portret

Hoe een ondernemer zijn bedrijf kwijtspeelde

Ben Rieder (29), een van de oprichters van de Gentse ecologische koerierdienst Bubble Post, stapt op na een conflict met andere aandeelhouders. ‘Ja, ik heb fouten gemaakt. Ik ben niet te beroerd om dat toe te geven.’

Het is al enkele maanden stil rond de koerierdienst. Maar achter de schermen vond bij de Gentse start up een kleine revolutie plaats. Vlak voor de zomer kondigde Benjamin Rieder, medeoprichter en toenmalige ceo van Bubble Post aan dat hij met Marc Morioux een grote naam uit de distributiesector had aangetrokken om de dagelijkse operaties te leiden.

Bubble Post was in de jaren voordien sterk gegroeid. Het was al lang niet meer de driemanszaak die Rieder drie jaar voordien samen met zijn vrienden Michel De Waele en Anthony Viaene had opgericht, maar een uit de kluiten gewassen kmo met een jaaromzet van 3,5 miljoen euro en ruim 150 werknemers. ‘Ik heb soms het gevoel dat het me allemaal boven het hoofd groeit’, zei Rieder bij de aankondiging midden juni.

De externe ceo kwam er niet enkel om Rieder ademruimte te geven, zodat hij zich kon focussen op de strategie en de internationale expansie. Er was meer. Er moest dringend duidelijkheid komen over de geldstromen in het bedrijf.

Bubble Post groeide verschroeiend hard – aan een tempo van 15 procent per maand- maar er was nog geen systeem van snelle financiële rapportering. Dat systeem moest er snel komen.

In april was het sociale investeringsfonds SI2 (mee opgericht door Piet Colruyt , een van de telgen van de supermarktfamilie) in stilte in het kapitaal van Bubble Post gestapt. De nieuwe aandeelhouder, daarin gesteund door PMV (de grootste aandeelhouder),wilde meer duidelijkheid over de geldstromen in het bedrijf. Rieder: ‘Ik ben in juni samen met Morioux aan die oefening begonnen. Niet evident, omdat we wel een sterk uitgebouwd technologisch platform hadden voor onze operaties, maar niet voor de financiën.’

Te rooskleurig

De uitkomst van het titanenwerk viel tegen. Rieder: ‘Onze business was toch minder efficiënt dan we dachten’. Si2, dat net in het bedrijf was gestapt, verweet de andere aandeelhouders dat ze de financiën van het bedrijf te rooskleurig hadden voorgesteld.

Ik heb heel hard mijn best gedaan om het wantrouwen weg te halen en mij in te schrijven in de nieuwe visie.
Ben Rieder
Oprichter Bubble Post

Rieder: ‘Ik wil gerust toegeven dat we fouten hebben gemaakt. Ik wilde daar als ceo ook de volle verantwoordelijkheid voor dragen. We hadden onze financiën te weinig op orde. Maar niet uit slechte wil, wel omdat we zo hard ons best aan het doen waren om op het terrein voet aan de grond te krijgen. Ik had sneller hulp moeten vragen, bijvoorbeeld van onze externe aandeelhouder PMV. Die hebben veel financiële know how in huis.’

Officieel ontkennen PMV en Si2 dat er een conflict was. Toch viel het ook het personeel van Bubble op dat Rieder steeds minder te zeggen had in het bedrijf. De aandeelhouders –Si2 op kop- communiceerden enkel nog met ceo Morioux.

Bubble Post

  • Opgericht: in 2012 door de Gentenaars Benjamin Rieder (29), Michel De Waele (26) en Anthony Viaene (31).
  • Werknemers: 100
  • Omzet (2016): 3,5 miljoen euro
  • Investeerders: kreeg in totaal al 5 miljoen euro toegestopt. De grootste externe investeerders zijn PMV en Si2, het investeringsfonds van Piet Colruyt.
  • Vloot: naast cargofietsen en gekoelde bakfietsen heeft de vloot ook elektrische bestelwagens en koelwagens op aardgas.
  • Actief in 19 Belgische en Nederlandse steden

Rieder: ‘Heel raar als je plots in je eigen bedrijf niet langer over alle informatie beschikt.' Voor het personeel van Bubble brak een verwarrende periode aan. Zij zaten met een loyaliteitsconflict. In juli legde Rieder zijn bestuursmandaat neer. ‘Ik heb heel hard mijn best gedaan om het wantrouwen weg te halen en mij in te schrijven in de nieuwe visie.’ Rieder bleef wel aandeelhouder (8 procent).

Onder impuls van de nieuwe ceo en de nieuwe aandeelhouder begon het bedrijf te veranderen. De aansturing gebeurt meer top-down. De focus ligt meer op kostenefficiëntie. Van de ruim 150 werknemers werken er vandaag nog maar 100.

De internationale plannen zijn uitgesteld, de aandacht gaat eerst naar de verdere uitbouw in België en Nederland. Rieder: ‘Ik versta het allemaal wel. Het zijn logische beslissingen als je op korte termijn resultaat wilt halen. Maar op de lange termijn vraag ik me af hoe je dan als bedrijf het verschil maakt.’

Rock & roll

Op het einde van de zomer en begin januari kwamen er nieuwe kapitaalrondes. Alle aandeelhouders deden mee behalve Rieder. Die verkocht zijn aandelenpakket. Marc Morioux relativeert de uitstap van de Bubble-oprichter.

‘Van een conflict is geen sprake. Ben is gewoon iemand die zich beter thuis voelt in een start up-omgeving. Hij miste de rock&roll van de eerste jaren. Bubble is vandaag nog steeds rock&roll, maar iets minder. Daar staat tegenover dat we in de tweede jaarhelft van 2017 hopen voor het eerst winst te maken. We rekenen in 2017 op een jaaromzet van 6 miljoen euro. ’

Hoofdaandeelhouder PMV wil weinig commentaar kwijt. ‘Ik weet dat er onenigheden waren, maar het management heeft beslist om daarover niet te communiceren’, aldus woordvoerder Ben Jehaes. Wim Dubois, die namens PMV in de raad van bestuur van Bubble Post zit, voegt daaraan toe: ‘Wij hebben altijd zeer goed samengewerkt met Ben. Van ons moest hij niet vertrekken.’

Bij Si2 krijgen we een zelfde geluid te horen: ‘Ben Rieder heeft de tropenjaren meegemaakt van het bedrijf. Hij wil nu wat meer tijd besteden aan zijn familie.’, aldus Pieter Oostlander. Anthony Viaene, een van de medeoprichters die nog steeds in het bedrijf werkt: ‘Het belangrijkste is dat het zeer goed gaat met het bedrijf. We halen de financiële doelen die we ons stellen. We zijn met ons drie destijds begonnen met een klein bootje en nu zijn we een schip dat op koers zit.’

Het verhaal van Bubble Post is een pijnlijke illustratie van een groeipijn waar wel meer start-ups en scale-ups mee kampen. ‘Ook de financiële beslissingen die in een vroeg stadium van het bedrijf worden genomen, kunnen later zeer relevant zijn. Het is niet omdat er (nog) geen externe investeerder aan boord is, dat een ondernemer zijn financiën niet moet beheren’, zegt de onafhankelijke adviseur Joris Noreillie.

'Er waren onenigheden waren, maar het management heeft beslist om daarover niet te communiceren'
Ben Jehaes
Woordvoerder PMV

Hij heeft lof voor wat Rieder met Bubble Post bereikt heeft, maar wijst er op dat het bedrijf wel anders moest geleid worden om de broodwinning van meer dan honderd werknemers te garanderen. Dat de oprichter op zeker moment de teugels moet doorgeven, is eerder regel dan uitzondering, aldus Noreillie.

Grote dromen

Rieder is intussen al met nieuwe projecten bezig, onder meer een incubator voor starters, samen met zijn vriend Lorenzo Bown (oprichter van StoryMe). Toch blijft hij met een beetje met een kater zitten.

‘We hadden een grote droom met Bubble, en ik moet durven toegeven dat we die  droom niet hebbben kunnen waarmaken. En dan zit je plots in een situatie waar je je de vraag moet stellen: wil ik aandeelhouder blijven in een bedrijf met een visie waar ik niet voor de volle honderd procent meer achter sta?’ Vooral moeilijk te verteren is de sfeer van wantrouwen op het eind. ‘Ik ben iemand die op vertrouwen werkt. Dat gaat nooit veranderen.’

Hij heeft de voorbije maanden wat lessen geleerd, die hij graag wil doorgeven aan starters die na hem komen. ‘Steek tijdig je energie in de financiële rapportering. En eis van je aandeelhouders dat ze je daarbij helpen. Door er streng op te hameren, elke keer weer, van in het begin. En door je bij te staan. De grote fout die wij gemaakt hebben is er veel over praten, maar er weinig aan doen. We verkeerden in de waan dat we er mee bezig waren. Het was een ‘ongoing project’. Maar we hadden de kennis niet in huis. En ook, we leefden in de veronderstelling dat het ons wel zou lukken. Terwijl ik nu weet: van in het begin, moet je daarmee bezig zijn. Niet alleen met wat je gaat doen en hoe, maar ook hoe je gaat rapporteren wat je aan het doen bent. Bottom line: het boeide ons te weinig. En dat was fout.'

'Maar aan de andere kant. Ik wil er geen negatief verhaal van maken. Ik ben een gelukzak. Ik heb een geweldig parcours mogen rijden met Bubble. Het waren zotte jaren. Vallen en opstaan, het hoort erbij. Ik zou er geen dag van hebben willen missen.

Lees verder

Advertentie
Advertentie
Advertentie

Gesponsorde inhoud

Gesponsorde inhoud