West-Vlaamse textielfamilie scoort met tandwielen voor Airbus

CEO en eigenaar Jean-Christophe Seynaeve van BMT Aereospace in de fabriek van de tandwielenproducent in Oostkamp. ©Jonas Lampens

De West-Vlaamse tandwielbouwer BMT Aerospace is de laatste grote Belgische luchtvaarttoeleverancier in familiale handen. Maar eigenaar Jean-Christophe Seynaeve denkt niet aan verkopen. ‘We zitten in de zeven vette luchtvaartjaren.’

‘Ik heb het nog geweten dat we alles met de hand moesten meten, 6 stukken per uur. Maar die nieuwe machines meten nu 60 stukken per uur!’

Jean-Christophe Seynaeve, CEO en mede-eigenaar van de industriële groep BMT, luistert geboeid naar de uitleg van een werknemer over een net geïnstalleerde machine.

De fabriek van de tandwielbouwer BMT Aerospace, onlangs uitgeroepen tot ‘Factory of the Future’, staat vol hoogtechnologische machines. Een robothand steekt een stuk ijzer in de oven, waar het onderdeel anderhalf uur moet opwarmen aan 910°C om de structuur te veranderen. Nadien belandt het onderdeel in een automatische freesmachine, worden de tanden met koelwater gefreesd en verwijdert een machine de bramen van de buitenkant.

CEO en eigenaar Jean-Christophe Seynaeve van BMT Aereospace in de fabriek van de tandwielenproducent in Oostkamp. ©Jonas Lampens

Seynaeve (49) kijkt geboeid naar zijn machinepark, terwijl hij vriendelijk knikt naar passerende werknemers. De bedaarde achterkleinzoon van bedrijfsstichter Arthur Seynaeve, leidt BMT Group, een industriële holding met een omzet van 600 miljoen euro. Oostkamp is het centrum van de luchtvaartactiviteiten van het bedrijf. De Belgische fabriek maakt twee mechanische onderdelen die ervoor zorgen dat de aanvalsboorden ('slat tracks') van de vleugels van een vliegtuig uitschuiven bij het opstijgen en landen. Het gaat om de banaanvormige ‘racks’, die op de vleugel gemonteerd zitten, en de eigenlijke tandwielen, ‘pinions’ genaamd.

BMT Group

De Luxemburgse holding van de textielfamilie Seynaeve

-          Omvat BMT Aerospace (luchtvaart), BMT Drive Solutions (tandwielen voor auto’s, industrie en spoor) CNUD EFCO (tunnelovens voor de productie van glas) en OMCO (glasvormen voor flessen en bokalen).

-          Eigendom: familie Seynaeve (70%), Philippe Vlerick (20%) en Groep De Cloedt (10%)

-          CEO: Jean-Christophe Seynaeve (vierde generatie)

-          Omvat 23 fabrieken waarvan 4 in België

-          Omzet: 577 miljoen euro (2018)

-          Bedrijfswinst (ebitda): 97 miljoen euro

-          Nettowinst: 24 miljoen euro

-          Aantal werknemers: 5.900

 

Met die racks en pinions is BMT Aerospace de hofleverancier van Airbus. 70 procent van de vleugeltandwielen voor vleugels zijn bestemd voor de Europese vliegtuigbouwer. Het succes van BMT Aerospace is dan ook nauw verbonden met de opgang van Airbus. Samen met het Waalse overheidsbedrijf Sonaca, FN Moteurs (vandaag Safran Aero Boosters), Sabca (onlangs door het Franse Dassault in de etalage gezet) en Asco was BMT Aerospace in 1981 een van de vijf Belgische bedrijven die in het Airbus-programma stapten.

Tandwielen

De racks en pinions van BMT hebben bij de oudere Airbus-modellen (A320, A330 en A380) de zeldzame status van ‘single source lifetime’. Dat betekent dat de West-Vlamingen het product als enige bedrijf gedurende de hele looptijd van het vliegtuig mogen leveren. Dat bezorgt BMT Aerospace een garandeerde stroom aan inkomsten. ‘Vliegtuigbouwers werken vandaag niet meer met het systeem van single source lifetime’, glimlacht Seynaeve. ‘Vandaag is het verdeel en heers bij de aankopers. Gelukkig hebben wij maar één concurrent in onze vleugelbusiness, uit Seattle.’

Vandaag bevatten minstens één op twee passagiersvliegtuigen ter wereld een onderdeel van BMT Aerospace. De tandwielen van het bedrijf zitten namelijk niet alleen in de vleugels van Airbussen, maar ook in de vliegtuigmotoren van Airbus, Boeing of Embraer én in de rotortransmissies van helikopters. ‘Als er meer vliegtuigen worden gebouwd, groeien wij zowel dankzij de motor als dankzij de vleugel’, zegt Seynaeve. ‘Dat zet een multiplicator van twee op onze groei.’

Een van de tandwielen geproduceerd door BMT Aereospace. ©Thomas De Boever

Groeien doet het bedrijf stevig. BMT Aerospace draaide vorig jaar een omzet van 90 miljoen euro, bijna dubbel zoveel als aan het begin van het decennium. Binnen vijf jaar moet die omzet de helft hoger liggen. Daarvoor moet de fabriek in Oostkamp, die vandaag 45.000 racks en pinions per jaar bouwt, zijn capaciteit verder opvoeren. De nieuwe zusterfabriek in Roemenië, die onlangs werd opgestart, moet volgend jaar volledig meedraaien.

De winstmarge van BMT Aerospace noemt Seynaeve ‘zeer comfortabel’. De Belgische vestiging puurde vorig jaar uit een omzet van 33 miljoen euro een bedrijfswinst van 10 miljoen euro. ‘Wij bouwen zeer geautomatiseerde producten, waarvoor veel investeringen nodig zijn’, zegt de ondernemer. ‘We hebben de voorbije tijd 50 miljoen euro geïnvesteerd in onze fabrieken in België, Roemenië en de VS. In de luchtvaart zijn er zeven vette jaren en zeven magere jaren. We zitten nu in de vette jaren.’

Core metier

BMT Aerospace is zo uitgegroeid tot de snelst groeiende poot van het BMT-imperium. Zo produceert BMT Drive Solutions ook tandwielen voor treinen, compressoren en auto’s, waarbij het in 2019 nog de tandwielproducent VCST in Sint-Truiden overnam. Cnud Efco bouwt dan weer tunnelovens voor glasproductie en Omco maakt glasvormen voor flessen en bokalen.

BMT Aereospace

-  Maakt tandwielen voor vleugels, motoren en helikopters.

-  Bouwt in Oostkamp 45.000 ‘racks’ en ‘pinions’ per jaar.

-  Werknemers: 600, waarvan 120 in België.

-   Omzet: 90 miljoen euro (2018)

-   Winstmarge (ebitda): ‘20%’

 

Maar Jean-Christophe Seynaeve verwacht vooral groei in zijn luchtvaarttak. ‘Airbus bouwt 800 vliegtuigen per jaar en heeft 7.577 vliegtuigen in bestelling. En Airbus wil zijn capaciteit verhogen! Het orderboekje van Airbus, maar ook van Boeing, zit zeven jaar vol. De vliegtuigbouwers zeggen dus: stuur jullie onderdelen maar op, hoe meer, hoe beter! Maar de stukken moeten wel van de juiste kwaliteit zijn en op tijd aankomen want de logistiek moet perfect draaien.’

Sinds de familie Boas het Zaventemse luchtvaartbedrijf Asco vorig jaar voor meer dan een half miljard euro verkocht aan zijn Amerikaanse sectorgenoot Spirit Aerosystems, is BMT Aerospace het ‘enige nog volledig in familiehanden aeronauticabedrijf van België’, beklemtoont Seynaeve. ‘Het is een spijtige zaak dat zo’n mooi bedrijf als Asco in Amerikaanse handen komt’, zegt de West-Vlaming. ‘Maar als je wil groeien, moet je met een grote speler samenwerken. Strategisch is dat dus een goede beslissing. En voor ons is de overname een opportuniteit: wij leveren ook aan Asco en raken nu makkelijker binnen bij Spirit.’

Wat zou Seynaeve doen mochten ooit Amerikanen op zijn deur kloppen? ‘Dat gebeurt wel eens’, grijnst hij. ‘Maar wij hebben geen plannen om te verkopen. Wij hebben een langetermijnstrategie en maken plannen om te groeien. We dromen van overnames rond onze core metier: tandwielen. Dan zijn er twee mogelijkheden: ofwel diversifiëren we in de luchtvaart, ofwel gebruiken we onze kennis in een andere sector.’

Niche

Toch ziet Seynaeve ook valkuilen. Zo liep de productie van BMT Aerospace vorig jaar vertraging op en ging de omzet licht achteruit omdat  het bedrijf niet genoeg personeel vond. ‘Vooral technici zoals frezers en draaiers vinden we moeilijk. Zelf in onze Roemeense fabriek hebben we moeite om volk te vinden omdat veel mensen naar grote bedrijven in Duitsland verhuizen. Daar kunnen ze meer verdienen.’

Bovendien kan BMT Aerospace in België maar terugvallen op twee producten: de racks en de pinions. ‘Stel dat we gedisrupteerd worden en dat een slat niet meer mechanisch uitschuift, dan zijn wij in een klap 50 procent van onze omzet kwijt’, beseft Seynaeve. ‘Wij zitten in een niche. Maar het voordeel is dat we nu al kunnen zeggen dat de komende 10 jaar fantastisch worden. De luchtvaart verandert niet snel. Het vliegtuig van de toekomst komt er pas binnen 20 jaar aan.’

Vliegtuigbouwer Airbus is een van de klanten van het West-Vlaamse BMT Aereospace. ©AFP

Disruptie houdt Jean-Christophe Seynaeve, zelf een ervaren hobbypiloot en bezeten door techniek, erg bezig. Vijf jaar geleden nam de textielfamilie in Aalter een bedrijf gespecialiseerd in 3D-printing over. ‘Het is trial-and-error, maar wij geloven daar steevast in. We hebben intussen ons eerste serieproduct geprint: een tandwiel in titanium voor textielmachines.’ In de toekomst zou het 3D-printbedrijf, intussen BMT Additive genaamd, evengoed vliegtuigonderdelen kunnen printen. ‘Vandaag kopen wij onze grondstoffen bij leveranciers. Op termijn kunnen wij het volledige eindproduct printen en worden wij experten in de bewerking van die geprinte onderdelen. Dan hebben we het hele proces in handen. Maar het is wijzer om niet meteen met aeronautica te beginnen. Voor vliegtuigen moet je vijf jaar wachten op heel veel certificaten. De luchtvaartwereld is zeer, zeer conservatief.

Textielfamilie zonder kleren?

Het imperium van de BMT Group gaat terug op 1908, toen Arthur Seynaeve in Tielt aan de slag ging als vlasser. De familie Seynaeve is nog altijd actief in zijn oorspronkelijk business met het Tielste bedrijf Seyntex, dat technisch textiel voor leger, politie en brandweer maakt. Maar de zaken lopen niet goed. Seyntex draait al twee jaar verlies en zit aan zijn derde CEO in vier jaar tijd. Begin mei nam het West-Vlaamse textielbedrijf Sioen voor een peulschil het verlieslatende Techma Coatings over. Het dochterbedrijf van Seyntex is gespecialiseerd in coating van technische textielweefsels voor regen- en sportkledij, tenten, medisch materiaal en dekzeilen.

Jean-Christophe Seynaeve twijfelde aanvankelijk of zijn familie in de textiel moet blijven. ‘Ik zie vandaag minder toekomst in de textielsector want de concurrentie uit China en India komt op’, zegt hij. Na een lange, gevoelige discussie heeft de familie begin juli de knoop doorgehakt. 'We hebben beslist om nog een tijdje verder te doen met onze core business, namelijk ballistische en chemische bescherming', zegt Seynaeve. Seyntex blijft dus onder meer kogelvrije vesten en beschermkledij tegen nucleaire gevaren maken. 

Lees verder

Advertentie
Advertentie

Tijd Connect