De grootste humidor van Europa

De grootste sigarenfabriek van Europa staat in Lummen: er worden meer dan 1 miljard sigaren per jaar geproduceerd.

De Deense tabaksgigant Scandinavian Tobacco Group (STG) produceert 1 miljard sigaren per jaar in zijn nieuwe fabriek in Lummen. In de Limburgse vestiging werden de activiteiten geconcentreerd die tot voor kort verspreid zaten in Leuven (twee sites), Geel en een Deense fabriek. STG investeerde 33 miljoen euro in een product dat nochtans zwaar onder druk staat.

In de nieuwe fabriek worden ook roltabak en pijptabak gemaakt. Maar de sigarenproductie zorgt ervoor dat de splinternieuwe fabriek het paradepaardje van het concern STG genoemd mag worden, zegt gedelegeerd bestuurder Anders Colding Friis.

In Lummen worden tientallen merken geproduceerd die verpakt worden in landspecifieke verpakkingen, samen goed voor meer dan 1.500 referenties. Voor de Belgische markt gaat het om sigarenmerken als Mercator en Corps Diplomatique, die STG het marktleiderschap (45%) opleveren. Ook het wereldmerk Café Crème rolt er van de band.

Machinaal

Het productieproces verschilt sterk van de Cubaanse ateliers, waar handgerolde sigaren worden gemaakt. In Lummen verloopt alles machinaal: de arbeiders zijn vooral bezig met het inspecteren en transporteren van producten. De machinaal geproduceerde sigaren zijn dan ook stukken goedkoper dan de handgerolde exemplaren, die minder dan 1 procent van de sigarenmarkt uitmaken.

Sommige concurrenten hebben de volledige productie verschoven naar lagelonenlanden, maar STG gelooft nog in productie in het Westen door de kennis en het vakmanschap van het personeel. ‘Het duurt jaren om dat op te bouwen’, zegt Rob Zwarts, de operationeel directeur van de groep. Er werd dan ook moeite gedaan om de 360 werknemers van de fabrieken in Leuven en Geel aan boord te houden. Dat lukte erg goed: 98 procent van de werknemers verhuisde mee. Al is dat deels te danken aan de zes pendelbussen die dagelijks worden ingelegd.

De groep voert evenwel sommige taken uit in het Verre Oosten. In een Indonesische fabriek wordt het buitenste dekblad van een sigaar uit tabaksbladeren gesneden. Die stukken komen diepgevroren in Lummen aan.

Om kleur, smaak en andere eigenschappen te bewaren, moeten tabaksbladeren onder gecontroleerde omstandigheden bewaard worden. Een deel van de 33 miljoen euro die in Lummen werd geïnvesteerd, ging naar allerlei systemen om temperatuur en vochtigheid onder controle te houden. De fabriek in Lummen is zo de grootste humidor van Europa.

De vraag is of er eigenlijk wel genoeg vraag is naar tabaksproducten nu het verbruik onder druk staat door reclamebeperkingen, rookverbod en andere overheidsmaatregelen. Hoe kan STG nog groeien met producten die langs alle kanten onder vuur liggen?

‘We beschouwen de totale markt. Het is een speelveld waar we strijden met anderen. Sommige deelmarkten groeien en andere niet. We zullen wel manieren vinden om te groeien, luidt het cryptische antwoord van Colding Friis.

Nieuwe wegen

Betekent dat prijsverhogingen, of bijvoorbeeld meer vrouwen warm maken voor sigaren? ‘We volgen de markt en gaan mensen niet aanzetten tot roken. Het is een persoonlijke keuze. We zullen nieuwe wegen vinden om producten te maken die de consumenten willen’, zegt Colding Friis.

STG is marktleider in pijptabak, een product waar het wereldmarktleider is. Maar het is een wankele positie, want het verbruik daalt met 6 procent per jaar. ‘Pijptabak is bij ons een gezonde activiteit en we zijn er tevreden mee. Maar het zal niet fors meer groeien’, zegt Colding Friis. ‘Jongeren roken geen pijp meer en de oudere verbruikers sterven uit’, stelt Zwarts vast. ‘Een natuurlijke dood’, voegt hij er snel aan toe.

Lees verder

Advertentie
Advertentie
Advertentie
Advertentie

Gesponsorde inhoud

Partner content