Michel Akkermans investeert tijd en geld in Waalse ICT-groeier Approach

Michel Akkermans (l.) en David Vanderoost zetten hun schouders onder het IT-bedrijf Approach. ©Wim Kempenaers

Serie-ondernemer Michel Akkermans leidt een investering van 600.000 euro in het Waalse ICT-bedrijf Approach. Als uitvoerend voorzitter wordt hij ook nauwer betrokken bij het management.

Sinds de verkoop van zijn betaaltechnologiebedrijf Clear2Pay aan het Amerikaanse FIS in september van vorig jaar stapelen de investeringen van Akkermans in lokale groeibedrijven zich op. Hij stapte recent mee in kapitaalrondes bij onder meer de Gentse cloudexpert Awingu, Volta Ventures, miDiagnostics, de bigdataspecialist NGData, en de start-up Seaters, dat een systeem ontwikkeld heeft om lege zitjes tijdens grote evenementen op te vullen

Een ander bedrijf dat hem na aan het hart ligt, is Approach uit Louvain-la-Neuve. Enkele bevriende oprichters overtuigden hem begin jaren 2000 om mee in het IT-bedrijf te investeren. Maar Approach raakte in de problemen in de nasleep van de dotcom-crisis, waardoor Akkermans na enkele jaren financieel moest bijspringen. Naderhand werd Etienne Castiaux, Akkermans’ technologische rechterhand bij zijn vroegere bedrijven FICS en Clear2Pay, aangesteld als interim-CEO.

Ook vandaag staat hij met extra geld klaar, maar deze keer vanuit een groeiperspectief. Akkermans trok enkele jaren geleden de jonge manager David Vanderoost aan, die nu bevorderd wordt van COO (operationeel directeur) tot CEO. Zelf neemt Akkermans de tol op van ‘executive chairman’, een voorzitter met een actieve ondersteunende rol. Castiaux blijft actief als bestuurder.

Groei

Het engagement van Akkermans heeft alles te maken met de sterke groeikansen  van Approach. Het bedrijf is actief in twee belangrijke domeinen: cybersecurity (zowat een derde van de omzet) en gespecialiseerde software.

Approach groeit momenteel met zowat 10% per jaar en draaide vorig jaar een omzet van 4,9 miljoen euro. De ebit-marge schommelt tussen 5 en 10%. Approach telt 50 hoogopgeleide medewerkers. ‘Dankzij de nabijheid van de universiteiten van Louvain-la-Neuve en Leuven slagen we erin om sterke talenten aan te trekken’, zegt Vanderoost. Approach investeert zowat een miljoen euro per jaar in O&O en neemt die investeringen meteen op in zijn resultatenrekening. Approach is in Vlaanderen geen bekende naam omdat het vooral in Wallonië en Brussel en in het buitenland actief is. Maar expansie in Vlaanderen staat zeker op de agenda, klinkt het.

In IT-beveiliging biedt het bedrijf niet alleen technische expertise, maar ook advies en diensten om organisaties als geheel weerbaarder te maken. ‘We helpen met het uittekenen van een governance-structuur en een organisatie waarin veiligheid centraal staat. De technische oplossingen kunnen onze klanten extern kopen, met ons advies’, zegt Vanderoost. ‘We hebben wel veel technische expertise in huis, wat het bijvoorbeeld mogelijk maakt om cyberaanvallen te simuleren. Ook bij acute veiligheidsproblemen kunnen we snel tussenkomen.’ Onder meer de Navo, Europese instellingen, bPost en de Waalse kabel- en mediagroep Tecteo doen een beroep op de beveiligingsdiensten van Approach.

De softwaretak van Approach biedt verschillende diensten aan zoals ontwikkeling, onderhoud en hosting, waarbij maatwerk steeds belangrijker wordt. Het paradepaardje is evenwel Atlas, een cloudsoftware voor het HR-management van internationale werknemers (expats). Grote multinationals gebruiken de software om de juridische, sociale, fiscale en praktische aspecten van hun expat-werknemers te beheren.

Het is een interessante nichemarkt. Het aantal expats neemt toe, en grote bedrijven lopen steeds meer risico op boetes en reputatieschade omdat ze zondigen tegen lokale wetgevingen. De software van Approach houdt die wetgeving bij en gaat daarmee een stuk verder dan klassieke ERP-oplossingen, zonder de hoge kosten van externe consultants.

Een extra troef is dat België bij uitstek een land van en voor expats is. ‘Als Belgen moeten we ons concentreren op niches waarin we het verschil kunnen maken, en dit is er zo één’, zegt Akkermans. ‘Kijk naar de markt voor digitale betalingen: in 2002 was die enkele miljoenen waard, vandaag honderden miljoenen.’

Wereldtop

‘Met Atlas mikken we op de absolute wereldtop’, klinkt het. ‘We hebben nu al zes actieve klanten, onder wie (de hotelketen) Starwood en Philips, en we hebben er vorig jaar nog twee geboekt.’ Elk Atlas-contract staat garant voor meerdere jaren van mooie inkomsten, maar prospectie, verkoop en implementatie nemen heel wat maanden en managementtijd in beslag. ‘De kosten komen voor de baten. Daarom is groeien voor Approach momenteel belangrijker dan winst maken’, aldus Akkermans.

Het is meteen een belangrijke reden waarom Akkermans klaarstaat met een injectie van werkkapitaal van 600.000 euro. Een klein deel van dat bedrag wordt geïnvesteerd door Vanderoost en Castiaux. Het is een relatief kleine investering, maar één die kan uitgroeien tot een groter bedrag. Akkermans: ‘Er is kapitaal beschikbaar voor goede projecten. We zijn nu aan het kijken in welke sectoren we ons nog kunnen verdiepen. Onder meer in de financiële sector hebben we enkele opportuniteiten ontdekt, maar meer kan ik daar nog niet over zeggen. Misschien doen we over zes maanden wel een nieuwe kapitaalronde.’

Zo’n projectmatige financiering is interessanter dan in één keer een groot bedrag op te halen bij durfkapitaalfondsen, vindt Akkermans. ‘Het management kan zich beter kan focussen op de klanten dan op zo’n kapitaalronde. Dat is trouwens ook een pleidooi naar andere business angels: we zouden meer moeten helpen om de stress weg te nemen bij groeibedrijven, door hen een vlottere toegang te bieden tot kapitaal.’

Een extra kapitaalinjectie zou overigens ook kunnen om een goede overname te financieren, zegt Akkermans. ‘Dat kan ook in domeinen zijn die grenzen aan de huidige activiteiten. We zijn momenteel rond een aantal dossiers discussies aan het voeren.’

Lees verder

Advertentie
Advertentie

Tijd Connect