interview

ABO-baas ‘doneert' geld aan bedrijf

©Wim Kempenaers (WKB)

De milieugroep ABO geraakt door haar te hoge beurskoers moeilijk aan geld via klassieke kapitaaloperaties. CEO Frank De Palmenaer komt met een opmerkelijke oplossing: hij voorkoopt persoonlijke aandelen en pompt de opbrengst in het bedrijf.

Frank De Palmenaer, CEO en hoofdaandeelhouder van de milieudienstengroep ABO , doet een opmerkelijk voorstel om vers geld voor het bedrijf op te halen. Hij wil persoonlijke aandelen verkopen en de opbrengst in het bedrijf pompen. Dat moet de groei bevorderen.

Het is niet de eerste keer dat de Gentse ondernemer De Palmenaer zich met een creatieve constructie laat opmerken op de Brusselse beurs. De Palmenaer zag wel wat in een beursnotering voor zijn geesteskind ABO, maar vond dat er te veel kosten en formaliteiten aan een klassieke beursgang (IPO) hingen. Hij opteerde daarom voor een omgekeerde overname van (reverse takeover) van het gecrashte groenestroombedrijf Thenergo, dat begin dit jaar zo goed als failliet was. Een samengaan met de lege beursschelp van Thenergo werd een shortcut naar de beurs voor ABO.

De Palmenaer zit vandaag echter met een luxeprobleem. De beurskoers van ABO staat veel te hoog. Het aandeel noteerde de voorbije dagen rond 40 euro, wat het bedrijf op 400 miljoen euro waardeert. Begin mei liep de waardering zelfs op tot 1 miljard euro.

Dat is opmerkelijk omdat de resterende activiteiten van Thenergo een negatieve waarde hadden en ABO werd ingebracht voor 25 miljoen euro. De beurskoers is ‘significant misleidend’ als parameter voor de reële waarde, klonk het in een noteringsdocument van ABO.

Het is geen filantropie. De transactie is goed voor álle aandeelhouders.
CEO en stichter van ABO Group Frank De Palmenaer

Terwijl CEO’s van gehypete bedrijven tevreden zijn met astronomische beurskoersen, moest De Palmenaer de koersevolutie met lede ogen aanzien. ‘Dat is een moeilijke situatie waar we zelf niets aan gedaan hebben en niets aan kunnen doen. We mogen niet tussenbeide komen om de koers naar beneden te krijgen.’

De hoge koers is nu een blok aan het been om voort te kunnen groeien. Extra aandelen uitgeven zou gepaard gaan met een flinke koersdaling. Overnames doen met aandelen is ook moeilijk. Tegelijk is er het probleem van de beperkte free float (percentage vrij verhandelbare aandelen).

©Wim Kempenaers (WKB)

De Palmenaer doet daarom een opmerkelijk voorstel. ‘Ik ga aandelen verkopen om de free float te verhogen. De opbrengst van die aandelenverkoop zal ik inbrengen bij ABO via een kapitaalverhoging. Maar mijn belang zal niet stijgen, omdat ik voor die kapitaalverhoging maar één aandeel krijg’, zegt De Palmenaer.

Afhankelijk van hoeveel aandelen er precies verkocht worden, kan het bedrijf heel wat extra middelen krijgen. Precieze aantallen wil en kan De Palmenaer niet geven. ‘Het zal afhangen van hoeveel interesse er is’, klinkt het. Het spreekt vanzelf dat De Palmenaer een ruime meerderheidspositie in het bedrijf wil behouden. ‘De operatie is voor alle stakeholders goed’, zegt Frank De Palmenaer. ‘De huidige aandeelhouders krijgen een cadeau zonder er iets voor te doen. De nieuwe aandeelhouders stappen in een sterker bedrijf en kunnen zelf kiezen tegen welke koers ze instappen. Hoe meer mensen deelnemen aan deze operatie en aandelen kopen, hoe beter voor ABO.’

Maar er vloeit wel geld van u naar ABO. Waarom doet u dat?
Frank De Palmenaer: ‘Het is geen filantropie. Deze transactie is goed voor alle aandeelhouders en ik ben daar één van. Mijn belang in het bedrijf zal wel verwateren, maar ik behoud een groot belang in een sterker bedrijf. Door de cash kan ABO sneller intern groeien of meer overnames doen. We doen het omgekeerde van ondernemers als Marc Coucke, die kiezen om te cashen. ’

Het probleem van ABO is dat de beurskoers te hoog is?
De Palmenaer: ‘We steken niet onder stoelen of banken dat de beurskoers hoog is. Dat maakt het moeilijk om een kapitaalverhoging te doen. Na de reverse takeover van Thenergo om naar de beurs trekken, kiezen we weer voor een creatieve oplossing: reverse financing. Ik denk dat de relutie dit probleem kan oplossen.’

Wat leverde de beursgang ABO al op?
Karen Mestdagh operationeel directeur: ‘Sinds de beursgang zijn we plots een ander bedrijf geworden. Het geeft een volledig nieuwe dynamiek aan het bedrijf en mensen weten ons sneller te vinden. Het vliegwiel begint te draaien. Er komen heel wat fusie- en overnamevoorstellen op ons af. Veel kleine bedrijven van babyboomers zoeken naar opvolging. We zijn met een aantal dossiers bezig, maar stellen onze prioriteiten.’

©Wim Kempenaers (WKB)

De Palmenaer: ‘Wij waren een zuinig bedrijf en blijven dat nu we op de beurs staan. De beursgang is een goede stap om het voortbestaan van het bedrijf te garanderen. Toen een Fransman me zijn bedrijf ERG verkocht, drukte hij me op het hart dat de duurzaamheid van het bedrijf het allerbelangrijkste is. Van sommige acties zie je pas na jaren resultaat. De Fransman overleed helaas enkele dagen na de verkoop, maar ik koester zijn raad. We hebben bij ABO nu een duidelijke structuur met een uitvoerend comité en een raad van bestuur. Daardoor is het bedrijf veel minder afhankelijk van mij. Vroeger zou het wel een probleem geweest zijn als ik wegviel.’

Met een beursnotering loop je wel meer in de kijker
De Palmenaer: ‘De beursnotering heeft ons zeker voordelen gebracht. We halen gemakkelijker grote internationale projecten binnen. Vroeger moesten we zes maanden vragen beantwoorden om de juiste kwalificaties binnen te halen. Nu redeneert men: het bedrijf is beursgenoteerd en heeft dus IFRS-standaarden en rapportering. Daarmee is het in orde.’

Mestdagh: ‘We hebben parallel aan de beursintroductie ook gesleuteld aan onze structuren en alle bedrijven geïntegreerd. Processen op elkaar afgestemd, contracten gelijkgeschakeld, de IT gecentraliseerd,enzovoort. Dat laatste heeft wel wat problemen opgeleverd in het begin van het jaar, maar daar wordt volop aan gewerkt.’

De Palmenaer: ‘We leggen echter niet alles top-down vanuit een ivoren toren op. Lokale accenten blijven bestaan: de medewerkers in West-Vlaanderen gaan anders om met klanten dan die in Limburg.’

‘We worden steeds groter en werven tot vijf mensen per maand aan. Om op de hoogte te blijven organiseerde het management een speeddating met het personeel. Onvoorstelbaar hoeveel informatie je in enkele minuten te weten komt.’

‘De beursgang verplicht ons om resultaten en groei neer te zetten. Een bedrijf waar niets gebeurt, hoort niet thuis op de beurs.’

relutie

Door de astronomisch hoge beurskoers kan ABO moeilijk geld ophalen via een klassieke kapitaalverhoging. Oprichter en hoofdaandeelhouder De Palmenaer stelt een opmerkelijk creatieve oplossing voor die hij ‘relutie’ doopt, een omgekeerde dilutie (verwatering).

De Palmenaer, die 92,5 procent van ABO Group bezit gaat een deel van zijn belang verkopen op de beurs.

De opbrengst van die verkoop wordt grotendeels (90%) geherinvesteerd in ABO Group in ruil voor slechts 1 symbolisch nieuw aandeel ABO.

Het resultaat is dat ABO Group extra geld in kas krijgt zonder dat aandelen bijgedrukt worden. Er verschuift dus een deel van het vermogen van De Palmenaer naar andere aandeelhouders. Tegelijk stijgt de free float.

asbeststudie

De beursgenoteerde milieuconsultant ABO heeft zich met een overname versterkt. Het neemt een belang in het asbestlabo Translab. Dat voert onderzoek uit naar de aanwezigheid van asbest in materialen. ‘ABO-Group was al aanwezig in onderzoek naar asbest in verontreinigde grond en grondwater’, zegt Frank De Palmenaer, de CEO van ABO-Group. ‘Nu kunnen we onze activiteiten uitbreiden naar het meten van asbest in de lucht en de analyse van stalen.’

Gedelegeerd bestuurder Tino Braeckman van Translab: ‘Door samen te werken met een gediversifieerde groep als ABO kunnen we ons labo nu efficiënter inzetten.’

De Palmenaer verwacht dat de vraag naar diensten rond asbest zal toenemen. ‘Waar mensen tewerkgesteld worden, moet er een garantie zijn dat er geen asbest aanwezig is. Vooral bij sloopwerken is er een risico op asbest.’

Financiële details van de deal worden niet bekendgemaakt.


Lees verder

Advertentie
Advertentie

Gesponsorde inhoud