portret

Richard Branson maakt eerste rondje als commerciële ruimtetoerist

De Britse miljardair Richard Branson is veilig op aarde teruggekeerd na de allereerste commerciële ruimtevlucht door zijn bedrijf Virgin Galactic. Daarmee troeft hij 's werelds rijkste mens af in de privéruimterace.

Met anderhalf uur vertraging door een lokale storm vertrok het raketschip VSS Unity op de allereerste commerciële ruimtetrip uit de geschiedenis. Aan boord de Britse miljardair Richard Branson en vijf medewerkers van zijn bedrijf Virgin Galactic - een project waar Branson 1 miljard dollar van zijn eigen fortuin in stak en dat bijna 20 jaar vertraging opliep. Branson en co. zijn intussen na hun trip ook weer veilig geland op de vertrekbasis in de Amerikaanse staat New Mexico.

De livestream van de ruimtevlucht van Branson

De vlucht met Branson aan boord wordt door zijn ruimtebedrijf Virgin Galactic bestempeld als 'het begin van het ruimtetoerisme'. Dat is strikt genomen niet helemaal waar. Een Russisch ruimteprogramma bracht de Amerikaanse miljardair Dennis Tito in 2001 al acht dagen naar het internationale ruimtestation ISS.

De essentie

  • Richard Branson vertrekt zondag voor de eerste commerciële passagiersvlucht naar de ruimte.
  • Hij troeft daarmee Jeff Bezos af, die op 20 juli met zijn Blue Origin vertrekt.
  • Bransons reis markeert de start van het echte ruimtetoerisme.
  • Tickets voor een ruimtereis beginnen bij 250.000 dollar.

Branson ontkent zelf dat hij het erom deed, maar hij steelt met zijn commerciële ruimtereis van zondag behoorlijk wat sterrenstof van Amazon-oprichter en collega-miljardair Jeff Bezos. Die wil drie weken na zijn vertrek als CEO bij Amazon op 20 juli zijn eerste ruimtereis maken. De twee sleutelden allebei bijna 20 jaar aan hun ruimtedroom en finishen nu op slechts enkele dagen van elkaar. Allemaal toeval, claimt Branson, die verwijst naar de maar zeer recente goedkeuring die Virgin Galactic voor de commerciële vlucht kreeg van de Amerikaanse luchtvaartautoriteiten.

Bransons ruimtevliegtuig SpaceshipTwo Unity is door een catamaranachtig vliegtuig op grote hoogte gebracht, voor het op eigen kracht de dampkring verliet om uiteindelijk ook weer te landen in New Mexico. Waar bij de lancering van raketten als die van de NASA of Elon Musks SpaceX het weer altijd nog roet in het eten kan gooien bij geplande lanceringen, is dat risico bij deze vliegende start aanzienlijk kleiner.

Ruimtepuristen kijken een beetje neer op de hoogte van 80 kilometer die de Unity bereikt. Volgens hen ben je pas astronaut vanaf een hoogte van 100 of zelfs 118 kilometer. 80 kilometer is de grens die de Amerikaanse luchtmacht hanteert voor astronauten, omdat in de jaren 60 gewone vliegtuigen vanaf die hoogte onbestuurbaar werden vanwege de ijle lucht.

Het blijft een stunt van jewelste, in de beste Branson-traditie, zoals hij in de jaren 80 jacht maakte op de snelste overtocht van de Atlantische Oceaan met een zeilboot en een heteluchtballon. Maar tegelijkertijd zweert Branson, de zoon van een stewardess en een jurist, dat dit meer is dan één grote marketingstunt.

Dat denken beleggers ook. Zij waarderen Virgin Atlantic, dat door Branson in 2019 via een blancochequebedrijf naar de beurs werd gebracht en er al een behoorlijke ruige rit op heeft zitten, inmiddels op meer dan 12 miljard dollar, vier keer zoveel als twee maanden geleden.

In de voorbije halve eeuw ondernemerschap heeft Branson een stortvloed aan Virgin-bedrijven uit de grond gestampt, veelal in sectoren waar hij weinig of geen kennis van had. ‘Het belangrijkste voor het goed runnen van een bedrijf is dat je goed moet kunnen luisteren’, zei hij in een lunch met Financial Times. Wat ooit begon met een platenlabel is uitgegroeid tot een zeer divers conglomeraat van ruim 400 dochter- en zusterbedrijven die actief zijn in uiteenlopende activiteiten, van cruises en luchtvaart tot bankieren, telecom en gezondheidszorg.

UBS becijferde dat tegen 2030 jaarlijks zo'n 3 miljard dollar wordt uitgegeven aan ruimtetoerisme.

Ondertussen werkt Virgin Galactic ook aan nieuwe supersonische passagiersvliegtuigen die het gat moeten opvullen dat de Concorde na zijn pensionering in 2003 achterliet. De doelen daarbij zijn uiteraard weer Bransoniaans groot. Een vlucht tussen New York en Tokyo, die nu 13 uur duurt, moet uiteindelijk in een uur kunnen worden afgelegd.

Er staan nog twee testvluchten op het programma voordat de meer dan 700 mensen die al hebben ingetekend voor de korte ruimtereis van 250.000 dollar mogen plaatsnemen in een van de zes passagierszitjes van de SpaceshipTwo Unity. Onder hen de Belg Chris Burggraeve, oud marketing-directeur bij AB InBev. UBS becijferde dat tegen 2030 jaarlijks zo'n 3 miljard dollar wordt uitgegeven aan ruimtetoerisme. De korte uitstapjes buiten de dampkring die Branson met Virgin Galactic gaat maken, zijn daarbij maar het begin.

Lees verder

Advertentie
Advertentie
Advertentie

Gesponsorde inhoud

Gesponsorde inhoud