interview

‘Het is onze missie virtuele realiteit verder te laten reiken dan de sofa'

‘Virtual Reality, is dat geen fantasie uit de jaren 90?’ Die reactie kreeg Jan Goetgeluk toen hij zijn dik betaalde job op Wall Street opgaf om zijn virtuele loopband voor gamers te bouwen. 8 miljoen dollar later staat de jonge Belg in Texas voor een doorbraak.

Vier jaar gaf Jan Goetgeluk zichzelf. Vier jaar keihard werken en geld binnenhalen in de New Yorkse financiële wereld, en dan zou hij zijn eigen weg gaan. Dan had hij startkapitaal en een mooie extra regel op zijn cv. Om zichzelf onder druk te zetten, stelde hij zelfs een contract op. ‘Ik, ondergetekende, zal binnen vier jaar mijn eigen bedrijf beginnen.’ Getekend Jan Goetgeluk, met een kopie voor een vriend aan de businessschool. ‘Omdat ik wist dat ik het risico liep dat ik me te comfortabel zou gaan voelen in corporate America.’

‘Ik werkte als zakenbankier voor JPMorgan in New York, een job waarin je loon per jaar met 100.000 dollar stijgt. Waanzinnig. Het jaar dat ik er vertrok, zou ik 400.000 dollar verdiend hebben. Maar ik was vastberaden: ik wou ondernemer zijn. De keuze voor mij was niet: ga ik een onderneming starten? De keuze was wel: wanneer is het het juiste moment?’ Dat bleek begin 2013 te zijn, in zijn derde jaar op Wall Street, toen Goetgeluk na veel opzoek- en knutselwerk in zijn schaarse vrije tijd zijn zinnen had gezet op virtual reality. ‘Ik had stilaan door dat dit the next big thing zou worden.’

Jann Goetgeluk ©rv

Goetgeluk richtte in Houston (waar hij tijdens een eerdere job bij Katoen Natie al had gewoond) zijn start-up Virtuix op. Zijn product is de Omni, een soort loopband van 360 graden die een gamer de mogelijkheid geeft rond te lopen en springen in een virtuele wereld. Speciale schoenen maken contact met een gladde plaat en de richting van de bewegingen hebben hetzelfde effect als die van een joystick. Een ingenieuze veiligheidsgordel houdt de gamer recht. Virtueel gamen bestond al, dankzij futuristische brillen zoals de Oculus Rift waarmee je je helemaal kan onderdompelen in een alternatieve realiteit met al zijn dimensies. De Omni voegt daaraan de kans toe om zich ook voort te bewegen in die andere wereld, met je eigen voeten. ‘Het was een ontbrekende schakel. En door een groot probleem op te lossen kan je een groot bedrijf bouwen.’

Toen ik bij JPMorgan vertrok, zou ik er dat jaar 400.000 euro verdienen. Maar ik wou absoluut ondernemer zijn.

Intussen is virtual reality een van dé trends in technologieland, zeker sinds Facebook eerder dit jaar de maker van de Oculus Rift overnam voor 2 miljard dollar. Die monsterdeal heeft wat in beweging gezet in de sector, en Virtuix surft mee. Vorige week sloot het bedrijf een derde financieringsronde, goed voor 2,7 miljoen dollar extra groeigeld. Inclusief een Kickstarter-campagne vorig jaar staat de teller daarmee al op 8 miljoen. ‘Toen ik begon aan de Omni keken mensen vreemd op. Is virtual reality geen fantasie uit de jaren 90? De stap van Facebook was een signaal dat virtual reality echt op weg is om te slagen’, zegt Goetgeluk in een interview, dat ook virtuele trekjes heeft. Als we hem spreken via Skype is het in New York nog woensdagmiddag, maar in Taiwan, waar Virtuix een designkantoor heeft en Goetgeluk op dat moment verblijft, al volop donderdagochtend.

Wat fascineert u zo aan virtuele realiteit?
Jan Goetgeluk: ‘Het lijkt een natuurlijk verlangen van de mens om zich in een alternatieve wereld te begeven. Neem de Holodeck, de virtual-realitymachine uit de science- fictionreeks ‘Star Trek’. Dat spreekt tot de verbeelding. Nu bestaat de technologie om iedereen die ervaring te geven. Zelf was ik een gamer als kind, daarna wat minder. Mijn interesse in virtual reality werd gewekt door de Microsoft Kinect, de spelcomputer die je bewegingen detecteert en omzet naar een computerwereld. Fenomenaal toestel. Daardoor ben ik de technologie beginnen volgen.’

Virtual reality bestaat voorlopig vooral in de wereld van computergames. Zitten er toepassingen voor het dagelijkse leven aan te komen?
Goetgeluk: ‘Games zijn nog maar het topje van de ijsberg. De impact van virtuele realiteit zal veel verder reiken. Het begint met entertainment, zoals films en televisie. In plaats van ernaar te kijken zit je er middenin. Dat zal een enorme stap voorwaarts zijn. Elke vorm van entertainment heeft de bedoeling je uit de realiteit te halen en je onder te dompelen in een andere. In dat opzicht is virtuele realiteit het summum van entertainment. Het wordt een nieuw medium, zoals de komst van radio en tv dat ook waren. Maar je kan het ook uitbreiden naar architectuur: je loopt rond in een virtueel ontwerp van je toekomstige huis bijvoorbeeld. Of virtueel toerisme: je wandelt in pakweg Barcelona terwijl je eigenlijk thuis in je woonkamer staat.’

Virtuix | Battlefield 4

Wat ziet Mark Zuckerberg, die Oculus overnam, in virtual reality, denkt u?
Goetgeluk: ‘Ook Facebook ziet in virtual reality veel meer dan voor gaming alleen. Ze zien er meer een nieuw communicatieplatform in, de volgende stap in sociale media. In plaats van te bellen of te chatten kan je elkaar ontmoeten in een virtuele wereld. Al duurt het wel nog een tijdje vooraleer we zo ver zijn. De sector zit nu nog in een kip-of-ei-moment: er moet voldoende inhoud zijn zodat de toestellen volgen, en omgekeerd.’

Uw geldschieters zijn niet de minste. De investeringsfirma van Starbucks-oprichter Howard Schultz en techentrepreneur Mark Cuban, de eigenaar van NBA-team Dallas Mavericks. Hij zegt over de Omni: ‘De mogelijkheden zijn eindeloos.’
Goetgeluk: ‘Schultz ken ik niet persoonlijk. Ik denk niet dat hij zelf betrokken was bij de beslissing om in Virtuix te investeren. Maar met Cuban heb ik contact sinds ik aan het tv-programma ‘Shark Tank’ meedeed, een realityshow voor starters van de zender ABC waar hij een van de juryleden/investeerders is. Dat draaide op niets uit, maar later liep ik hem opnieuw tegen het lijf, gaf hem een update, en hij was aan boord. Hij gelooft in een combinatie van sport en virtuele realiteit, bijvoorbeeld door basketbalmatchen virtueel bij te wonen langs de zijlijn. Of door patronen van het spel te trainen vanuit bepaalde oogpunten.’

BIO Jan Goetgeluk

> Geboren in 1983.

> Studeerde burgerlijk ingenieur in Gent.

> Werkte voor Katoen Natie in Houston, waar hij blijft hangen om een MBA te behalen aan Rice University. > Gaat in 2010 aan de slag als zakenbankier bij JPMorgan in New York, begint na zijn uren aan de Omni te knutselen.

> Verlaat Wall Street begin 2013 om Virtuix op te richten in Houston.

De Omni verandert ook het beeld van de gamer die in de zetel hangt met zijn console.
Goetgeluk: ‘Dat imago is intussen sterk achterhaald. Er is heel veel belangstelling voor exergaming, aan lichaamsbeweging doen terwijl je een game speelt. Iedereen wil fit zijn, maar velen vinden het saai om tijd in de gym door te brengen. Met de Omni kan je lichaamsbeweging combineren met plezier. Je verbrandt calorieën! Onze klanten noemen dat de belangrijkste motivatie. We weten dat 70 procent geïnteresseerd is in de Omni omdat hij of zij wil bewegen. We zien het net als onze missie om virtuele realiteit verder te laten reiken dan de sofa. De volgende stap is dat je als gamer objecten kan vasthouden en dat die bewegingen ook gecoördineerd zijn met het spel. Dat is de full VR experience. Dan word je echt die soldaat, die superheld, die figuur in het spel.’

U verkocht al ruim 4.000 exemplaren tegen 499 dollar per stuk, terwijl de eerste Omni nog geleverd moet worden.
Goetgeluk: ‘Inderdaad, en die zijn allemaal al betaald. Begin januari, over drie weken, stellen we op de technologiebeurs CES in Las Vegas de definitieve versie voor. Dat wordt een grote show, ik kijk ernaar uit. En dan verschepen we de toestellen vanuit China, waar we produceren, naar de klanten.’

Virtuix

> Opgericht in 2013 in Houston.

> Ontwikkelde de Omni, een loopband van 360 graden die een gamer laat sporten in een virtuele wereld.

> Ontwikkelt toepassingen voor virtuele trainingen van onder meer ordediensten.

> Haalt in juni 2013 1,1 miljoen dollar op via een Kickstarter-campagne voor de Omni.

> Haalt in drie bijkomende kapitaalrondes, waarvan de laatste vorige week, nog eens 7 miljoen dollar op

> Hoofdzetel in Houston, kantoor in Silicon Valley

> Designkantoor in Taiwan

> Productievestiging in China

 

En daarna? Werkt u al concreet aan nieuwe toepassingen van de Omni bovenop de first person shooter games waarvoor hij initieel is ontwikkeld?
Goetgeluk: ‘Ja, voor het trainen van politie of militair personeel. We hebben daarvoor een speciale militaire versie die wat groter en sterker is en enkele extra functies heeft. Onlangs nog stonden we op een gespecialiseerde beurs, de belangstelling vanuit de sector is groot. Denk aan de aanval op Osama bin Laden. Het Amerikaanse leger bouwde daarvoor het gebouw waarin hij verscholen zat haarfijn na. Wel, met de Omni en andere VR-technologie kan je die training volledig virtueel doen zonder dat je nog een heel huis moet bouwen. Je kan elke mogelijke omgeving virtueel programmeren om er trainingen in uit te voeren. Daar zien we een heel belangrijke markt in.’

U bent gebaseerd in Houston, niet vanzelfsprekend voor een technologiestart-up. Moet u niet in Silicon Valley zijn?
Goetgeluk: ‘De economie in Texas gaat hard, met lage belastingen en een uitstekend ondernemersklimaat. Toen ik hier aan- kwam voelde ik dat meteen. This is it. Bovendien, aan de Westkust is het echt vechten voor talent en moet je je ingenieurs en vertegenwoordigers enorm veel betalen. We hebben er wel een klein kantoor.’

De Omni kan niet zonder een VR-bril, en de Oculus Rift is het vlaggenschip in dat segment. Hoe hard bent u daarvan, en van de plannen die Facebook ermee heeft, afhankelijk?
Goetgeluk: ‘Helemaal niet, we zijn compatibel met elk toestel. Samsung heeft sinds dit jaar ook zijn VR-bril op de markt, en er komen er nog veel aan. De trend is dat ook smartphones de capaciteit gaan hebben om er een VR-toestel van te maken. Iedereen in de sector is vastberaden om virtual reality vooruit te helpen. Het is nog een jonge sector, nu is het kwestie om die op te tillen naar massaconsumptie. Iets voor 2015.’

Lees verder

Advertentie
Advertentie

Gesponsorde inhoud

Partner content