interview

Van Gerven: 'Ik ben brutaal onder druk gezet'

Bpost-topman Koen Van Gerven ©BELGA

Bpost-topman Koen Van Gerven is ontgoocheld dat de overname van PostNL niet doorgaat. Hij is heel scherp voor de Nederlandse politici die hem, zo zegt hij, zwaar onder druk hebben gezet om de deal af te blazen.

Ontgoocheld?

Koen Van Gerven: 'Kijk, ik had liever met de directie van PostNL om de tafel gezeten over ons laatste voorstel. We hadden van één plus één drie kunnen maken. Dus ja, ik vind het een gemiste kans.'

Wat is belangrijkste reden voor de mislukking van de deal volgens u?

Van Gerven: 'Dat is voor mij niet heel duidelijk. Het is moeilijk de echte problemen te begrijpen als je nooit om de tafel hebt gezeten. Ik heb verschillende keren aan PostNL gezegd: zoiets bediscussieer je niet op de publieke plaats. Het proces is wat moeilijk gestart door een ongelukkig lek in Nederland. Daardoor moesten we het debat in de openbaarheid starten, maar uiteraard bespreek je dergelijke dingen als je elkaar in de ogen kijkt. Ik heb twee keer heel expliciet gevraagd aan de PostNL-directie om de regie weer in eigen handen te nemen. Daar is nooit reactie op gekomen. Ik denk dat ze er een voordeel in zagen om het debat op de publieke plaats te houden, want dan kan je natuurlijk gemakkelijker de politieke sentimenten laten meespelen.'

PostNL hekelt de Belgische politieke inmenging in Bpost, maar lijkt zelf voor politieke druk te zwichten. De pot verwijt de ketel?

Ik heb in één weekend meer politieke invloed meegemaakt vanuit Nederland dan dat ik in heel mijn carrière langs Belgische zijde heb meegemaakt.

Van Gerven: 'Laat me daar duidelijk in zijn. De Belgische politiek heeft zich als aandeelhouder gedragen. Ze zag de merites van de stap, ze heeft de raad van bestuur en Bpost hun rol laten spelen. Maar in het weekend van 6 november heb ik bij het initiële bod heel wat overheidsinvloed meegemaakt vanuit Nederland. Ik heb in één weekend meer politieke invloed meegemaakt vanuit Nederland dan dat ik in heel mijn carrière langs Belgische zijde heb meegemaakt. Er was heel veel politieke druk van Nederland om de deal tegen te houden.'

 

Men zette u echt onder druk?

Van Gerven: 'Ja, direct en indirect.'

Hoe dan? Men vroeg u om ermee te stoppen?

Van Gerven: 'Iets in die aard, ja. Er waren geen argumenten. Dat was gewoon brutale druk. De Belgische overheid heeft correct gereageerd om dat af te stoppen door te zeggen dat dit een zaak was onder bedrijven. En geen politiek dossier.'

Het is wel een politiek dossier geworden. Is de uitspraak van voogdijminister Alexander De Croo dat België inspraak zou blijven hebben, te pas en te onpas gebruikt?

Er is veel ketelmuziek gespeeld. Er zijn veel drogredenen gebruikt.

Van Gerven: 'Ik denk dat die uitspraak uit de context is getrokken en inderdaad te pas en te onpas is gebruikt. Dat kwam hen verschrikkelijk goed uit. Zelfs vandaag is in de afwijzing met geen letter gerept over de inhoud van het voorstel. Nochtans werd het goed onthaald door de investeerders, door de markt en de analisten. Men heeft niet naar de inhoud van het dossier gekeken. Wel naar de sentimenten die daarrond leven.'

 

Begrijpt u het politieke verzet? Heeft het iets te maken met de komende Nederlandse verkiezingen?

Van Gerven: 'Een aantal argumenten die ik probeer te objectiveren begrijp ik niet. Bijvoorbeeld: PostNL moet Nederlands blijven. PostNL is vandaag niet Nederlands! Het is voor 50 procent in handen van Angelsaksische aandeelhouders, onder wie enkele hefboomfondsen. Ik snap ook niet welke zorgen er zouden zijn qua stabiliteit in het aandeelhouderschap als een referentieaandeelhouder als de Belgische overheid aanwezig zou zijn. Het verhaal dat vandaag nog eens extra in de verf werd gezet, namelijk dat het regelgevende kader zou veranderen waardoor de deal minder interessant zou worden, is een verhaal dat ik al in mei hoorde. Dit is ketelmuziek.'

Een drogreden?

Van Gerven: 'Als je in dergelijke zaken buiten de rationaliteit van het dossier treedt, beland je snel in de wereld van sentimenten. En sentimenten worden dikwijls onderbouwd door drogredenen. Spelen de verkiezingen, het algemene sentiment rond Trump en de brexit daarin een rol? Ik weet het niet. Ik vind het een beetje ver weg van de rationaliteit en van behoorlijk bestuur om zich daardoor te laten leiden.'

Is de directie van PostNL onder druk gezet, denkt u?

Van Gerven: 'Dat weet ik niet. Achteraf gezien is het niet echt belangrijk. Het is een gemiste kans voor alle stakeholders: de klanten, de medewerkers, de maatschappijen in Nederland en België.'

Zijn er fouten gemaakt? In Nederland was te horen dat meneer Van Gerven overmoedig was. Het woord arrogant viel zelfs.

Van Gerven: 'Als men opeens niet meer wil meewandelen, vindt men altijd wel een stok om een hond te slaan. Ik weet dat we op initiatief van PostNL over heel veel dingen gesproken hebben tussen januari en mei, met grote teams. We waren het er heel snel over eens dat er een grote 'rationale' achter de fusie zat. We hebben in die periode gewerkt aan een combinatie van beide bedrijven zoals we die uitgetekend hebben met een overname.'

Dat de logica van het verhaal nu in enkele maanden verdwenen zou zijn - terwijl er in de wereld niet zo fundamenteel veel is veranderd - vind ik vreemd.

'Iedereen was overtuigd dat het zin had en dat we iets moois konden bouwen. Voor alle stakeholders. Dat de logica van het verhaal nu in enkele maanden verdwenen zou zijn - terwijl er in de wereld niet zo fundamenteel veel is veranderd - vind ik vreemd. Er zijn dus waarschijnlijk andere belangen die hebben gespeeld. We hebben heel correct gedaan wat we moesten doen. Nederlands minister van Economische Zaken Henk Kamp zegt dat er nooit met hem contact geweest is. Kijk: als men reageert op onwaarheden en men zegt dan dat dat arrogant is, dan maak ik me daar niet te veel zorgen over.'

'We hebben met Kamp uitgebreid gesproken in augustus om de logica van de deal uit te leggen. Als iemand zegt dat Bpost leeft bij gratie van de Belgische staat, mag ik dat rechtzetten, want het is niet correct. Als de Nederlandse premier Mark Rutte zegt dat de transformatie van Bpost, na zes jaar met het investeringsfonds CVC en de beursgang, nog moet beginnen, dan heeft de waarheid haar rechten.'

Maar van januari tot mei was er geen vuiltje aan de lucht?

Van Gerven: 'Er waren nog een aantal kleine dingen uit te klaren en daar hebben we in het nieuwe voorstel een antwoord op gegeven. Bijvoorbeeld de garantie over de pensioenen. Om te weten wat het probleem is, moet men in de beslotenheid van een kamer samenzitten en luisteren naar elkaar. Maar zover is het nadien nooit gekomen. Hoewel ik het verschillende keren heb voorgesteld. Maar tussen januari en mei heb ik bijna wekelijks samengezeten met mevrouw Verhagen (de topvrouw van PostNL, red.).'

Kunnen de aandeelhouders het tij nog keren via een buitengewone algemene vergadering?

Van Gerven: 'Het zou me niet verbazen dat ze heel verwonderd zijn en dat ze op een of andere manier verduidelijking vragen. Ik heb heel wat aandeelhouders gezien die zeer enthousiast waren. Ze hebben trouwens aangedrongen om om de tafel te zitten.'

Er komt geen vijandig bod?

Van Gerven: 'Nee, dat heeft geen zin.'

Komt het PostNL-dossier nooit meer terug? Zijn jullie niet gedoemd tot elkaar?

Ik denk dat onze toekomst niet afhangt van één dossier. Het is niet de eerste keer dat we uit een potentieel dossier wegstappen.

Van Gerven: 'Ik denk dat onze toekomst niet afhangt van één dossier. Het is niet de eerste keer dat we uit een potentieel dossier wegstappen. We deden dit jaar al vier overnames en we gaan onze externe groei verder uitbouwen. We kijken naar andere dossiers en we zullen in toekomst met andere goede berichten komen. We gaan voor DHL de last mile-distributie doen. Dat toont aan dat schaal toch wel belangrijk is.'

Welke conclusie trekt u uit het dossier?

Van Gerven: 'We hebben het stof van ons afgeschud. Ik denk dat we heel duidelijk hebben gemaakt dat we een bedrijf zijn dat ambitie kan en mag hebben. En dat we op de radar staan. Dat men met ons kan komen praten als er opportuniteiten zijn op de markt.'

PostNL-topvrouw Verhagen zei dat u nooit contact hebt gehad met haar sinds mei. Ze heeft u deze morgen gebeld, zonder reactie. Klopt dat?

Van Gerven: 'Ik heb de jongste weken verschillende keren contact proberen te hebben met de vraag om gesprekken in de privésfeer te brengen. Maar daar is geen reactie op gekomen. Mevrouw Verhagen heeft me inderdaad deze morgen gebeld, maar ik stond onder de douche. Ze heeft de boodschap nagelaten dat er een brief mijn richting uitkwam. Tien minuten nadien had ik die.'

Toch ontgoocheld?

Van Gerven: 'Het was een opportuniteit, we hebben er veel energie in gestoken. Dat tegenspreken zou niet correct zijn. Maar is dit het einde van de wereld? Nee.'

Lees verder

Advertentie
Advertentie

Gesponsorde inhoud