Silicon Valley-Belg haalt 20 miljoen dollar op

Davy Kestens startte 5 jaar geleden met Sparkcentral. Hij was toen 23. ©Debby Termonia

Davy Kestens, de jonge Belg achter het Silicon Valley-bedrijf Sparkcentral, haalt 20 miljoen dollar op om op veroveringstocht te gaan in Europa en Azië. De Limburgse investeringsmaatschappij LRM neemt de helft van dat bedrag voor haar rekening.

Een extra budget van omgerekend 18,5 miljoen euro, zoveel haalt Sparkcentral op bij vier investeringsfondsen in de Verenigde Staten en België. Met het geld wil het bedrijf na de Amerikaanse ook de Europese markt veroveren.

Sparkcentral biedt een softwareplatform aan waarmee grote consumentenbedrijven - de telecomsector, de banken, de energiesector, luchtvaartmaatschappijen - hun online klantenrelaties kunnen beheren. De software screent sociale media op relevante feedback van consumenten en laat het bedrijf toe om klachten, suggesties, reacties en vragen centraal te beheren via één platform, of ze nu binnenkomen via Facebook (Messenger), Snapchat, WhatsApp, Twitter, de eigen bedrijfsapp of een ander (mobiel) communicatiemedium. Verwacht wordt dat de markt van het digitaal klantenrelatiebeheer tegen 2019 18 miljard dollar waard zal zijn.

De Limburgse investeringsmaatschappij LRM is de grootste investeerder. Ze legt de helft van de 20 miljoen dollar op tafel. Ze heeft ook een belang in de IT-groep Cegeka, de start-up TrendMiner en de fietsenproducent Ridley Bikes. En ze verkocht dit jaar nog haar belang in Punch Powertrain voor 1 miljard dollar.

Group MC, het familiaal investeringsvehikel van Caroline Maesen (de Limburgse mede-eigenaar van het uitzendbedrijf Actief Interim) is de enige nieuwkomer.

Daarnaast stappen ook de bestaande Amerikaanse aandeelhouders in: Split Rock Partners (meer dan 1 miljard dollar aan kapitaal onder beheer) en Jackson Square Ventures, een fonds dat alleen maar stichters of managers van techbedrijven aan boord heeft.

Verdubbeling

Zoals veel Amerikaanse techbedrijven geeft Sparkcentral geen omzet vrij, laat staan winst- of verliescijfers. ‘De omzet groeit volgens plan: elk jaar een verdubbeling’, zegt Kestens. ‘Winst is onze zorg niet, we gaan puur voor een omzetgroeimodel. We kunnen morgen winst beginnen te maken. Dat is een kwestie van minder te investeren en het personeelsbestand te herschikken. Het plan ligt klaar, maar we gaan het pas gebruiken als het echt nodig is: bij een exit van de founding fathers (Kestens zelf dus, red.) of bij een beursgang.’

Sparkcentral is in zijn vijfjarige bestaan aan zijn vierde kapitaalronde toe. In de eerste drie rondes haalde het 17,5 miljoen dollar op. 2,9 miljoen dollar daarvan kwam van LRM. Met de vierde kapitaalronde klokt het af op 37,5 miljoen dollar aan durfkapitaal. Hoe groot het belang van Kestens en de investeerders van het eerste uur is, is niet bekend.

Het bedrijf dat zich van bij de start in Silicon Valley tussen de andere techstart-ups nestelde, maakt de omgekeerde beweging van veel andere Europese start-ups. Pas nu het vaste voet op de Amerikaanse grond heeft gekregen met giganten als Delta Airlines, Uber, T-Mobile, Netflix, Zappos en Western Union als klant, gaat het voluit voor de Europese en de Aziatische markt.

‘Eerst willen we enkele grootbanken en telecommunicatiebedrijven in België overtuigen’, zegt Kestens. ‘Er lopen enkele proefprojecten. De doelstelling is om in Europa tegen eind 2017 anderhalf keer de omzet te draaien die we vijf jaar geleden op de Amerikaanse markt haalden.’

Azië

Na Europa komt Azië aan de beurt, via het Midden-Oosten waar Sparkcentral al de luchtvaartmaatschappij Emirates in zijn portfolio heeft. ‘Het ziet ernaar uit dat we daar volgend jaar een derde hoofdkwartier openen.’ Maar eerst Europa. Die taak neemt Christoph Neut, ex-CEO van de IT-specialist Cegeka, vanuit de Hasseltse Corda Campus op zich.

Intussen groei Sparkcentral ook in de Verenigde Staten voort. In Silicon Valley werken 70 van de 100 medewerkers. ‘De contracten met de bestaande klanten worden groter’, zegt Kestens. ‘We dringen dieper binnen in hun corebusiness, waardoor onze omzet per klant niet alleen groter wordt, maar waardoor we ook incontournable worden. Ons contract met Uber is onlangs verdrievoudigd. Dat met een grote luchtvaartmaatschappij is verdubbeld. Dat betekent dat onze kosten ook iets hoger liggen dan gepland. Maar met de nieuwe kapitaalverhoging zitten we safe voor de komende 1,5 jaar. We halen trouwens altijd 20 tot 30 procent meer op dan we schatten nodig te hebben.’

Lees het interview met Davy Kestens in de zaterdagkrant.

 


Lees verder

Advertentie
Advertentie

Gesponsorde inhoud