ANALYSE Op het einde is er altijd Mestrallet

(foto: Reuters)

Met de overname van International Power mag Suez-topman Gérard Mestrallet weer een belangrijke trofee in zijn rijkgevulde kast zetten. Vijftien jaar aan een stuk bouwde hij Suez geduldig om van een ouderwetse holding tot een gigant in de energie. En Mestrallet overleefde alles.

Ongetwijfeld zal Gérard Mestrallet (61) dinsdag een frisse Stella Artois gedronken hebben op de goede afloop van de overname van International Power. Het Belgische bier is zowat de enige bekende fetisj van de ‘meest Belgische van de Franse patrons’. Het drinken van een frisse pint moet zowat dezelfde uitwerking hebben als de madeleinekoekjes bij Marcel Proust, de herinneringen aan betere en gelukkiger tijden.

Mestrallet bouwde zijn hele carrière uit bij Suez en kneedde de jongste 15 jaar de oubollige holding om tot een energiebedrijf van wereldformaat. Achter de immer minzame en hoffelijke man schuilt een doordrijver, een koppigaard die niet graag verliest en precies weet wat hij wil. Mestrallet raakt er meestal ook mee weg, hij is een overlevingskunstenaar.

Na de Ecole Polytechnique en de onvermijdelijke Ecole Nationale d’Administration ging Mestrallet even aan de slag bij de socialistische politicus Jacques Delors. Maar in 1984 kwam hij bij Suez terecht, om het bedrijf nooit meer los te laten.

De Benedetti

In 1988 brak de strijd om de Generale Maatschappij van België los. De Italiaanse raider Carlo De Benedetti deed een onverhoedse beursaanval op de oudste en grootste holding van België.

De Franse holding Suez schoot de Belgen te hulp. Als ‘witte ridder’ zou Suez de Generale Maatschappij binnenhalen. In de strijd, die bijna zes maanden duurde, speelde Mestrallet een belangrijke rol. Hij was onderdeel van de ploeg die inderhaast was opgetrommeld om de Generale te verdedigen. De eerste kennismaking met België en de eerste storm, het beviel de koele Parisien wel.

Mestrallet kwam in 1991 terug naar België, als directievoorzitter van de Generale Maatschappij. En in België leerde hij de klappen van de zweep en leerde hij vooral dat arrogantie nergens toe bijdraagt. Tegen het imago van de gemiddelde, arrogante Franse bedrijfsleider in kwam Mestrallet over als een vriendelijke man. Hij beloofde zelfs Nederlands te leren. Dat lukte niet, maar Mestrallet deed in zijn Brusselse periode wel zijn voorliefde voor België en Stella Artois op.

Parijs

Terwijl Mestrallet op een rustige manier de Generale grondig saneerde en (verlieslatende) dochters verkocht of afstootte, maakte het moederhuis in Parijs steeds meer water. Een stevige vastgoedcrisis bracht Suez begin jaren 90 in grote moeilijkheden. De toenmalige topman, Gérard Worms, wou via een grote, financiële fusie kiezen voor de vlucht vooruit. Hij werd teruggefloten door zijn raad van bestuur en meteen bedankt voor bewezen diensten.

De ‘Belgische’ soldaat werd daarop naar Parijs teruggehaald. Mestrallet kreeg de leiding over Suez en moest de holding met allerlei participaties stroomlijnen. In 1995 wist Mestrallet al precies wat hij wilde. Van Suez een groot nutsbedrijf maken, al de rest was ballast. En in België zaten nog de kroonjuwelen onder invloed van de Generale, met name Tractebel en Electrabel. Als geen ander wist Mestrallet dat hij die wilde.

In 1997 volgde de fusie met Lyonnaise des Eaux, het opstapje naar het grote werk. In 1999 werd Tractebel volledig aan boord gehesen.

Electrabel

Begin 2000 kreeg Mestrallet het moeilijk. Suez ging door een moeilijke periode en de relatie met hoofdaandeelhouder Albert Frère, de Belgische financier, was gespannen. ‘De kogels floten hem om de oren’, getuigden insiders. Maar hij hield vol en triomfeerde toen hij in 2005 ook nog eens de volledige controle verwierf over Electrabel.

Daarna was het de beurt aan Gaz de France. Na een schier eindeloze aanloop fuseerden de twee Franse groepen. En Mestrallet bleef nog altijd ‘président-directeur-général’ van GDF Suez.

Ook de overnamegesprekken met International Power liepen moeilijk. Maar Mestrallet weet dat geduldig zijn beter is dan de confrontatie opzoeken.

Mestrallet is dan wel minzaam, maar tegelijkertijd kent hij geen genade. Waar de logica gebiedt dat een overname de juiste weg is, volgt die overname meestal. Ook als getrouwen daarvoor moeten worden opgeofferd. Er is maar één constante in Suez in de jongste 15 jaar: Mestrallet. Het succes van de groep is meteen ook zijn succes.

Lees verder

Advertentie
Advertentie
Advertentie

Gesponsorde inhoud

Gesponsorde inhoud