortdurend uw adem in zijn nek zal voelen? Moet hij niet vrezen voor een extra schoonmoeder?
Callewaert:
'Een paar jaar geleden zou ik het moeilijker hebben gehad om het los te laten, maar nu niet. De rollen zijn duidelijk verdeeld, ik word geen schoonmoeder. Frank heeft de technologische kennis, de internationale kijk op het gebeuren en de managementstijl om het bedrijf verder om te vormen. Ik zal hem ondersteunen met m'n internationale contacten.'

Welk gevoel overheerst?
Callewaert: 'Opluchting. Ik ben blij dat ik met Frank het juiste profiel heb gevonden. Alleen kon ik het niet meer trekken.'

Callewaert klaade de oneerlijke (prijs)concurrentie van Huawei en ZTE bij Europa aan. Maar in plaats van een langdurige procedure - die Option mogelijk niet had uitgezeten wegens een hoge nood aan cash - verkoos de topman eieren voor zijn geld. Hij verkocht de halfgeleiderdochter M4S en een softwarelicentie aan Huawei - en liet in ruil zijn klacht vallen - zodat Option kon overleven.

Maar door de Chinese dominantie moest Callewaert wel de hardwarebusiness laten vallen en de focus verleggen naar software en diensten. Die transformatie loopt erg moeizaam. Option zet nu volop in op CloudGate, software die toestellen laat communiceren met 'de cloud'.

Xeikon

Na 27 jaar CEO-schap beslist Callewaert nu de scepter door te geven aan Frank Deschuytere, een 49-jarige ingenieur die de voorbije 20 jaar manager was bij Agfa-Gevaert, Xeikon, Punch Graphix en OTN Systems.

Callewaert zal hem als voorzitter bijstaan voor de strategische keuzes en de relaties met de investeerders. De topman zegt in het communiqué dat de komst van Deschuytere 'het geschikte moment' is om zijn verantwoordelijkheden van CEO over te dragen. 'Frank combineert ondernemerszin met een eersteklas managementstijl. En hij begrijpt perfect de technologieën die onze sector sturen.'

Vreest de nieuwe CEO niet te veel bemoeizucht van zijn voorzitter?
Frank Deschuytere: 'Die vraag vormde de kern van onze eerste gesprekken. We hebben duidelijke afspraken gemaakt. Ik zie ons als een complementair duo. En het is een pluspunt dat ik kan terugvallen op Jans sectorervaring en uitgebreid netwerk.'

Waar gaat u de eerste weken en maanden doen?
Deschuytere: 'De focus ligt op de uitrol van een b2b-verkoopnetwerk. We moeten onze voetafdruk vergroten zodat we kunnen inspelen op de groeiende markt.'

Callewaert geeft u de fakkel na 27 jaar door. Maar die fakkel brandt maar op een laag pitje. Eind juni was er amper 6 miljoen euro in kas. Jaagt die precaire toestand u geen schrik aan? Het is erop of eronder, u kan zich geen misstap veroorloven.
Deschuytere: 'Het wordt zeker geen walk in the park, maar angst is sowieso een slechte raadgever. Ik heb vooral goesting om een Vlaams technologiebedrijf weer te helpen opbouwen.'

Buitengewone vergadering

Dat Option lang nog niet weer op de rails staat, blijkt ook uit de negatieve stand van het eigen vermogen (-1,3 miljoen euro). Een gevolg van de aanhoudende verliezen van de voorbije jaren. Door dat negatieve cijfer moet het Leuvense bedrijf zijn aandeelhouders bijeenroepen om hen het fiat te vragen om zijn activiteiten voort te zetten. Dat zou normaal aanstaande vrijdag (25 oktober) gebeuren, maar het quorum werd niet gehaald. De nieuwe buitengewone aandeelhoudersvergadering is gepland op 13 november.

Het is voor aandeelhouders een pro forma vraag - ze willen natuurlijk dat hun bedrijf verder doet, anders zijn ze hun centen kwijt - die wordt opgelegd door het vennootschapswetboek, maar het is tekenend voor de toestand van Option. Het is bovendien niet de eerste keer dat de 'alarmbelprocedure' bij het bedrijf wordt opgestart.

Lees verder

Advertentie
Advertentie
Advertentie

Gesponsorde inhoud

Gesponsorde inhoud