interview

'O ja, ik ken de waarde van geld nog'

©Siska Vandecasteele

Geldwolf. Verrader. Rode duivel Axel Witsel kreeg afgelopen week snoeiharde kritiek te verduren nadat hij zijn overstap naar een Chinese voetbalclub aankondigde. Maar zelf kwam hij nog niet aan het woord.

Vier dagen nadat Zenit Sint-Petersburg de miljoenentransfer van Axel Witsel naar Tianjin Quanjian bevestigd heeft, ontmoeten we Witsel op de tarmac van de luchthaven van Deurne. Een vreemde plek voor een gesprek met een voetballer? Niet helemaal. Witsel is sinds twee jaar mede-eigenaar van het bedrijf Lindsky Aviation. Na zijn voetbalcarrière wil hij zich als CEO voluit met het luchtvaartbedrijf bezighouden.

Maar zover zijn we nog niet. Eerst verhuist Witsel met zijn gezin naar China om de komende drie seizoenen mee te spelen in de Chinese Super League. Eind volgende week vertrekt hij al op oefenstage, als zijn visum tenminste op tijd geregeld geraakt. Dat de Rode Duivel een contract bij de Italiaanse topclub Juventus Turijn laat schieten voor een zak met Chinese yuans, lokte de voorbije dagen hevige reacties uit.

Witsel blijft er ijzig kalm onder. Met zijn handen gevouwen in zijn schoot - twee diamanten ringen aan de ene hand, een kruis getatoeëerd op de andere - legt hij ons uit hoe het zit. Zijn zakelijke manager, Alain Goblet, die zijn persoonlijke belangen behartigt, en Gamal Khaldi, de huidige topman van het luchtvaartbedrijf waar Witsel 750.000 euro in stopte, luisteren mee en vullen aan.

Voetballer Axel Witsel wil een tweede carrière in de luchtvaart.

Waarom kiest u voor een Chinese club? 

Axel Witsel: ‘Het was geen gemakkelijke beslissing. De onderhandelingen met Juventus waren bijna rond. Maar tegelijk was er dat Chinese bod dat zo hoog lag, dat het onmogelijk was het te weigeren.Het is de beste keuze. Voor mij en mijn familie. Ik heb het uitgezocht. Nagegaan of Tianjin een stad is waar ik met mijn familie wil leven. En ja, met het geld dat ik er kan verdienen, kan ik financiële zekerheid bieden aan mijn familie. Niet enkel vandaag, maar ook voor de volgende generaties.'

Soms komen in je leven kansen voorbij die je misschien maar één keer krijgt.

'Bij Juventus zou ik ook goed mijn boterham hebben verdiend, maar er is een groot verschil. Te groot. Soms komen in je leven kansen voorbij die je misschien maar één keer krijgt. Een trein die voorbijrijdt en waar je op moet springen.'

‘Mensen zeggen: je had nog een jaar of twee kunnen wachten om dan naar China te vertrekken. Maar niemand weet wat er de volgende jaren gebeurt. Touchons du bois. Een blessure, en het is over.’

Alain Goblet: ‘Het was geen zuiver financiële beslissing voor Axel. Ik neem afstand van de bedragen die in de kranten staan (transfersom van 20 miljoen voor Zenit, jaarlijks salaris van 18 miljoen euro voor Witsel, red.). Sorry, maar die cijfers kloppen niet. In werkelijkheid liggen de bedragen lager.’

 

Witsel: ‘Ja, er is veel foutieve berichtgeving. Er zijn ook nooit gesprekken geweest met Barcelona of Chelsea. Ik weet niet wie dat heeft verzonnen.'

U wordt een geldwolf en een verrader genoemd. Kwetst die kritiek u?

Witsel: ‘We leven in een democratie. Iedereen mag zeggen of schrijven wat hij wil. Ik zit er niet mee. Ik ben het gewend in de schijnwerpers te staan. Ik heb een olifantenvel intussen. Voor mijn mama en mijn zussen is het lastiger. Het is niet de eerste keer dat ik die kritiek krijg. Toen ik naar Zenit vertrok, zei men hetzelfde. Dat ik voor het geld koos. Dat ik mij zou begraven in een inferieure competitie. Ik heb bewezen dat ik mijn niveau kon behouden.’

Omringd worden door spelers die minder goed zijn. Het ideale recept voor een bore-out?

Witsel: ‘Ik blijf bij de Rode Duivels spelen. Ik ga daar echt alles voor doen. De bondscoach maakt de selectie niet aan de hand van de club waarvoor iemand speelt, maar op basis van de vorm van de speler. Ik ga er alles aan doen om in vorm te blijven. Dit is niet het einde van mijn voetbalcarrière. Ik wil nog groeien.’

Toch bent u ook al bezig met een tweede carrière.

Witsel: ‘Ik ben iemand die graag vooruit plant. Zelfs toen ik 22 was dacht ik al aan de toekomst. Als voetballer verdien je vandaag zoveel geld dat je wel moet nadenken over wat je met dat geld gaat doen. Je hebt geen keus.’

Na mijn voetbalcarrière hoop ik iets buiten de voetbalsport te doen. Daarom heb ik twee jaar geleden een belang genomen in Lindsky Aviation. Vandaag ben ik niet actief betrokken bij de bedrijfsvoering, maar ik word op de hoogte gehouden. Elke maand is er een bestuursvergadering, meestal bel ik per skype in. Naast geld breng ik voorlopig enkel mijn contacten in. Maar ik wil alles leren. Over enkele jaren wil ik dit bedrijf leiden.’

Gamal Khaldi: ‘Ik sta over enkele jaren mijn stoel graag af aan Axel. Ik hoef niet tot het einde der tijden CEO te blijven. Ik heb dit bedrijf drie jaar geleden opgericht (samen met zakenpartner Gregory Jadin, red.) en wil het doen groeien. Daarna mag hij het roer overnemen.’

Wat doet Lindsky precies?

Khaldi: ‘We hebben een pilotenschool opgericht. Daarnaast doen we het onderhoud van vliegtuigen. En we voeren ook privévluchten uit voor vermogende klanten. Axel heeft ons al wat klanten bezorgd.’

Witsel: ‘In China liggen enorme kansen voor Lindsky. Ook dat heeft meegespeeld in mijn beslissing. Niet als hoofdreden natuurlijk, maar ik kan daar wel iets doen voor ons bedrijf.’

Khaldi: ‘Nog voor Axel een bod kreeg uit China, wisten we dat onze toekomst ook daar ligt. Het is een markt van 1,4 miljard inwoners. De Chinese middenklasse wordt steeds vermogender en gaat steeds vaker reizen. Ik moet er geen tekening bijmaken. China heeft nood aan massa’s goed opgeleide piloten. Wij willen een deel daarvan opleiden, hier in Deurne.’

Ondernemen is risico nemen. Bent u bereid om geld te verliezen?

Witsel: ‘Niet echt. Maar ik geloof erin. Mijn twee zakenpartners zitten er trouwens ook met hun privékapitaal in. Voor hen is het risico veel groter dan voor mij.’

Khaldi: ‘We hebben op korte termijn ook geen vers kapitaal nodig. Lindsky is vandaag winstgevend en schuldenvrij. Onze onderhoudspoot haalt een omzet van meer dan 1 miljoen euro. Onze brutomarge is gestegen naar 69 procent.’

Kent u het verschil tussen een netto- en een brutomarge?

Witsel: ‘Ik heb boekhouden gestudeerd tot mijn achttiende. Ik kan een balans lezen. Ik zou niet zeggen dat het mijn grootste kwaliteit is, maar ik begrijp wel wat er staat. Boekhouden is voor mij geen Chinees. (lacht fijn) De pilotenopleiding - ik heb de cursussen al eens doorbladerd - is daarentegen wel Chinees. Al die acroniemen en technische termen. Daar ga ik serieus moeten op blokken. Maar ik wil het proberen. Nu heb ik er geen tijd voor, maar als ik stop met voetballen, wil ik dat pilotenbrevet behalen.’

U verdient miljoenen. Kunt u de waarde daarvan nog inschatten?

Ik ben nooit erg extravagant geweest. Ik laat me niet drijven door folies.

Witsel: ‘Ik weet waar ik vandaan kom. Mijn ouders hebben alles gedaan om te garanderen dat ik met mijn twee zussen voldoende eten op tafel kreeg. Dat was niet altijd gemakkelijk. Mijn moeder werd op vrij jonge leeftijd zwanger van mij, ze had geen werk en mijn vader moest zijn studies opgeven om een baan te zoeken. Hij werd metselaar: dat was het eerste dat hij kon vinden. We hadden het niet breed. Niet dat we in armoede leefden, maar ik weet dat een euro een euro is.’

Khaldi: ‘Laat ons even de bal terugspelen. Stel, u hebt de mogelijkheid om de toekomst van uw familie veilig te stellen. Wat zou u dan doen?’

Moeilijk. We kunnen ons niet inbeelden hoe het voelt om 1 miljoen euro te verdienen, laat staan een veelvoud daarvan.

Khaldi: ‘Als u de mogelijkheid had om de toekomst van uw kinderen financieel volledig te verzekeren. Zou u dat zomaar links laten liggen?’

Witsel: ‘Ik weet niet hoeveel u verdient. Maar stel dat u de kans had om zes, zeven keer zoveel te verdienen als vandaag. Wel, voor een dergelijke keuze stond ik.’

U bent geen spectaculaire speler, maar eerder berekend en efficiënt. Bent u ook in werkelijkheid zo?

Witsel: ‘Ik ben nooit erg extravagant geweest. Ik laat me niet drijven door folies. Ik ben eerder sober, kalm en rustig. Het klopt dat dit ook mijn imago is op het veld. Zo ben ik.’

Het jetsetleven van een topvoetballer is toch allesbehalve sober?

Witsel: ‘Ik praat nog steeds met dezelfde mensen uit Vottem, een klein gehucht in de Waalse deelgemeente Herstal, waar ik ben opgegroeid. Ik heb nog altijd dezelfde vrienden als tien jaar geleden. Een week geleden ben ik nog langs geweest in mijn geboortestreek en kwam er langs het betonnen voetbalplein waar we met de kameraden speelden.’

U leeft dus niet in een ivoren toren?

U zal de stap naar China niet betreuren?

Witsel: ‘Nee, zeker niet. Ik ben ervan overtuigd dat ik een verstandige beslissing genomen heb. Aucun regret.’

Wilt u dat uw kinderen Chinees leren?

Witsel: ‘Mijn dochtertje is nog maar 2 jaar, maar ik denk dat ze sneller de taal zal leren dan ik. Het is belangrijk. Het eerste wat je aan je kinderen meegeeft, is een taal. Door veel te reizen zullen mijn kinderen meertalig zijn: Chinees, Engels, Frans. Dat kan alleen maar een voordeel zijn.’

Wat zijn de belangrijkste waarden die u aan uw dochter wilt meegeven?

Witsel: ‘Dat een euro een euro is. De werkelijke waarde van de dingen: de waarde van familie en vrienden, en jezelf goed laten omringen. Als vader zal ik proberen haar die dingen mee te geven. Daarna is het aan haar om de juiste keuzes te maken. En ook mogelijke vergissingen, want die heb ik ook gemaakt in mijn jeugd.'

 

 

 

 

Lees verder

Advertentie
Advertentie

Gesponsorde inhoud