Antwerpen en Zeebrugge sluiten havenfusie niet uit

De Antwerpse havenschepen Marc Van Peel. ©Photo News

Antwerpen en Zeebrugge praten over meer samenwerking en onderzoeken daarbij alle opties. Zelfs een fusie. 'Maar concrete plannen liggen niet op tafel', zegt de Antwerpse havenschepen Marc Van Peel.

Antwerpen en Zeebrugge voeren al enkele maanden opnieuw gesprekken om beter samen te werken. Dat gaven beide havenbesturen duidelijk aan bij de voorstelling van hun jaarcijfers in januari. Daarbij worden alle mogelijke vormen van samenwerking onderzocht, zegt de Antwerpse schepen van Haven Marc Van Peel (CD&V) vanuit Kameroen waar het Antwerpse havenbestuur een roadshow houdt. 'Tot en met een fusie'.

'In mei zitten we opnieuw samen. Maar de finaliteit is nog niet bepaald. De eerste concrete stappen moet nog gezet worden. Er is nog geen groot 'plan de campagne', noch op politiek vlak, noch op het niveau van de CEO's van de havens. Maar ik zie dat er in Brugge blijkbaar wel een politiek draagvlak is binnen de meerderheid en oppositie om Zeebrugge en Antwerpen meer te doen samenwerken.'

Brugse eensgezindheid

In De Standaard zeggen zowel N-VA-kopman Pol Van Den Driessche als de socialistische burgemeester Renaat Landuyt - die ook voorzitter is van de Zeebrugse haven - dat ze ervan overtuigd zijn dat de twee havens - en zeker die van Zeebrugge - veel te winnen hebben bij een samengaan.

Er is nog geen groot ‘plan de campagne’, noch politiek, noch op het niveau van de CEO’s van de havens.
Marc Van Peel
Antwerpse schepen van de haven

Van Den Driessche vindt zelfs dat Antwerpen en Zeebrugge moeten worden omgevormd tot een havenschap. Maar dat een havenfusie dichterbij is dan ooit, zoals de krant suggereert, is volgens Van Peel een stap te ver.

'Het is heel belangrijk te definiëren waarom en waar naartoe je samenwerkt', zegt Van Peel. 'Wat zijn de baten van een verdere samenwerking? Wat zou er beter gaan als we samenwerken, of nog een stap verder, fuseren? Dat moet eerst worden vastgelegd.'

Geen taboes

Wat het voor Antwerpen zou opleveren? Van Peel: 'Dat moeten we nog zien. Ik herhaal: er is momenteel niets concreet. Ik heb al veel vrijages meegemaakt tussen Antwerpen en Zeebrugge en die hebben nooit tot een voldragen kind geleid.'

Het verschil met de andere vrijages, aldus Van Peel, is nu dat we nu niet alleen spreken over samenwerking op containervlak, maar alle opties bekijken zonder taboes. Of er in Antwerpen een politiek draagvlak bestaat? Van Peel: 'Dat zal afhangen van de inhoud van het akkoord. Van wat er uitkomt. Ik heb begrepen dat men de politieke discussie in Brugge over de intensere samenwerking met Antwerpen over de verkiezingen wil tillen en dat lijkt mij verstandig.'

Eerdere vrijages faalden

Antwerpen en Zeebrugge voerden onder druk van de Vlaamse regering jaren geleden gesprekken om meer te gaan samenwerken voor het aantrekken van containerrederijen naar de havens. Toen gingen zelfs stemmen op om van Zeebrugge, een soort 'Antwerpen aan de zee' te maken. Maar meer dan samenwerking op promotioneel vlak in het buitenland is uit die samenwerking niet gekomen.

Meer vertrouwen

De haven van Antwerpen en Zeebrugge lieten in januari duidelijk verstaan dat ze opnieuw praten over samenwerking. 

'Waarom zouden we op vlak van de brexit niet kunnen samenwerken', zei Vandermeiren bij de voorstelling van de Antwerpse havencijfers in januari. 'Idem voor mobiliteit of de digitale platforms in beide havens voor de havengebruikers. Daarover lopen gesprekken.' Vandermeiren stipte toen aan dat er meer vertrouwen is dan vroeger. 'De samenwerking is spontaan gekomen omdat de uitdagingen dezelfde zijn'.

Tijdens de voorstelling van de Zeebrugse jaarcijfers in januari liet Landuyt een gelijkaardig geluid horen. 'Er is opnieuw een positieve wil om samen te werken. We zijn bereid om alle mogelijkheden te bekijken.' Toen zei hij wel dat een fusie niet aan de orde is en ook niet nodig.

Voormalig Antwerps haventopman Eddy Bruyninckx stak niet onder stoelen of banken dat Antwerpen weinig te winnen had met een intensere samenwerking met Zeebrugge.

Ook de Vlaamse regering heeft zijn doelstellingen ondertussen een beetje bijgesteld en besliste recent dat de vrije containercapaciteit in Zeebrugge niet mag worden gebruikt om het tekort aan capaciteit in Antwerpen op te vangen. Lees: de vrije ruimte in Zeebrugge mag geen excuus zijn om om de geplande uitbreiding van Antwerpen en de bouw van een Saeftinghedok niet uit te voeren.

Zeebrugge heeft het lastig

In tegenstelling tot Antwerpen - dat fantastische cijfers publiceerde - heeft Zeebrugge moeilijke tijden achter de rug. De containeractiviteiten liggen op apegapen - ook al was er vorig jaar een licht herstel - en Zeebrugge krijgt mogelijk af te rekenen met een pak negatieve gevolgen van de brexit. De haven is voor 45 procent afhankelijk van trafieken van en naar het Verenigd Koninkrijk.

Het klinkt dus logisch dat Zeebrugge de samenwerking met Antwerpen wil intensifiëren. Ook de nieuwe Antwerpse haventopman Jacques Vandermeiren, die vandaag onbereikbaar was in Kameroen, is voorstander van meer samenwerking met Zeebrugge.

Ook op het vlak van binnenvaart is volgens Van Peel nog samenwerking mogelijk. 'Momenteel is het aantal estuaire schepen (versterkte binnenschepen die langs de Belgische kust varen, nvdr.) dat vanuit Zeebrugge vertrekt nog beperkt.'

Fusies tussen havens zijn geen alledaags fenomeen, althans niet in Europa. De haven van Gent fuseerde vorig jaar met de havens van Vlissingen en Terneuzen. Deze grensoverschrijdende fusie was op die schaal een wereldprimeur. Tussen de eerste gesprekken en de werkelijke fusie verstreek drie jaar.

Lees verder

Advertentie
Advertentie

Tijd Connect