Advertentie

‘Groot zijn is geen doel, wel een middel'

©Tim Dirven

Na de overnames van de voorbije jaren zijn we groot genoeg om onze kranten in het digitale tijdperk te loodsen, zegt De Persgroep-CEO Christian Van Thillo.

Wanneer we Christian Van Thillo begroeten, is hij net Financial Times aan het lezen op zijn iPad Pro, de grootste Apple-tablet. ‘Een fantastische vernieuwing, toch? Dit is misschien een van de eerste keren dat digitaal even prettig leest als papier’, klinkt het enthousiast. ‘Behalve voor de weekendkrant dan’, voegt hij er snel aan toe.

De Persgroep stond lang bekend als een digitale ‘smart follower’. Eerst zien en dan geloven, is een van de overtuigingen waarmee Van Thillo zijn bedrijf de afgelopen 25 jaar voor dure avonturen heeft behoed. Wat niet betekent dat het bedrijf al die tijd stilzat. Via twee grote overnames - van de Nederlandse uitgever PCM in 2009 en het Britse Mecom in 2015 - groeide De Persgroep uit tot een trinationaal en multimediaal bedrijf dat zijn plaats heeft veroverd in de subtop van het Europese medialandschap. Na die financiële en operationele sprong is het bedrijf nu klaar voor een digitale inhaalslag.

Vroeger concurreerde u met lokale kranten, nu met Facebook en Google. Maar u kunt hen toch nooit evenaren?

bio christian van thillo

Christian Van Thillo kwam in 1989 aan het hoofd van het familiale mediabedrijf De Persgroep, toen vooral bekend als uitgever van Het Laatste Nieuws. Onder zijn bewind groeide het bedrijf - onder meer met de overnames van PCM (2009) en Mecom (2015) - uit tot een multimediale groep met activiteiten in kranten, magazines, radio, tv en digitaal in België, Nederland en Denemarken.

Enkele bekende mediamerken zijn De Tijd, de Volkskrant, Dag Allemaal, Story, Humo, VTM en Jim Mobile. De Persgroep publiceerde over het boekjaar 2015 een ebitda van 199 miljoen euro op een omzet van 1,33 miljard euro.

Christian Van Thillo: ‘Nee, maar dat hoeft ook niet omdat we totaal andere bedrijven zijn. Het is wel de eerste keer in de geschiedenis dat niet-mediabedrijven leven van een van onze inkomstenbronnen, namelijk advertenties. Die concurrentie speelt niet in alle domeinen, maar wel in de klassieke (merk)reclame: display- en videoadvertenties. En daar zijn twee dingen essentieel: hoeveel mensen je kan bereiken, en hoeveel gegevens je hebt van die mensen, zoals hun leeftijd en geslacht, wat we big data noemen. Zeker voor Facebook is de combinatie van massaal bereik en big data de grote troef. Wij hebben al een massaal bereik, maar de uitdaging zit in big data. Nog te veel mensen bezoeken onze sites zonder te vertellen wie ze zijn. Als we dat wel weten, kunnen we hen een betere ervaring bieden met gerichte content en advertenties. En daar zijn we hard mee bezig.’

‘Het is ook niet de eerste keer dat we zoiets meemaken. Toen ik in 1989 bij De Persgroep begon, kreeg de hele geschreven pers een klap van jewelste door de komst van commerciële tv, en later ook radio.’

Past de recente overname van de mobiele operator Mobile Vikings ook in uw digitale transformatie?

We willen zelf een mobiele operator worden.

Van Thillo: ‘Gedeeltelijk wel, want het gaat om een digitale onderneming. Maar in de eerste plaats willen we zelf een mobiele operator worden. Mobile Vikings bedient een heel jonge doelgroep via een online community. Het hoeft niet alleen op prijs te vechten, zoals de rest van de markt. Dat concept van die community, waarbij leden nieuwe leden aanbrengen en je met je aankopen Vikingpunten kunt verzamelen, past perfect bij wat we willen doen: diensten aanbieden vanuit onze audiovisuele media.’

U leerde Denemarken de voorbije twee jaar goed kennen. Is dat een springplank naar verdere internationalisering?

Van Thillo: ‘Het is geen doel op zich om groot te zijn, maar het kan wel een middel zijn om dingen te bereiken. Toen we met de overname van Mecom Denemarken erbij kregen, hebben we na lang beraad beslist dat we het een kans moesten geven. We hebben gefocust op hun sterke merken, in de wetenschap dat we in Denemarken ook audiovisuele kansen zullen grijpen als die er komen. Als dat lukt, staat misschien de deur op een kier naar andere Scandinavische landen. Maar er zijn geen concrete plannen. In elk geval is De Persgroep, zeker in de uitgeeftak, groot genoeg om de digitale transformatie te financieren.’

En in het audiovisuele?

Van Thillo: ‘Met de mooie resultaten van tv en radio kan je best nog een aantal jaren verder zonder consolidatie. Bovendien is de digitale transformatie in tv niet zo duur als in de geschreven media. Kijk naar VTM.be, een platform met dezelfde programma’s als op tv, maar waarin de reclamespots vervangen zijn door gerichte reclame. Daarmee halen we al meer dan 800.000 geregistreerde gebruikers. We hebben daar een internetstrategie die werkt.’

Zit De Persgroep in België en Nederland qua overnames aan de limieten van de mogelijkheden?

Van Thillo: ‘Als er grote kansen komen in Nederland, in het audiovisuele of online, dan zouden we daar nog serieus kunnen groeien. Maar ik zie ze vandaag niet. In België zou het eerder onder de taalgrens moeten zijn. Never say never. Maar we redeneren niet in termen van landen. We kijken vooral hoe gezond onze merken zijn en wat we rond de digitale transformatie gaan doen.’

Zoals?

Van Thillo: ‘Heel belangrijk voor ons zijn de hybride digitale abonnementen, waarbij je à la carte kiest uit digitaal en print. We hebben al meer dan 200.000 digitale en hybride abonnees in onze groep, goed voor tientallen miljoenen euro’s digitale omzet. Dat betekent ook dat de digitale platformen van al onze merken nog beter moeten. Daar investeren we heel veel geld in.’

Is het betalende sportnieuws van HLN.be, Sport Plus, een succes?

We zien niet één groot licht aan het einde van de tunnel, maar wel allemaal stipjes. Digitaal succes is de optelsom van veel initiatieven.

Van Thillo: ‘Ja, maar hoe definieer je succes? Het allerbelangrijkste is dat onze lezers voldoende ervaringen krijgen die hen blij maken dat ze een abonnement hebben. We zien nu dat zelfs bij onze meest klassieke printlezers het digitale gebruik exponentieel groeit. De lezersmarkt, goed voor twee derde van onze business, houden we bijzonder stabiel, ook al verandert de dynamiek die eronder zit. We zien niet één groot licht aan het einde van de tunnel, maar wel allemaal stipjes, lichtpuntjes. Digitaal succes is de optelsom van veel initiatieven. Je leert het met vallen, maar ook veel met opstaan.’

Steeds meer surfers blokkeren online advertenties met adblockers. Dat kan u niet vrolijk stemmen?

Van Thillo: ‘In onze markten is dat nog een beperkt fenomeen, maar ik vind het problematisch omdat het volgens mij compleet onwettig is. Zoals ik het destijds ook onwettig vond dat Telenet het doorspoelen van advertenties mogelijk maakte. (nadrukkelijk) Derden moeten van onze eigendom afblijven. Adblockers zijn wat mij betreft ordinaire dieven. Maar als je hen betaalt, dan laten ze de advertenties er wel door. Afpersing heet zoiets. En het wordt dus best opgelost door rechtbanken. Intussen gaan we aan de lezers van onze gratis websites vragen om de advertenties door te laten. Anders zullen we hun geen gratis nieuws meer geven.’

Adblockers zijn wat mij betreft ordinaire dieven. En als je hen betaalt, dan laten ze de advertenties er wel door. Afpersing heet zoiets.

U deed onlangs een zeldzame politieke uitspraak in een interview met Politico. U zei dat het Belgische systeem niet werkt.

Van Thillo: ‘Was dat dan een politieke uitspraak?’

Wilde u daar geen signaal mee geven?

Van Thillo: ‘Zeker niet. Politico interviewde me als voorzitter van de European Publishing Council, net na de aanslagen. Uiteraard ging het ook over het functioneren van ons land. Wat ik zei, is dat een land met zoveel troeven, in een globaliserende economie en als Europese lidstaat, in staat zou moeten zijn om doortastend en snel beleid te voeren. Onze politici zijn wel competent, maar ze missen het kader om met één visie en in volle verantwoordelijkheid te werken. Dit is geen failed state. Maar als we in België al met zo weinigen zijn, kan het dan allemaal niet simpeler, zodat we de goede mensen meer kunnen laten schitteren?’

Mediafin, de uitgever van De Tijd en L’Echo, viert zijn tiende verjaardag. Kunt u dat succesrijke overnameverhaal elders nog eens overdoen?

Van Thillo: ‘Mediafin staat vandaag heel ver in zijn digitale transformatie, met supersterke media die het vertrouwen hebben van lezers én adverteerders. Het is een mooi verhaal. Als er een kans komt om dat ergens over te doen, dan zullen we dat doen. Zelfs in Frankrijk, waar ik verder nooit ofte nimmer zou willen ondernemen.’

In Denemarken hebt u tevergeefs geprobeerd de zakenkrant Börsen te kopen.

Van Thillo: ‘Als buitenlandse partij hadden we minder connecties, en dat heeft tegen ons gespeeld. Doodjammer.’

Hoe kondigt 2016 zich aan?

Van Thillo: ‘So far so good. Maar dit is nog maar dag één van ons multimediale en digitale transformatieproces, dat zeker vijf jaar zal duren. Ik heb al vaak bedrijven gezien die zich transformeren, maar die eerst door een diep financieel dal gaan. Dat scenario hebben wij willen vermijden, en tot op heden is dat gelukt. Goed voetballen en dan toch verliezen, dat kan niet de bedoeling zijn.’

Lees verder

Advertentie
Advertentie
Advertentie
Advertentie

Gesponsorde inhoud

Gesponsorde inhoud